OVERBLIK Den største militærøvelse siden Den Kolde Krig skydes i gang

Både Ruslands nabolande og NATO er dybt bekymrede over Ruslands hensigt med militærøvelsen.

Her forklarer Rusland-korrespondent Matilde Kimer om Zapad 2017.

"Zapad 2017" hedder militærøvelsen.

"Zapad" betyder "Vest", og øvelsen hentyder dermed til Ruslands vestlige militærdistrikt.

Den ugelange militærøvelse går hvert fjerde år på skift mellem den østlige, centrale og vestlige del af Rusland samt Kaukasus.

Men militærøvelsen i år påkalder sig særlig opmærksomhed, fordi den er meget omfattende, og fordi den har skabt dyb bekymring både i NATO og i Estland, Letland, Litauen, Polen og Ukraine over Ruslands hensigter.

Talforvirring

"Zapad 2017" foregår dels i selve Rusland og i Kaliningrad-regionen, men især i Hviderusland - en tidligere sovjetrepublik, som ligger klemt inde mellem de baltiske lande mod nord, Polen mod vest, Ukraine mod syd og Rusland mod øst.

Siden Sovjetunionens sammenbrud har Hviderusland været i statsforbund med Rusland. Og Hviderusland ligger tæt på Ruslands strategisk vigtige flådebase i området omkring Kaliningrad ud mod Østersøen mellem Litauen og Polen.

Ifølge Ruslands oplysninger skal 5.500 russiske og 7.200 hviderussiske soldater deltage i militærøvelsen sammen med 70 fly, op imod 250 kampvogne, 200 artillerisystemer og 10 flådefartøjer.

Det vil sige, at i alt 12.700 soldater skal deltage i militærøvelsen - ifølge Ruslands oplysninger.

Kun få observatører

Dermed kan Rusland - ifølge forsvarsministeriets egne tal - holde sig under det loft på 13.000 soldater, som betyder, at Rusland kun er forpligtet til at invitere et meget begrænset antal udenlandske militærobservatører med til øvelsen .

Hvis antallet var over 13.000 soldater, skulle Rusland nemlig invitere alle 56 medlemslande i OSCE - Organisationen for Sikkerhed og Samarbejde i Europa - med til øvelsen.

Det er fastlagt i det såkaldte Wien-dokument om tillids- og sikkerhedsskabende foranstaltninger i Europa.

Men både NATO, mange militæranalytikere og Ruslands nabolande er overbeviste om, at mindst 60.000 eller helt op til 100.000 mand skal deltage i militærøvelsen.

Frygt for russisk invasion

Ukraines præsident, Petro Porosjenko, frygter, at Rusland vil bruge militærøvelsen som et skalkeskjul til at invadere Ukraine.

- Militærøvelsen kan være et røgslør med det formål at danne en ny russisk kampgruppe til at invadere Ukraines territorium, siger han i en tale.

De baltiske lande og Polen - som alle er medlemmer af NATO - tror heller ikke på Ruslands forsikringer om, at militærøvelsen kun har et defensivt sigte.

Det er ifølge Ruslands vice-forsvarsminister, general Aleksander Fomin, at beskytte Rusland mod angreb fra udenlandsk-støttede ekstremistiske grupper.

Russisk elite-kampvognsenhed

Blandt de militærenheder, som er med, er den navnkundige russiske elite-kampvognsenhed First Guards Tank Army.

Kampvognsenheden blev kendt under Anden Verdenskrig, hvor den var med til at drive Nazi-Tysklands hær ud af det vestlige Rusland, Ukraine og Hviderusland, og den deltog også i angrebet på Berlin i 1945.

Senere var First Guards Tank Army med til at invadere Tjekkoslovakiet i 1968 og knuse det såkaldte Forår i Prag - forsøget på at skabe reformer og demokrati i landet.

Den russiske kampvognsenhed anses for at være et symbol på Ruslands offensive militære kapacitet. Den blev egentlig opløst i 1998, men genopstod i 2014 i forbindelse med konflikten i Ukraine.

Den øverstbefalende for de amerikanske styrker i Europa, general Ben Hodges, har advaret om, at militærøvelsen i Hviderusland kan bruges som en slags trojansk hest til at bringe russiske soldater og våben ind i Hviderusland og så efterlade dem dér.

Det ville give Rusland en mere avanceret fremskudt militærbase i Europa, påpeger tænketanken Chatham House i London.

Nervøsiteten over Ruslands hensigter deles af både Ukraine, de baltiske lande og Polen.

Historisk parallel

De ser en klar historisk parallel i den kendsgerning, at Rusland lejede en flådebase på Krim forud for annekteringen af halvøen i 2014, og at Rusland brugte en militærøvelse dér til at overtage kontrollen med Krim.

Desuden brugte Ruslands præsident, Vladimir Putin, en lignende militærøvelse - "Kavkaz 2008" - på russisk "Kaukasus 2008" - til at invadere Georgien.

Men under alle omstændigheder er militærøvelsen i den kommende uge et klart signal til NATO, fordi NATO har forstærket sin østflanke i de baltiske lande og Polen med fire kampgrupper på cirka 4000 soldater, siden krisen i Ukraine brød ud.

Anspændt forhold til Vesten

Militæranalytikere peger samtidig på, at "Zapad 2017" er den første militærøvelse siden da. Og at den finder sted på et tidspunkt, da Ruslands forhold til Vesten er mere anspændt end på noget tidspunkt de seneste 30 år.

Ifølge den amerikanske militæranalytiker Michael Kofman er der især én ting, man bør holde godt øje med. Og det er, hvor mange russiske soldater, der bliver trukket ud af Hviderusland den 20. september, når militærøvelsen officielt slutter.

Men alle de russiske soldater skal først være ude af Hviderusland igen den 30. september - det vi sige, når de udenlandske observatører har forladt Hviderusland, og når den internationale medieopmærksomhed er døet ud.

Først da vil man kunne fastslå, om "Zapad 2017" er foregået fredeligt, påpeger han.