Oldnordisk, vikinger og Kierkegaard. I Californien dyrker de skandinavisk historie

På den amerikanske vestkyst har de i mere end 100 år dyrket skandinavisk kultur. Hør to studerende fortælle om deres kærlighed til Skandinavien.

På et af Californiens mest berømte universiteter er Skandinavien populært. (© (c) Ritzau Scanpix)

Hvert semester begynder Karin Sanders med at udpege Danmark på et kort, så de studerende er med på, hvor i verden vores lille nation hører hjemme.

Det gør hun på eliteuniversitet University of California Berkeley, hvor hun er leder af instituttet for skandinaviske studier.

Men hvad er det, der lokker studerende på den solrige amerikanske vestkyst til at interessere sig vores del af verden, knap 9.000 kilometer væk?

Det har jeg spurgt to amerikanske studerende og instituttets danske leder om.

- Den største interesse blandt de studerende, er indenfor det norrøne (oldnordisk sprog og kultur, red.) og for hovedpunkter inden for litteraturen i 1800-tallet og 1900-tallet, fortæller professor og institutleder Karin Sanders.

- Det kan være kendte filmskabere eller store forfattere som Andersen, Ibsen, Bang eller Strindberg.

Fra sit kontor med udsigt over campusområdets flotte, historiske bygninger forklarer hun, at det primært er nysgerrighed og uvidenhed om Skandinavien, der tiltrækker bachelorstuderende. Og ikke fordi dansk hyggekultur lige nu er et hot emne i amerikanske aviser og hos boghandlere.

Det er ikke kun hygge, de sælger hos amerikanske boghandlere. Bøger om lykke og svenske fænomener som 'lagom' og ’döstädning’ er også oversat til engelsk. (Foto: Michelle From Hoxer)

Kierkegaard - who!?!

Omkring 600 studerende tager hvert semester skandinaviske fag på Berkeley, forklarer Karin Sanders, hvis speciale er dansk litteratur. Hun underviser dette semester et bachelorkursus om den danske forfatter Karen Blixen, som ifølge Karin Sanders er et af den type hold, der typisk hurtigt bliver booket op.

Instituttet udklækker ca. to Ph.d.er årligt, og 34-årige Troy Wellington Smith er godt på vej til at blive en af dem. Han har en bachelorgrad i engelsk og historie og en kandidat i informationsvidenskab og engelsk litteratur, men endte på skandinaviske studier på grund af sin kærlighed til en berømt dansk teolog og filosof:

- Da jeg opdagede Søren Kierkegaard vidste jeg med det samme, at jeg gerne ville forske i hans ideer.

Søren Kierkegaard levede i 1800-tallet og er især kendt for sit fokus på individets eksistens og regnes som 'eksistentialismens fader'. Selvom han uden sammenligning er den mest kendte danske filosof, så har de færreste danskere et lige så indgående kendskab som Troy Wellington Smith.

- Jeg oplever ofte, at danskere ser på mig med forundring, når jeg fortæller, at jeg studerer Kirkegaard. Så vidt jeg kan forstå, er hans danske ret anderledes end det moderne danske sprog. Så udover at hans filosofiske tanker kan være svære at forstå, så er der også den ekstra udfordring med at forstå hans forældede sprog.

Troy Wellington Smith var sidste år gæsteforsker ved Søren Kierkegaard Centret på Københavns Universitet.

- I Danmark fandt jeg ud af, at Grundtvig nok har været meget mere indflydelsesrig i forhold til dansk hverdagsliv og dansk kultur, end Kierkegaard nogensinde var eller vil blive, siger han.

Et ikonisk universitet

’Department of Scandinavian’, som instituttet hedder, er ét blandt ganske få selvstændige institutter med fokus på Skandinavien. Det blev stiftet i 1940’erne, men allerede i 1892 blev der undervist i oldnordisk på universitet, som er delstatens ældste.

Instituttets seks fastansatte plus et skiftende antal gæsteforskere og -undervisere, holder til på den anden side af en 117 år gammel, klassisk udsmykket jernport, kaldet ’Sather Gate’.

Den bemærkelsesværdige port er opkaldt efter en norsk-amerikansk bankmand, Peder Sæther, der i slutningen af 1800-tallet var med til at grundlægge universitetet.

Her har Karin Sanders siden 1989 haft sin daglige gang.

  • Professor og institutleder Karin Sanders på sit kontor. (Foto: Michelle From Hoxer)
  • Berkeley er smukt beliggende ud til San Francisco Bay. Her ses universitetets berømte klokketår 'Sather Tower' med Golden Gate bridge i baggrunden. (Foto: Noah Berger © Scanpix)
  • UC Berkeley, populært kaldet 'Cal', har omkring 40.000 studerende og regnes for et af verdens førende universiteter. (Foto: Michelle From Hoxer)
1 / 3

- Det var bestemt ikke planlagt, men det har været en fantastisk oplevelse at undervise herovre, siger hun og fortæller, at hun hver dag må knibe sig i armen over, at hun arbejder på det ikoniske og verdensberømte universitet, som populært kaldes 'Cal'.

Ifølge Karin Sanders er der generelt ’højt til loftet’ på 'Cal', når det gælder, hvad der kan forskes i, og hendes mange år på stedet har givet hende nye perspektiver på dansk litteratur, fortæller hun:

- Vi tilbyder stor set aldrig kurser for vores master og Ph.d. studerende inden for én national kultur alene. Vi grupperer vores undervisning omkring nogle problematikker, som går på tværs af landene.

- Vi kalder vores tilgang ’pan Scandinavian’, fordi vi tænker det nordiske sammen. Det giver et helt særligt blik på litteraturen, siger Karin Sanders, som også fortæller at hun og hendes kollegaer ofte bliver inviteret til de nordiske lande for at give foredrag om deres særlige tilgang.

Drevet af de norske aner

24-årige Sara Ann Knutson er Ph.d.-studerende og har ligesom Troy Wellington Smith en helt særlig interesse inden for det nordiske:

Troy Wellington Smith og Sara Ann Knutson er begge Ph.d.-studerende ved Department of Scandinavian på UC Berkeley.

- Jeg har altid interesseret mig for vikingetiden og arkæologi, og skandinaviske studier har givet mig mulighed for at arbejde med begge dele.

- Jeg ser vikingetiden som en virkelig interessante globaliseringstid, fordi vikingerne var datidens helt store rejsende, siger Sara Ann Knutson, som har en bachelorgrad i middelalder historie og en kandidat i arkæologi.

Hun voksede op i delstaten Michigan, hvortil en del skandinaver udvandrede i 1800 og 1900-tallet ligesom Sara Ann Knutsons egen norske oldefar gjorde det.

De norske aner er også en del af forklaringen på, at hun har valgt at dedikere sit liv til vores søfarende forfædre.

- Det norske har altid interesseret mig, og jeg ser det som en stor del af min identitet, siger Sara Ann Knutson, som er en såkaldt 'heritage student' (kulturarvsstuderende).

Dem er der ellers ikke ret mange af, fortæller Karin Sanders. Hverken blandt enkeltfagsstuderende eller dem, der har Skandinavien som speciale.

Alle de sprog

Udover norsk, svensk og dansk underviser de også finsk og oldnordisk, samt nogle gange i moderne islandsk på ’Department of Scandinavian’.

- Svensk plejer at være det største af de tre store, og dansk det mindste. Men det er anderledes det her semester, hvor flest studerende tager dansk, fortæller hun og afviser igen, at der skulle være en sammenhæng med det populære hyggefænomen.

Det forventes, at Ph.d.-studerende kan læse ’på tværs af de skandinaviske sprog med en vis lethed’, fortæller Sara Ann Knutson, der har svensk som hovedsprog.

- At lytte til og forstå dansk er virkelig svært for mig. Jeg kan læse det, men det tager meget længere tid end svensk.

Hun er lige nu er i gang med at lære oldnordisk og arabisk, så hun kan læse om vikingernes kontakt med Mellemøsten.

Troy Wellington Smith har ved siden af det danske også måttet lære sig tysk, så han bedre kan forstå de tekster, som påvirkede den danske guldalder.

- Da jeg startede kunne jeg bedre forstå norsk end dansk, fordi jeg bedre kunne høre de enkelte ord. Men nu kan jeg meget tydeligere forstå dansk, fortæller han.

Usikker fremtid

Trods de mange års studier og specialisering inden for hver det skandinaviske, så regner ingen af de to med, at de nødvendigvis kan fortsætte med at beskæftige sig med lige det, de gør nu.

- Jeg forsøger at publicere artikler både inden for arkæologi og historie, fordi jeg godt ved, at jeg nok ikke ender med at være ansat på et institut for skandinaviske studier. Men mit mål er primært at ende på et historie eller arkæologi institut med speciale i Skandinavien, siger Sara Ann Knutson.

Selvom det kan være svært at forstå på en solrig, lun januardag i Californien, så går hendes drømme også i retning af det kolde nord:

- Jeg ville også elske at bo i Skandinavien en dag, hvis det overhovedet er muligt

Facebook
Twitter