Ny toprolle til dansker: Niels Smedegaard skal holde Norwegian på ret kurs

Den danske bestyrelsesformand skal udfylde ledelsesmæssigt tomrum efter topchefens afgang.

Bestyrelsesformand Niels Smedegaard kom til Norwegian i april efter 12 år som topchef i rederiet DFDS. Nu skal han være med til at få flyselskabet på ret kurs. (Foto: Mads Claus Rasmussen © Scanpix)

Det bliver med en dansker ved en af styrepindene, at Norwegian nu sætter kursen mod lønsomhed frem for voldsom vækst.

Det norske flyselskab meldte tidligere i dag overraskende ud, at stifteren Bjørn Kjos med øjeblikkelig virkning stopper efter 17 år som topchef.

Indtil en permanent afløser er fundet, varetager finansdirektør Geir Karlsen rollen som administrerende direktør - med hjælp fra bestyrelsesformand Niels Smedegaard.

- Jeg skal assistere Geir og resten af ledelsen i Norwegian i denne overgangsperiode ved at have en mere aktiv rolle som bestyrelsesformand, fortalte danskeren i dag på et pressemøde.

Efter 12 år som topchef i rederiet DFDS blev han bestyrelsesformand i Norwegian i april og kan nu se frem til at spille en større rolle på hovedkontoret i Oslo.

- Jeg vil være til stede på mere fast basis for at sikre, at vi kan få enderne til at mødes i denne nye refokuserede æra for Norwegian, sagde han.

Flyveforbud tynger bundlinjen

Niels Smedegaard henviser til den kursændring, som selskabet i dag fremlagde i forbindelse med Bjørn Kjos' sidste regnskabsaflæggelse som topchef i Norwegian.

Kvartalsregnskabet viste et beskedent overskud på 83 millioner norske kroner og er især tynget af, at 17 af Norwegians Boeing nye 737 MAX 8- og 9-fly er omfattet af globale flyveforbud for flytypen.

Det har indtil videre i år kostet omkring 400 millioner norske kroner på bundlinjen - og ventes for hele året at løbe op i en omkostning på 700 millioner.

Nu lyder meldingen fra selskabet, der under Bjørn Kjos' ledelelse er vokset fra at være et lille indenrigselskab med fire fly til at være et globalt selskab med 162 fly, at strategien nu skal gå fra vækst til lønsomhed.

Med andre ord skal ledelsen nu i højere grad arbejde for at skabe en mere solid bundlinje på baggrund af de senere års massive investeringer.

- Det er vigtigt for os at sikre, at Norwegian er godt positioneret i forhold til den hårde konkurrence, men også til uforudsete hændelser fremover, lød det fra Niels Smedegaard.

Analytiker: Salg kan være på vej

Flyveforbuddet for den ulykkesramte flytype, som kan vare i måneder endnu, er for Norwegian kommet samtidig med, at selskabet har udvidet sit rutenetværk og er i gang med at skifte ud i flyene.

Derfor venter der en stor og kompleks opgave for ledelsen, som den danske bestyrelsesformand skal være med til at styre i sin nye rolle, siger Sydbanks aktieanalysechef, Jacob Pedersen.

- Niels Smedegaard skal sikre, at man holder foden på speederen på alle de her intiativer, som er sat i søen for at nedbringe Norwegians høje gæld og for at sikre, at man får genrejst indtjeningen, så man igen kan begynde at se fremad og vokst og betale af på gælden.

Sidste år forsøgte International Airlines Group (IAG), der blandt ejer British Airways og Iberia, at købe et presset Norwegian. Men virksomheden fik i stedet rejst tre milliarder kroner gennem en ny aktieemission.

- Man skal huske, at Norwegian er Bjørn Kjos' livsværk. Det er hans baby. Og selvstændighedstrangen i selskabet er nok årsagen til, at Norwegian ikke endte med at blive solgt tiI IAG.

Med dagens nyheder vurderer Jacob Pedersen, at et salg er rykket tættere på.

- En ny direktør kan åbne op for en mere pragmatisk og fleksibel tilgang til at blive overtaget. Og der er helt sikkert stor interesse for den kommercielle succes, som Norwegian er.