50 år siden: Tre Apollo 1-astronauter omkom i brand

En ukontrollerbar brand i en iltfyldt rumkapsel blev USAs første alvorlige rumfartsulykke.

Virgil "Gus" Grissom (tv) var den anden amerikaner i rummet, Edward H. White (m) var den første amerikaner, der gennemførte en rumvandring, og Roger Chaffee(th) var NASAs yngste astronaut. Ulykken, som dræbte dem i 1967, betød en ændring af sikkerhedsprocedurerne hos NASA. (© Nasa)

VIDENSKABSBILLEDET

Den 27. januar 1967 ender en rutinemæssig test i en katastrofe for NASA og de tre astronauter på Apollo-204 missionen. En mission der senere fik navnet Apollo 1.

Ulykken sker under en test af kommandomodulet, hvis atmosfære var fyldt med ren ilt under tryk.

Virgil "Gus" Grissom, Edward H. White og Roger Chaffee sidder i rumkapslen på affyringsrampen. En preflight test er i gang, da det høje iltniveau betyder, at en enkelt gnist starter en voldsom brand i kabinen.

Branden forbrænder alt i kabinen på et øjeblik. Fra det tidspunkt hvor Virgil Grissom siger ordet "ild" i radioen ,til alt bliver stille, går der kun 17 sekunder. Alle tre astronauter omkommer.

Senere undersøgelser viser, at branden sandsynligvis startede under Grissoms sæde. Den var ekstremt voldsom på grund af den rene ilt i kapslen, som samtidigt var under tryk - og fyldt med brandbare ledninger og elektronik.

Læger vurderede efterfølgende, at de tre astronauter blev kvalt af de giftige gasser fra ilden. De var sandsynligvis bevidstløse, da de døde.

Hændelsen betød et redesign af Apollo-kapslen og en total forandring af sikkerhedskulturen hos NASA. Var ulykken ikke sket, var hele Apollo-programmet sandsynligvis blevet forsinket - eller helt skrottet, vurderer flere NASA folk fra dengang.

- Hvis ikke branden var sket, tror jeg, det er meget tvivlsomt, at vi nogensinde ville have landet på Månen. Og jeg er helt sikker på, at vi ikke havde nået det i 1960'erne, siger Chris Kraft, der var flight controller på missionen til Ars Technica.

- Der var for mange ting i vejen. For mange ledelsesproblemer, for mange personaleproblemer og for mange hardwareproblemer igennem hele programmet.

Indenfor 30 måneder efter Apollo 1 ulykken sendte NASA fem succesfulde Apollo-missioner afsted. Den sidste af de fem - Apollo 11 - sendte Neil Armstrong og Buzz Aldrin til Månen.