Lyssky lejesoldater pryder pludselig russiske reklamer og avisforsider

Wagner-gruppen kan bruges til at hverve dele af den russiske befolkning, som hæren ikke kan stå på mål for, vurderer eksperter.

Wagner-gruppen blev registreret for første gang i 2014, hvor de kæmpende side om siden med pro-russiske separatister (billede) under konflikten om Krim-halvøen. (Foto: © MAYSUN)

På store reklameskilte i den russiske by Yekaterinburg er soldater fra den brutale lejehær Wagner-gruppen afbilledet.

"Moderland, ære, blod, tapperhed. Wagner", står der på et af skiltene.

Plakaterne hænger ifølge The Guardian i en række russiske byer og har til formål at rekruttere krigere til den kontroversielle Wagner-gruppe.

Rekrutteringsplakat for Wagner-gruppen i Yekaterinburg med teksten "Orkester Wagner venter på dig". Billedet er delt af en bruger på Twitter.

Gruppen trak for første gang overskrifter under krigen om Krim-halvøen i 2014, hvor den kæmpede på de pro-russiske separatisters side. Siden har den private lejehær kæmpet i lande som Syrien, Libyen, Congo og Sudan, og den er kendetegnet ved at trække et spor af anklager om menneskerettighedskrænkelser efter sig.

Fra at være en militær virksomhed indhyllet i mystik, som Ruslands øverste ledelse adskillige gange har taget afstand fra, pryder Wagner i dag russiske avisforsider, og gruppens militære operationer hyldes i bedste sendetid i russisk stats-tv.

Det skete for eksempel for nylig på Ruslands mest sete tv-kanal, der ifølge Washington Post viste et særprogram om Wagner-gruppens sejre ved de ukrainske frontlinjer.

For knap en måned siden havde Ruslands mest læste tabloidavis, Komsomolskaya Pravda, en historie om Wagner-gruppen på forsiden. Her er avisforsiden blevet delt af en ansat hos britiske BBC på Twitter.

Det er en bemærkelsesværdig udvikling, mener Niklas Møller Rendboe, der er projektforsker ved Forsvarsakademiet og har skrevet speciale om netop Wagner-gruppen.

- Det er helt nyt, at russiske medier tør tale så åbent om Wagner-gruppen, siger han.

- At det sker så pludseligt, som vi ser det nu, tyder på, at det er orkestreret højere oppe i systemet.

Kan hverve straffefanger til krigen

Niklas Møller Rendboe mener, at de drypvise avisforsider og tv-indslag, der hylder de private lejesoldaters indsats i Ukraine, er en måde at teste, om den russiske befolkning er ”modnet til at acceptere de særlige styrker” fra Wagner-gruppen.

Den proces er vigtig, fordi en legitimering af gruppen åbner sluserne for, at Rusland kan hverve en langt større del af befolkningen til krigen i Ukraine, vurderer han.

Og det er en vigtig prioritet for Ruslands præsident, Vladimir Putin, der torsdag meldte ud, at den russiske hær skal udvides med 137.000 soldater næste år.

Ifølge Emil Rottbøll, der er Rusland-korrespondent for Berlingske, har styret i Rusland en interesse i at bruge Wagner-gruppen til at hverve dele af befolkningen, som den officielle hær ikke kan stå på mål for.

- Ved at bruge Wagner-gruppen kan man få fat i nogle andre mennesker, end man kan som officiel russisk hær, siger han.

Han peger på, at den formodede mand bag Wagner-gruppen, Yevgeny Prigozhin, tidligere på sommeren turnerede rundt i flere russiske fængsler med et løfte til de indsatte: Meld jer til at kæmpe i Ukraine under Wagners faner, og I vil få løn og en benådning af Putin, hvis I overlever, lød det fra Prigozhin.

- Det er jo reelt ulovligt at hverve straffefanger fra de russiske fængsler til at gå i krig, og en officiel russisk myndighed ville aldrig kunne gøre det. Men Wagner-gruppen kan nemmere bevæge sig i den gråzone, siger Emil Rottbøll.

Har ’enormt høje tabstal’

På papiret eksisterer Wagner-gruppen ikke. Den militære virksomhed er ikke officielt registreret i Rusland, og præsident Vladimir Putin har ved flere lejligheder benægtet enhver forbindelse mellem gruppen og den russiske stat.

Men som krigen i Ukraine er skredet frem, er gruppens betydning vokset. Og selvom den russiske top stadig benægter enhver forbindelse mellem Wagner og regeringen, menes gruppens operationer i Ukraine i vid udstrækning at være tæt koordineret med det russiske forsvarsministerium.

Yevgeny Prigozhin sammen med Vladimir Putin. Han fik tilnavnet 'Putins kok' på grund af sit omfattende netværk af restauranter, som han driver samtidig med Wagner-gruppen. (Foto: © Misha Japaridze, Copyright 2011 The Associated Press. All rights reserved)

Wagner-gruppen menes blandt andet at have spillet en central rolle i indtagelsen af Popasna i maj og Lysytjansk i juni - to strategisk vigtige byer, som Rusland stort set jævnede med jorden under deres indtagelse af den østlige Luhansk-region i Ukraine.

Lige nu befinder størstedelen af gruppens lejesoldater sig i Bakhmut i Donetsk-regionen, forklarer Niklas Møller Rendboe. Og her spiller de en vigtig rolle.

- Man laver formentlig helt andre risikovurderinger i forhold til, hvad man er villig til at bruge Wagner-soldaterne til sammenlignet med den russiske hærs styrker. Det kan man også se på Wagner-gruppens enormt høje tabstal.

- Det må jo være fordi, man har et ønske om at sende folk ud til særligt risikable militære operationer, og det ønske er de med til at facilitere.