Basketstjernen kom hjem, men den tidligere marinesoldat sidder stadig fængslet i Rusland

Amerikanske Paul Whelan sidder fængslet for spionage i Rusland, og det har han gjort i fire år.

Den tidligere marinesoldat Paul Whelan under et retsmøde i Rusland, juni 2020. Her blev han idømt 16 års fængsel for spionage. (Foto: © Maxim Shemetov, Ritzau Scanpix)

Efter ti måneder i russernes varetægt og en årelang fængselsdom over hovedet, kunne basketstjernen Brittney Griner i nat rejse hjem til USA efter 10 måneder i russisk varetægt.

Hun blev i november idømt ni års fængsel for besiddelse af cannabisolie, men kan nu rejse hjem efter en udveksling mellem Rusland og USA.

Den anden vej rejser våbenhandleren Viktor Bout, der går under navnet "Dødens købmand" og var idømt 25 års fængsel i den amerikanske delstat Illinois.

Men der er stadig en amerikaner, der sidder fængslet i Rusland, og det har han gjort siden 2018. Hans navn er Paul Whelan, og for fjerde jul i træk må hans familie fejre jul uden ham.

Og Paul Whelan er skuffet over, at han stadigvæk ikke er på et fly med kurs mod hjemlandet.

Det fortæller han over en telefon til amerikanske CNN, kort tid efter, at Griners løsladelse blev en realitet.

- Jeg er fængslet for en forbrydelse, der aldrig har fundet sted. Og jeg er meget skuffet over, at der ikke er gjort mere for, at jeg kan blive løsladt. Især nu, hvor mit fire års-jubilæum for anholdelsen nærmer sig, for jeg troede, at der var fremskridt, siger Paul Whelan.

- Jeg forstår ikke, hvorfor jeg stadig er her. Mine tasker er pakkede, jeg er klar til at komme hjem. Jeg mangler bare et fly, der kan hente mig.

- En katastrofe for ham

Der er også stor skuffelse hos Paul Whelans familie, der i årevis har forsøgt at få ham hjem.

- For familien er det her en skuffelse, for Paul er det en katastrofe, siger hans bror, David Whelan, til avisen The Guardian.

- Jeg har svært ved at forestille mig, at han kan blive ved med at bevare et håb om, at den amerikanske stat kan få ham hjem, når de tilsyneladende ikke kan finde noget, russerne vil have til gengæld. Og jeg er bekymret for, om Paul kan overleve over ti år i en russisk arbejdslejr.

David Whelan understreger desuden, at familien ikke er bitre eller vrede over Griners frihed, da "situationerne var vidt forskellige". Og han glæder sig på Griners families vegne.

- Som én, der selv har en bror fængslet, kan jeg kun forestille mig, hvor glad hende og familien er for, at hun nu er på vej hjem. Lige i tide til julen, siger han.

  • Brittney Griner bliver budt velkommen hjem under en kamp den amerikanske basketliga NBA. (Foto: © Wilfredo Lee, Associated Press)
  • Ved hendes klub i Phoenix, Arizona, har der gennem længere tid hængt et støttebanner med teksten "We Are BG42". BG er forkortelsen på hendes navn, 42 er hendes trøjenummer. (Foto: © REBECCA NOBLE, Ritzau Scanpix)
  • Flere steder i Arizona er Griner malet på mure og facader. Hun har nemlig også været en betydningsfuld stemme for afroamerikaneres rettigheder. (Foto: © REBECCA NOBLE, Ritzau Scanpix)
1 / 3

Fængslet for spionage

Tilbage i 2018 blev Paul Whelan, der tidligere har været marinesoldat, anholdt i Rusland. Efter to år i russernes varetægt blev han idømt 16 års fængsel for spionage - en beskyldning, han selv nægter, og som den amerikanske regering har forkastet.

USA's præsident, Joe Biden, fastholder dog, at man ikke har opgivet at få Paul Whelan hjem.

- På grund af nogle totalt illegitime grunde behandler Rusland desværre Pauls sag meget anderledes end Brittneys. Og selvom vi ikke fik Paul løsladt denne gang, giver vi ikke op. Vi giver aldrig op, sagde han i forbindelse med annonceringen af Griners løsladelse.

Brittney Griners familie har i en udtalelse sendt deres tak til Joe Biden og hans administration, og de sender også deres tanker til Paul Whelan og hans familie.

- Vi takker alle dybt for de venlige ord, tanker og bønner - inklusiv Paul og Whelan-familien, der har været generøse med deres støtte til os og Brittney. Vi beder til, at Paul og alle andre amerikanere, der fejlagtigt er fængslet eller tilbageholdt, kommer hurtigt og sikkert hjem, skriver familien i udtalelsen ifølge amerikanske CNN.

Se den spektakulære fangeudveksling mellem den amerikanske basketballspiller Brittney Griner og den berygtede russiske våbenhandler Viktor Bout, der fandt sted i Abu Dhabi i De Forenede Arabiske Emirater.