Veteraner med PTSD finder ro under vand: ’Jeg er lykkelig, når jeg dykker’

En række veteraner har taget dykkerkurser i fynsk dykkercenter. Det mindsker stress, angst og depression, viser engelsk studie.

Tidligere soldat Allan Petersen har fået det mærkbart bedre, efter at han er begyndt at dykke. Han kan skære ned på sit medicinforbrug, når han har været i poolen eller i havet. (Foto: Anders C. Østerby)

I et lokale omgivet af slanger, dykkerflasker og andet udstyr har 50-årige Allan Petersen iført sig våddragt og er ved at gøre sig klar til at hoppe i poolen.

Han var udsendt i Kroatien i 1992-1993 som fredsbevarende FN-soldat, men fred har der langt fra været i hans hoved, siden han kom hjem.

- Den person, jeg var, før jeg tog af sted, var en anden end den, der kom hjem. Man vidste ikke, hvad PTSD var på det tidspunkt, så jeg gik og blev mere og mere mærkelig og fik først stillet en diagnose i 2010. Så i de 17 år gik jeg uden at vide, hvad jeg fejlede.

Da diagnosen endelig kom, lød den på svær kronisk PTSD, social fobi og panikangst. Allan Petersen har også kronisk depression og har haft selvmordstanker.

Men det har han ikke haft, siden han begyndte at dykke for tre år siden.

- Når jeg kommer under overfladen, er det som om, det hele bare går i stå. Det eneste, jeg skal tænke på, er stille og rolige, dybe vejrtrækninger, så jeg får mest muligt ud af den luft, jeg har med ned. Og så ellers bare mærke den eventyrlige ro, der er. Det er det eneste sted, jeg kan finde den ro, siger han og konkluderer:

- Når jeg kommer under vand, er jeg lykkelig.

Kan undvære medicin efter dykning

Den tidligere soldat hopper i vandet og ifører sig maske og svømmefødder, tager mundstykket i munden, som han trækker luft igennem, og forsvinder ned under overfladen, mens luftbobler stiger op til overfladen.

Allan Petersen renser den lille træningspool i Nyborg to gange om ugen. Derudover dykker han så vidt muligt med dykkerklubben en gang om ugen. Dykning er på en måde blevet hans medicin, fortæller han, da han kommer op for at tage en pause.

- De dage, jeg har været af sted, kan jeg om aftenen undvære min antidepressive medicin mod angst og social fobi. Hvis jeg havde mulighed for at komme under vandet hver dag i en time eller halvanden, kunne jeg i hvert fald halvere mit medicinforbrug.

Jan Laurenborg Olsen er indehaver af dykkercentret Diving 2000. Han har på nært hold oplevet, hvordan veteraner med PTSD får det bedre af at dykke. (Foto: Anders C. Østerby)

Allan Petersen er en af 16 krigsveteraner, der har lært at dykke i dykkercentret Diving 2000 i Odense. Og indehaver Jan Laurenborg Olsen har på nærmeste hold oplevet, at de får det bedre.

- Det giver dem en masse ro i hovedet til at kunne udvikle sig selv. De får mere overskud og selvtillid til at gå ud og have med andre mennesker at gøre. Flere af dem har jo social angst og vil helst ikke have med andre mennesker at gøre, uden at de kender dem rigtig, rigtig godt. Og på den måde får vi dem styrket ind i det rigtige liv.

Nervesystem får ro under vand

Søren Bo Andersen er ph.d. i psykologi og forskningsleder i Veterancentret, som støtter tidligere og nuværende soldater og deres pårørende. Han er ikke overrasket over dykningens positive effekter.

- Når man begynder at ånde på en anden måde, er der nogle bestemte mekanismer i ens nervesystem, der vil blive aktiveret, herunder det parasympatiske nervesystem. Det er noget af det, der kan skabe noget ro i kroppen, og det er nogle af de mekanismer, som vi ved er dysregulerede i folk, der har belastningsreaktioner, forklarer han.

Det har Dan Baardesø oplevet. Han var udsendt i Afghanistan i 2008 og i Irak i 2015 og har pådraget sig belastningsreaktionen PTSD og lider blandt andet af søvnbesvær. Han beskriver, at almindelige hverdagsindtryk kan blive svære at kapere, fordi han registrerer alt omkring sig.

Han er i øjeblikket i praktik i Diving 2000 og dykker selv en gang om ugen, når han kan komme til det. Og når han dykker, bliver han ”nulstillet”, siger han.

37-årige Dan Baardesø fik PTSD efter en udsending til Irak. Han får ro i kroppen af at dykke. (Foto: Anders C. Østerby)

- Et 45 minutters dyk er med til at give ro på sindet, også resten af dagen og dagen efter. Det er ikke altid, jeg har behov for at tage min medicin, fordi jeg egentlig har det ret godt efter det dyk, så der kan jeg bedre sove. Og jeg har ikke så meget tankemylder og bekymringer.

Han er ved at fylde luft på flasker i et lille rum bag dykkercentrets baggård, mens han fortæller om sit første dyk i Lillebælt, hvor han spontant begyndte at grine og måtte koncentrere sig for at trække vejret korrekt. Og han kan heller ikke lade være med at smile, når han fortæller om det.

- Det er, fordi det giver en form for lykkefølelse i en hård hverdag, siger han.

Reducerer angst, vrede og håbløshed

Søren Bo Andersen kalder det ”positivt nyt”, at dykning ser ud til at kunne hjælpe mennesker med belastningsreaktioner som PTSD.

- Det er jo sådan noget, vi går efter, altså om man får det bedre af de tiltag, der er. Jeg synes, det er meget, meget lovende. Jeg tænker, det kunne være supergodt at dykke nærmere ned i. Der skal selvfølgelig noget mere forskning til for at kunne sige, at det har den rette effekt, også når vi tester mange mennesker.

Lidt større skala finder vi i det engelske projekt Deptherapy, som siden 2014 har haft 90 tidligere soldater på dykkerkursus. Og et frisk studie, der har fulgt en gruppe veteraner i årene efter deres deltagelse i projektet, viser gode resultater. Det fortæller stifter og leder af projektet Richard Cullen.

- Det, vi ser, er en fantastisk reduktion i blandt andet følelser som angst og vrede og følelse af håbløshed, som ikke engang vi havde forudset. Vi så en reduktion på 71 procent i følelsen af vrede, hvilket er meget almindeligt hos folk med PTSD, og for andre følelser var det helt oppe på 80 procent. Så vi ved, det er meget gavnligt, siger han til DR Nyheder.

Bliv ikke afhængig af flasken

Søren Bo Andersen fra Veterancentret, som hører under Forsvarsministeriet, har set på det engelske studie, og selv om der er lovende effekter, anfører han, at det stadig er et lille antal, der er blevet testet. Han så gerne, at flere blev testet og fulgt over længere tid.

Til det siger Richard Cullen, at en af fordelene ved at holde det i mindre skala er, at det skaber en familiær atmosfære, der motiverer veteranerne til at tale sammen.

- Man ville miste fordelene ved at være en mindre organisation. Så der er ingen, der tager hundredvis af tidligere soldater ud at dykke. Det vil altid være små antal, siger han.

50-årige Allan Petersen renser en træningspool to gange om ugen og kan skære ned på sit medicinforbrug, når han har dykket. (Foto: Anders C. Østerby)

Også Lone Overby Fjordback synes, det lyder spændende, at dykning virker positivt for mennesker med PTSD. Hun er læge, forsker og leder af Center for Mindfulness ved Aarhus Universitet, som blandt andet forsker i stress og PTSD.

- Det lyder dejligt. Alt, hvad der kan give ro, er en god ting, siger hun.

Lone Overby Fjordback tilføjer dog, at man helst ikke skal lægge kontrollen for sit velbefindende over i en dykkerflaske eller andre remedier. Hun anbefaler mindfulness, hvis effekt er veldokumenteret, siger hun.

- Hvis man lærer at træne sin opmærksomhed, så kan man finde den ro alle steder, lige meget hvor man er henne.

Ikke et mirakelmiddel

Men ifølge Richard Cullen er dykning netop ikke et mirakelmiddel, der kan stå alene.

- Ingen, der har været igennem vores program, vil sige: Dykning har reddet mit liv, eller dykning ændrede mit liv. Men de vil sige, at det er en faktor blandt flere, der giver dem støtte, siger Richard Cullen.

Han anbefaler derfor, at man kombinerer dykningen med blandt andet at tale om sine udfordringer.

- Der er helt klart gavnlige effekter af dykning, men de skal støttes, så de ikke bare toner ud.

Det kan Dan Baardesø godt genkende.

- Når jeg ikke får dykket ugentligt, vender jeg lidt tilbage til den samme trummerum. Jeg kører lidt tilbage i samme spor, og dagligdagen bliver lidt sværere, og jeg løber hurtigere tør for energi.

Alligevel tøver han ikke med at anbefale andre veteraner med PTSD at prøve at dykke.

- Jeg vil klart anbefale at prøve det. Jeg ved godt, det kan være svært for veteraner med PTSD at komme ud over kanten og prøve noget nyt. Men det er så givende, og hvis man først har prøvet det, ved man, hvad det kan give en.