Korruptionsbekæmpere slår alarm: Tusindvis af russiske virksomheder er dukket op i Georgien siden februar

Ukraine har tidligere anklaget det lille land for at lade sig udnytte, så Rusland kan omgå økonomiske sanktioner.

Der har været adskillige støttedemonstrationer for Ukraine i den georgiske hovedstad, Tbilisi, som også var et af de første steder, præsident Volodymyr Zelenskyj holdt en af sine mange videotaler tilbage i begyndelsen af marts. (Foto: Irakli Gedenidze)

Siden invasionen af Ukraine har russere i tusindtal forladt deres hjemland; de er rejst til Tyrkiet, Armenien, nogle har krydset grænsen til Finland - og så er de ikke mindst rejst sydpå til det lille naboland Georgien.

Og siden marts er flere tusinder af russiske virksomheder blevet registreret i nabolandet. Faktisk så mange, at omkring halvdelen af de i alt knap 14.000 russiske virksomheder i Georgien er kommet til siden marts.

Det viser en ny undersøgelse fra organisationen Transparency International, som nu slår alarm.

- Der er tale om et stort antal. Og man ved ikke, hvad det dækker over, siger Giorgi Oniani, der er vicedirektør for den georgiske afdeling af organisationen.

Den har til formål blandt andet at bekæmpe og oplyse om korruption.

Han foklarer, at det høje antal nyregistrerede russiske virksomheder ikke ligefrem giver tiltro til, at landets regering gør, hvad den kan for at forhindre, at nogle forsøger at undgå de sanktioner, som Rusland er blevet pålagt.

Kort over Georgien med hovedstaden Tibilisi og landene omkring.

Det er visumfrit for russere at rejse til Georgien, og man kan ifølge Transparency International forholdsvis let registrere sin virksomhed i landet.

Ifølge landets nationalbank har man da også over de første måneder i året set en større strøm af pengeoverførsler fra Rusland.

Sanktions-strid

Siden krigen begyndte, har der lydt anklager fra Ukraine, blandt andet fra David Arakhamia, formand for præsident Zelenskyjs parti, Folkets Tjener, om at Rusland udnytter sit naboland til at undgå sanktioner.

For nylig afviste Georgiens premierminister, Irakli Garibasjvili, at det skulle være tilfældet med henvisning til en konklusion fra det amerikanske udenrigsministerium:

- Jeg vil gerne understrege, at de beskyldninger, vi har hørt over de seneste måneder, om at man i Georgien omgår visse sanktioner, er blevet tilbagevist i en rapport fra det amerikanske udenrigsministerium, lød det.

Kommentarer fra den georgiske premierminister, Irakli Garibasjvili, har vakt vrede i Ukraine. Her ses han ved Uafhængighedsdagen i Tbilisi den 26. maj. (Foto: Irakli Gedenidze)

Garibasjvili meddelte i foråret, at det ikke var i landets interesse at tilslutte sig sanktioner mod Rusland og heller ikke indføre nogen på egen hånd - en udtalelse, der fik ros fra Moskva, men vakte stor vrede i Ukraine.

Det fik blandt andet Ukraines præsident Zelenskyj til at trække landets ambassadør ud med besked om, at først når man mærkede støtten fra den georgiske regering, ville han blive sendt retur.

Men de georgiske banker har tilsluttet sig de finansielle sanktioner mod Rusland, uanset formuleringen fra regeringen, har det lydt både fra Georgiens præsident og landets nationalbank, der kategorisk har afvist, at den kan sættes i forbindelse med sanktionsramte banker eller enkeltpersoner.

Indtil videre er der ikke fra ukrainsk hold fremlagt håndfaste beviser, og ifølge Transparency International er der heller ikke noget konkret, der tyder på, at man kan omgås sanktionerne via det finansielle system i Georgien.

Men det er ikke utænkeligt, at nogle vil se en mulighed for at udnytte situationen, lyder det fra finansmand og tidligere chef for nationalbanken Giorgi Kadagidze.

Han peger på, at det eksempelvis godt kan lade sig gøre at importere varer til en virksomhed i Georgien for så at fragte dem til Rusland.

- Spørgsmålet er, hvad staten vil tage af forholdsregler for at forhindre, at de her ting sker. Det er det vigtigste at kigge på, når vi taler om, hvorvidt man tilslutter sig sanktioner eller ej.

Hejser rødt flag

Ligesom Transparency International udtrykker han bekymring for, at Georgien kan havne i en risikabel situation på grund af en kombination af blandt en visumpolitik uden mange begrænsninger, øgede handelsforbindelser med Rusland, en geografisk nærhed og så antallet af de mange nye russisk-registrerede virksomheder.

Siden den russiske invasion af Ukraine er både russere og belarusere kommet til den georgiske hovedstad Tbilisi. Her ses en række passagerer ved lufthavnens vekselkontor i marts. (Foto: Irakli Gedenidze)

Og summen af det er en af grundene til, at Transparency International ser grund til at hejse rødt flag med sin seneste undersøgelse.

- Med det stigende antal af russiske virksomheder og forretningsaktivitet og en større pengestrøm fra Rusland, så er der en risiko for, at nogle vil bruge det her område til at omgå sanktionerne. Det skal vi være meget opmærksomme på, siger vicedirektør Giorgi Oniani.

- Vi ser en stor stigning i russisk forretningsaktivitet her og i russiske pengeoverførsler til Georgien. Og vi har et meget svagt tilsynssystem for statsinstitutioner og meget lav gennemsigtighed, så vi kan ikke være sikre på, at der ikke er "sorte huller", og at der bliver holdt grundigt opsyn, siger han.

I sin seneste undersøgelse advarer organisationen derfor kraftigt mod det, den anser for at være en stigende økonomisk afhængighed af Rusland.

I løbet af juni har der været store pro-EU demonstrationer, særligt i den georgiske hovedstad. (Foto: Irakli Gedenidze)

Ifølge undersøgelsen er importen fra Rusland på det højeste niveau, den har været i 15 år.

Samtidig er Rusland Georgiens største eksportmarked, så konsekvenserne af krigen i Ukraine kan mærkes i landet, der eksempvelvis sender halvdelen af sin vineksport til Rusland.

For ikke at ende i en situation, hvor landets økonomiske afhængighed af Rusland vokser sig endnu større, peger eksperter og Transparency International på, at den georgiske regering hurtigst muligt bør afsøge andre muligheder for handelsaftaler.

Samtidig bør der kigges på, om man kan begrænse russisk ejerskab af georgiske firmaer og få indført visumkrav til russiske statsborgere. Sidstnævnte har den georgiske regering dog hidtil afvist blankt.

- Vi ser det som et spørgsmål om national sikkerhed at få reduceret Georgiens afhængighed af Rusland. Og regeringen skal forstå, at det er nødvendigt ikke at fremme et stærkere forhold til Rusland, men tværtimod forsøge at have en form for kontrol, siger Giorgi Oniani.