PORTRÆT Engang grinte folk af Volodymyr Zelenskyj – det gør de ikke længere

Den ukrainske præsident har vundet Vild Med Dans og fået millioner til at grine. Nu står han til gengæld i en gravalvorlig situation.

(Foto: Illustration: Morten Fogde Christensen)

Han er blevet manden, hele verden taler om.

Med en forhistorie, der næsten virker for usandsynlig til at være sand.

Tilbage i 1990´erne tydede intet på, at Volodymyr Zelenskyj skulle ende som Ukraines præsident. Her læste han til jurist i det sydlige Ukraine.

- Jeg drømte ikke om at blive advokat, jeg drømte ikke om at blive anklager. Jeg ville bare være studerende, har Volodymyr Zelenskyj sagt om sin studietid, hvor han blandt andet lavede komedie-teater ved siden af.

I år 2000 bestod Zelenskyj sin jura-eksamen og tog det næste skridt i sin karriere:

Han blev komiker.

Den ukrainske præsident ernærede sig i årevis ved at få folk til at grine.

I 2006 vandt han den første sæson af Vild Med Dans i Ukraine og havde succes med både stand-up og tv-underholdning - ofte med humor under bæltestedet:

Få år senere blev det dog blodig alvor for Volodymyr Zelenskyj.

Fiktionen smeltede sammen med virkeligheden

Zelenskyjs politiske karriere begyndte som en joke.

I 2015 skrev og instruerede han en ny komedieserie, hvor han indtog hovedrollen som en utilfreds gymnasielærer, der pludselig bliver Ukraines præsident.

Tv-serien hed Folkets Tjener og blev et stort hit i Ukraine.

I serien gør den jura-uddannede komiker grin med korruption blandt ukrainske oligarker og politikere - Ikke mindst den tidligere præsident Viktor Janukovitj, som var blevet afsat året før.

I denne periode voksede Zelenskyjs popularitet og snart smeltede fiktionen sammen med virkeligheden.

Produktionsselskabet bag tv-serien oprettede nemlig et politisk parti – og nytårsdag 2019 blev partiets præsidentkandidat afsløret:

I foråret 2019 kastede den dengang 41-årige Zelenskyj sig ind i valgkampen med fokus på at fremstille sig selv som anti-elite og anti-korruption.

Men modsat tv-serie-udgaven – så afhang hans kampagne ikke af crowdfunding, men blev i stedet finansieret af en kontroversiel oligark og mediemogul ved navn Ihor Kolomojskyj, der ejede den ukrainske tv-kanal, som stod bag Zelenskyjs tv-serie.

Dette til trods blev han af flere set som en frisk kontrast og et ubeskrevet blad, som mange kunne spejle deres forhåbninger og drømme i.

Derudover var komikeren god til at bruge sociale medier til at nå ud til et stort publikum - herunder sine over fire millioner følgere på Instagram.

Præsidentkandidaten fik en påtale af politiet på valgdagen den 21. april 2019 for at vise sin stemmeseddel. (Foto: handout © Ritzau Scanpix)

Zelenskyj er fra en russisktalende jødisk familie og slog i sin valgkamp også på, at han forstår Ukraines komplicerede forhold til Rusland. Hans modstander, den siddende præsident Petro Porosjenko, stemplede ham omvendt som for uerfaren til at håndtere forholdet til Rusland.

Vælgerne lod sig dog ikke skræmme, for i april knuste komikeren den siddende præsident med en jordskredssejr, hvor han fik over 73 procent af stemmerne.

  • Volodymyr Zelenskyj reagerer på den første exitpoll på valgnatten i 2019. (Foto: VALENTYN OGIRENKO © Ritzau Scanpix)
  • Og nyheden om et forestående jordskredsvalg blev fejret med hustruen, Jelena Zelenskaja. (Foto: OLEKSANDR KLYMENKO © Ritzau Scanpix)
  • En glad Zelenskyj inden indsættelsesceremonien den 20. maj 2019. (Foto: pool © Ritzau Scanpix)
1 / 3

Ikke sjovt at være præsident

Volodymyr Zelenskyj under et møde med præsident Trump i september 2019. (Foto: JONATHAN ERNST © Ritzau Scanpix)

Komikerens tid som præsident har været alt andet end morsom.

Foruden bekæmpelsen af korruption havde Zelenskyj et tidligt politisk mål: At standse kampene i Donbas-regionen i det østlige Ukraine og få standset konflikten med Rusland, som, han frygtede, kunne eskalere voldsomt.

Han vendte sig mod Vesten for hjælp og gjorde det klart, at han ønskede, Ukraine blev lukket ind i EU og Nato.

Men Vesten tøvede med at invitere Ukraine ind i klubben, og Zelenskyjs første møde med Putin i 2019 endte uden en løsning på konflikten i Donbas og om Krim-halvøen, som Rusland annekterede i 2014.

Topmødet i Paris i december 2019 førte ikke til en løsning af konflikten mellem Ukraine og Rusland omkring Donbas i det østlige Ukraine. (Foto: Charles platiau © Ritzau Scanpix)

Og kort tid inde i sin præsidenttid blev Zelenskyj også revet ind i et politisk stormvejr på den anden side af Atlanterhavet, da et udskrift af en telefonsamtale mellem den amerikanske præsident, Donald Trump, og Zelenskyj i dukkede op i juli 2019, efter en whistleblower slog alarm.

Flere kritikere mente nemlig, at den daværende præsident Trump forsøgte at presse den nytiltrådte ukrainske præsident til at starte en undersøgelse af Joe Bidens søn, Hunter Biden, der har haft forretninger i Ukraine.

Det skete i en kontekst, hvor Trump-regeringen havde tilbageholdt militærstøtte til Ukraine for over en milliard kroner, og den amerikanske præsident blev anklaget for at afpresse Zelenskyj med henblik på at pleje sine egne politiske interesser.

Påstanden blev heftigt benægtet af Trump, men det førte alligevel til en historisk rigsretssag mod præsidenten. Her stemte 51 af de 100 senatorer for at frikende præsidenten.

Heller ikke hjemmefronten bød på et helle for Zelenskyj, der for første gang mødte modstand blandt vælgerne, da lækkede dokumenter pegede på, at han i 2012 havde et firma, der lavede millionhandler fra lande i skattely.

Blodig alvor

Præsident Zelenskyj under et besøg ved fronten i Donbas i april 2021. (Foto: Ukrainian Presidential Press Ser © Ritzau Scanpix)

Tiden som præsident har selvsagt langt fra været sjov og ballade for Zelenskyj, påpeger Olga Rudenko, chefredaktør ved mediet Kyiv Independent.

- Først blev han rodet ind i rigsretssagen mod Donald Trump. Så skulle han håndtere coronapandemien. Og nu står han over for udsigten til en omfattende russisk invasion, skrev redaktøren i New York Times den 21. februar i år.

Situationen er gravalvorlig, og Zelenskyj, der har været komiker i det meste af hans liv, er ude, hvor han ikke kan bunde, lød det fra den ukrainske redaktør.

Tre dage senere rullede russiske kampvogne ind over grænsen til Ukraine.

En udbombet bygning i den østukrainske by Chuguiv på krigens første dag. (Foto: Aris Messinis © Ritzau Scanpix)

Men trods vurderingen fra chefredaktøren lader store dele af omverdenen til at være imponeret af komikeren, som de ikke griner af længere.

Internettet er de seneste dage flydt over med hyldester til den ukrainske præsident.

Særligt efter utallige internationale medier berettede, at Zelenskyj havde takket nej til et amerikansk tilbud om at lade sig evakuere.

- Kampen er her; Jeg har brug for ammunition - ikke et lift, lød svaret fra præsidenten ifølge den ukrainske ambassade i London.

Og så gik ordene ellers deres virale sejrsgang.

Kunstneren Alkent Pozhegu arbejder på et portræt af den ukrainske præsident i Gjarkova i Kosovo lavet med korn og frø. (Foto: ARMEND NIMANI © Ritzau Scanpix)

hjemmefronten ser hans ellers lunkne meningsmålinger også ud til at have taget et voldsomt hop opad ifølge en ny meningsmåling fra Ukraine.

Da statsminister Mette Frederiksen i søndag holdte tale ved en demonstration foran den russiske ambassade i København blev hun afbrudt af store klapsalver, da hun nævnte den ukrainske præsidents navn:

Har smidt jakkesættet

Præsidenten sagde i sidste uge, at han var russernes mål nummer et, mens hans familie var deres andet mål. Og ifølge den britiske avis The Times har russiske lejesoldater fra den frygtede og stærkt kontroversielle Wagner Gruppe fået til opgave at dræbe Zelenskyj.

Tonen var også langt fra optimistisk, da den svenske statsminister, Magdalena Andersson, i sidste uge beskrev et videomøde med Zelenskyj, hvor hun sagde, at det stod klart, at hun måske aldrig ville se ham igen.

Men præsidenten har alligevel valgt at stikke hovedet frem flere gange - ofte med skægskubbe og uformelt tøj.

Ligesom i præsidentvalgkampen er sociale medier stadig Volodymyr Zelenskyjs foretrukne kommunikationsvåben:

Den seneste tid har han også gang på gang delt videoer og billeder, hvor han - bogstaveligt - står skulder ved skulder med sine ministre og rådgivere. Og det er noget af en kontrast til den russiske præsident Putin i disse dage, der beskyldes for at isolere sig - næsten bogstavelig talt.

  • Præsident Zelenskyj lagde i fredags dette selfie op sammen med flere af sine nærmeste regeringsfolk. (Foto: Ukrainian Presidential Press Ser © Ritzau Scanpix)
  • Den russiske præsident under et møde om den russiske økonomi i går. (Foto: Alexey Nikolsky © Ritzau Scanpix)
1 / 2

Den ukrainske præsident har advaret om risikoen for krig i Europa i årevis.

Som i 2019, hvor han fra FN's talerstol i New York slog fast:

- I den verden, vi lever i, findes der ikke længere "nogen andres krig".

Zelenskyj holdt en patron i hånden, da han talte for FN's generalforsamling i 2019 og advarede om krig i Europa. (Foto: Lucas Jackson © Ritzau Scanpix)

- Ingen af jer kan føle jer sikre - Når der er krig i Ukraine, er der krig i Europa.

Nu er krigen kommet - og nu lytter verden endelig til den ukrainske leder, som folk engang grinte af.

Men han står over for en af de største opgaver, en statsleder kan få: At styre sit land gennem en krig mod en langt stærkere modstander.

  • Civile krydser en ødelagt bro i det nordlige Kyiv. (Foto: Aris Messinis © Ritzau Scanpix)
  • Ukrainske flygtninge ankommer til Zahony i Ungarn. (Foto: ATTILA BALAZS © Ritzau Scanpix)
  • En udbombet militærbygning i Brovary uden for Kyiv tidligere i dag. (Foto: GENYA SAVILOV © Ritzau Scanpix)
1 / 3