John lever af fake news: Der er ingen grænse for, hvor dumme folk er

Manden bag fake-news-artikler går bevidst efter højrefløjen. Han hævder, at han vil udstille had og fordomme.

John Prager ruller dagens første cigaret og klør sig i skægstubbene, inden han går i gang med dagens første løgnehistorie.

Han sidder i halvmørket, bag nedrullede persienner og kigger ind i sine to computerskærme. På den ene henter han inspiration ved at læse kommentarer, som læserne skriver på ét af højrefløjens mest populistiske medier, Breitbart.

Den anden skærm viser en skabelon til den artikel, han om lidt skriver til sin egen side, kaldet Americas Last Line of Defense. En side, som giver sig ud for at være konservative amerikaneres sidste bolværk i kampen mod immigranter og socialisme.

Fra det beskedne hus på en bakketop i West Virginia kontrollerer John Prager en række internet-sider, som udspyr en konstant strøm af falske nyheder.

Ofte bruger John Prager kommentarer fra diverse fora, skrevet af rigtige mennesker, når han digter sine kilder. (Foto: Jacob Albert Lorenzen)

Han ved, hvad der skal til for at få folk til at klikke på hans historier. De skal være sensationelle. De skal bestå af et par drys fakta blandet med absurde påstande, han bare finder på.

Og handler de om kriminelle indvandrere, trusler om våbenkontrol, højrefløjens hadefigurer Barack Obama og Hillary Clinton - eller måske præsident Trumps planlagte mur på den sydlige grænse - så er der sikker gevinst.

- Folk burde ikke kunne lide sådan noget. Det burde de virkelig ikke. De burde ikke besøge vores side løbende. Vi ville ønske, at de var kloge nok til at lukke det ude. Men - det er de ikke, siger han.

'Fox News er sluppet afsted med det i årevis'

John Prager siger, at det ikke er pengene, som får ham til at sprede løgne, selv om hans side hos Facebook på gode måneder har indbragt ham op til 130.000 kr. i annonceindtægter. Han kalder sit motiv for at skrive for 'politisk'.

Han betegner sig selv som venstreorienteret, og fortæller, at han tidligere skrev lange politiske indlæg på forskellige blogs på nettet, men uden at ret mange læste dem.

Samtidig så han, hvordan nyhedssider på højrefløjen satte læsernes sind i brand med artikler, som indeholdt mere holdning end fakta.

- Fox News er sluppet afsted med åbenlyse falske historier i årevis. Og ingen har forsøgt at stoppe dem. Det blev bare værre og værre, og til sidst gik det op for dem, at de kan fortælle folk hvad som helst, og de vil tro på det. Det er der, problemet stammer fra, siger han.

  • Med over 3000 delinger er denne historie blandt nyere tids topscorere hos John Prager og Co. Screendump fra Facebook-siden.
  • Facebook-siden deler også billeder med budskaber - og ofte opfordrer de læserne til at dele billedet, for på den måde at sprede budskabet. Screendump fra Facebook-siden.
  • Hillary Clinton er altid garant for at trække læsere til siden. Screendump fra Facebook-siden.
1 / 3

Sammen med en anden internet-trold, Christopher Blair, har John Prager sat sig for at udstille det, de opfatter som had og fordomme hos deres politiske modstandere.

- Først kastede vi os over konservative generelt, derefter Trump-tilhængere. Det er en samling af de dummeste mennesker, du overhovedet kan forestille dig, og de er fuldstændigt ligeglade med fakta. Det er det, jeg vil udstille med mine historier: Jeg ønsker at påpege, at amerikanske konservative generelt er ligeglade med fakta, så længe løgnene bekræfter dem i deres had og fordomme, siger han.

Bliver citeret i andre medier

Man kan ganske rigtig læse flere steder på Pragers side, Americas Last Line of Defense, at artiklerne skal opfattes som satire, og at intet på siden er sandt.

Ikke desto mindre bliver artiklerne citeret og delt i vide kredse. I december nåede siden 1,2 mio. mennesker via Facebook.

Mange af historierne bliver citeret af andre sider, og nogle af dem ender endda på landsdækkende tv - både Fox News og ABC News har viderebragt løgnehistorier opdigtet i stuen her.

Her kan du høre John Prager fortælle mere om sit arbejde - og sine læsere.

Begrebet “falske nyheder” blev for alvor kendt under præsidentvalgkampen i USA i 2016. Rusland gennemførte en misinformationskampagne af hidtil uset omfang rettet mod amerikanske vælgere.

Målet var ifølge de amerikanske efterretningstjenester at skabe splid, uro og mistillid til demokratiet - og at hjælpe Donald Trump og skade hans modstander, Hillary Clinton.

Forinden havde russere hacket sig ind hos en række mål, heriblandt det demokratiske partis hovedkvarter. Materiale herfra blev dumpet i offentligtheden på tidspunkter, hvor det kunne skade Hillary Clinton mest muligt.

Andet materiale blev grundlag for en strøm af mere eller mindre opdigtede historier og konspirationsteorier, der, forklædt som nyheder, blev spredt via sociale medier og nåede ud til millioner af amerikanere.

Penge i løgne

Når den russiske misinformationskampagne lykkedes så godt, skyldes det bl.a., at netop de sociale medier er som skabt til den slags, siger efterretningsspecialisten Clinton Watts, som har en fortid hos forbundspolitiet FBI og har fulgt russernes metoder på nærmeste hold.

- Sociale medier er et system, som bygger på klik og på delinger. Så jo mere sensationel, du gør din information, jo mere sandsynligt er det, at folk klikker på det. Det har virkeligt givet grobund for epidemien af falske nyheder. Det har trukket en masse propaganda helt frem. Og det giver folk et økonomisk motiv for at finde på løgne. Og de løgne bliver ofte læst mere end de rigtige nyheder, siger han.

John Prager får af og til opkald fra folk, der er overbeviste om, at historierne er ægte - selvom han fortæller dem, at det er ham selv, der er forfatteren. (Foto: Jacob Albert Lorenzen)

For John Prager har hele ugen handlet om Donald Trumps mur. Muren ved grænsen til Mexico, som præsidenten har gjort til et kernepunkt i sit politiske program. Det er et emne, som i den grad optænder hans tilhængere - og det er der, John Prager tager fat i dagens første løgnehistorie.

- OK - vent lige lidt. Her er én, som skriver i en kommentar, at bandemedlemmer fra MS13-banden optræder som børn ved grænsen. Det kan bruges, siger han.

Opfinder kilder

Fingrene hamrer i tastaturet, mens han opfinder overskriften. Som altid starter den med ordet, “BREAKING.” Endnu en sensation er under opsejling. John Prager læser højt af sin egen tekst og kluk-ler, mens han finder på groteske detaljer:

En afsløring af, at fuldvoksne og dybt kriminelle bandemedlemmer fra Mellemamerika blev lukket ind i USA af præsident Obama og sat i skole sammen med 14-årige amerikanske børn. Nu er de arresteret for alverdens forbrydelser.

- Politiet fandt våben, materiale til at lave bomber, en mængde abortpiller til det sorte marked..., skriver han.

John Prager opfinder et par kilder og lægger nogle falske links ind - og klik: Så er “nyheden” send ud i verden. En verden, som ifølge John Prager vil bedrages, for nogle af hans historier når millioner af amerikanere på højrefløjen, og de mest sensationelle klarer sig oftest bedst.

- Jeg tror, at de har brug for at få deres syn på f.eks. immigranter bekræftet, så de finder en historie på vores site, som siger noget dårligt om immigranter. Så “liker” de den og sender den rundt til deres venner og bekendte, siger han.

- Folk ønsker at tro på det. Det er problemet. Og det ser ikke ud til, at problemet bliver løst lige foreløbigt, siger John Prager.

(Foto: Jacob Albert Lorenzen)

Du kan møde John Prager i 21 Søndag i aften, kl. 21 på DR1.