Født på St. Croix, fængslet i Horsens: Salget af De Vestindiske Øer gjorde Hezekiah statsløs

En ny udstilling i Horsens fortæller blandt andet historien om fangen Hezekiah Smith fra De Vestindiske Øer, som pludselig mistede sit statsborgerskab.

Hvis man for lidt mere end 100 år siden begik alvorlig kriminalitet på de tre øer St. Croix, St. Thomas og St. Jan, så blev man sendt til Danmark for at afsone.

Dengang ejede Danmark nemlig stadig de tre øer i Dansk Vestindien, og det betød dansk lov og altså også en tur til Danmark, hvis man skulle afsone en dom for bestemte forbrydelser.

Det er udgangspunktet for den nye særudstilling ’Hezekiah Smith og de andre vestindiske fanger’, der i dag åbner på Fængselsmuseet i Horsens i anledning af, at det i år er 100 år siden, Danmark solgte de De Vestindiske Øer til USA.

- Hezekiah Smith og de andre vestindiske fanger gik i de samme fangedragter og skulle følge de samme regler som andre fanger. Der blev ikke taget hensyn til, at de kom fra Vestindien, siger Anne Katrine Nagel Christensen. (Foto: Eigil Andersen © Dr Østjylland)

Straffeanstalten i Horsens, som det hed, modtog fra 1853 til 1917 30 fanger fra de tre øer. Én af dem var Hezekiah Smith, der er hovedpersonen i den nye udstilling.

- Han var født på St. Croix, hvor han levede og arbejdede, indtil han var 30 år. Så sket der så det, at Hezekiah slog sin ekskæreste ihjel og meldte sig selv efterfølgende, fortæller Anne Katrine Nagel Christensen, der museumsinspektør på Horsens Museum.

Hezekiah Smith blev oprindeligt idømt dødsstraf, men blev så ændret til tugthus på livstid.

- Han blev i 1908 sendt til Horsens, hvor han ankom den 29. december. Her sad han fængslet, indtil han blev benådet den 15 september 1923, siger Anne Katrine Nagel Christensen.

Eftersom de 30 fanger kom fra Dansk Vestindien, så var de samtidig også danske statsborgere. Langt de fleste af dem var dog ligesom Hezekiah Smith af afrikansk afstamning - kun to var født i Danmark. Det var derfor også et meget fremmed klima, der mødte hovedparten af de kriminelle.

- Rigtig mange af fangerne havde problemer med det kolde klima i Horsens. Seks af fangerne døde simpelthen af lungesygdomme, fordi de blev syge af at være i det danske klima, og seks andre blev sendt tilbage til Vestindien, fordi de ikke kunne tåle klimaet her, siger museumsinspektøren.

- Udstillingen er vigtigt for at vise, at der faktisk har siddet en lille gruppe danske statsborgere her i Horsens, som kom fra nogle helt andre vilkår, end vi ellers tænker, fanger kom fra, siger Anne Katrine Nagel Christensen.

Fangen, ingen ville have

Hezekiah Smith var den fange, der nåede at sidde i straffeanstalten i Horsens længst tid, men da Danmark i 1917 solgte de tre Vestindiske Øer til USA, betød det også enden på hans afsoning i Danmark. Det blev dog langt fra problemfrit den danske statsborger.

- Han havde egentlig en livstidsdom, men efter salget af Vestindien ville man ikke blive ved med at have ham i Danmark, fortæller Anne Katrine Nagel Christensen.

- USA ville ikke modtage ham, så man benådede Hezekiah Smith og sendte ham ud af landet på et skib med den betingelse, at hvis han vendte tilbage igen, så skulle han i fængsel igen.

- Vi ved ikke, hvad der skete med ham, men han var statsløs, for der var ikke noget at vende hjem til hverken på St. Croix eller her i Danmark, forklarer museumsinspektøren.

Udstillingen om Hezekiah Smith og de 29 andre fanger fra De Vestindiske Øer åbner i dag og kan opleves resten af året på museet i Horsens.

Facebook
Twitter