'Putins kok' vedkender sig berygtede lejesoldater: 'Putin kommer til at ligne Komiske Ali'

I årevis har Jevgenij Prigozjin afvist at have forbindelse til Wagner-gruppen. Men det gør han ikke længere.

Billede af Vladimir Putin og Jevgenij Prigozjin tilbage i 2010. Dengang leverede sidstnævnte mere mad end lejesoldater til Rusland. (Foto: © ALEXEY DRUZHININ, Ritzau Scanpix)

Når Ruslands foretrukne lejehær, militærfirmaet PMC Wagner, har trukket et blodigt spor af krigsforbrydelser efter sig i både Afrika og Ukraine, så har pilen peget på en mand.

Jevgenij Prigozjin eller 'Putins kok', som han også er kendt som.

Præsident Putins nære ven har gang på gang afvist sine forbindelser til Wagner-gruppen, men afvisningerne har i tiltagende grad klinget hult.

Ikke mindst da en video af Jevgenij Prigozjin dukkede op, hvor han er i fuld gang med at rekruttere nye medlemmer til Wagner-gruppen i et russisk fængsel.

Her kan du se videoen, hvor det angiveligt er manden bag Wagner-gruppen, der rekrutterer soldater blandt fanger.

Nu er det da også slut med at afvise påstandene. I en meddelelse delt på sociale medier af Prigozjins firma, slår han fast, at det var ham, der grundlagde lejehæren tilbage i 2014, skriver Reuters.

- Jeg rensede selv de gamle våben, sorterede de skudsikre veste og fandt de specialister, der kunne hjælpe mig. Fra det øjeblik, 1. maj 2014, var en gruppe patrioter født, kaldet Wagner-bataljonen, lyder det.

Har fået lov til at reklamere i hele Rusland

Dermed toner Wagner-hærens stifter rent flag, men han kommer næppe til at overraske nogen, der har beskæftiget sig bare perifært med Prigozjins gøren og laden. Heller ikke Niklas Møller Rendboe, der er projektforsker på Forsvarsakademiet og har beskæftiget sig indgående med Wagner.

- Det var lidt det, jeg havde ventet på. Det er kulminationen på en tendens, der har været længe, hvor Rusland i højere og højere grad har omfavnet Wagner, siger han.

Her peger han blandt andet på, at hvor det officielle Rusland for år tilbage helt benægtede eksistensens af Wagner-gruppen, så har lejehæren nu fået en central rolle i Ruslands krig.

Fordi man først nu har igangsat en mobilisering af den russiske befolkning, har man været dybt afhængig af at kunne skaffe tropper gennem den private lejehær.

Det har betydet, at Wagner har fået lov til at rekruttere i fængsler, har åbnet flere rekrutteringskontorer og fylder også flere russiske byer med reklamebannere.

Rekrutteringsplakat for Wagner-gruppen i Yekaterinburg med teksten "Orkester Wagner venter på dig". Billedet er delt af en bruger på Twitter.

Har længe villet høste hæderen

Prigozjin har arbejdet sig den lange vej fra indsat i de fængsler, han nu rejser rundt og hverver i, til en uhyre vigtig spillebrik på Putins skakbræt.

Og det er måske også i hans ambition, at man skal finde grunden til, at han nu fortæller sandheden om sit forhold til Wagner-gruppen, mener Niklas Møller Rendboe.

- Han vil gerne ud at sige; jeg er en stor mand, og Wagner er mit produkt, og det er jeg stolt af.

- Han er begyndt at blive en mere offentlig person, og jeg tror, at han kommer til at gå over i historiebøgerne, fortæller Niklas Møller Rendboe.

Han mistænker også Prigozjin for længe at have haft lyst til at høste hæderen for Wagner-gruppens indsats.

- Tidligere på året blev han konfronteret med noget omkring Mali (hvor Wagner-gruppen er tilstede, red.) af nogle journalister, og her holdt han stor monolog, hvor det tydede meget på, at han gerne ville ud og tage credit for det her.

Hvem har holdt ham fra det?

- Det har nok været Kreml. Jeg tror, at udmeldingen er 100 procent koordineret med Putin, lyder analysen.

Hør, hvor nemt det var for DR's journalist at blive optaget i Wagner-gruppen i "Moskva-kontoret".

Lejesoldater og popstjerne

Putin bliver Komiske Ali - i Vesten

Tilbage står så spørgsmålet: Hvor længe kan Putin blive ved med at holde fast i den officielle forklaring om, at Wagner handler uafhængigt af den russiske stats ønsker?

- Når man først får trukket tæppet væk under Prigozjin, så kommer Putin jo til at ligne Komiske Ali, der står og benægter det åbenlyse, siger Niklas Møller Rendboe.

Komiske Ali for os i Vesten vel at mærke. I Rusland kan Putin sagtens fortsætte med at tage afstand fra Wagner-gruppens krigsforbrydelser og holde hæren ud i strakt arm.

- Putin kan jo bare vinkle det på 1000 forskellige måder, hvor han alligevel ikke kan knyttes til Prigozjin i russisk optik.

- Han kræver ingen armslængde. Det yderste led af en lillefinger er nok for ham.

Kommer Putin nogensinde til at ville kendes officielt ved Wagner-gruppen?

- Måske vil Putin tage æren for Wagner en skønne dag, når krigen er overstået eller gået i stå. Det kommer an på, hvilken rolle de har spillet. For eksempel hvis de succesfuldt forsvarer Donetsk eller Kherson mod et stort ukrainsk angreb.