Party all night: Verdens største fugle var natdyr

Analyser af den uddøde fugle-familie, elefantfuglene, har bekræftet, at de store dyr var vågne om natten. Det overrasker forskere, der troede, at de var aktive om dagen.

En kunstners illustration af, hvordan elefantfuglen muligvis har set ud, når den har gået rundt om natten. Elefantfuglene havde en god lugtesans, mens synet ikke var så veludviklet. (Foto: John Maisano © University of Texas at Austin Jackson School of Geosciences.)

Elefantfugle og gamere har flere ting til fælles: Ingen af dem kan flyve og begge er oppe hele natten.

Og det sidste er nyt for forskere, der undersøger elefantfugle, som er en uddød familie af kæmpefugle, der kunne veje op til 700 kilo.

De har nemlig fundet ud af, at fuglene ikke var aktive om dagen, som man ellers har troet.

Gennem rekonstruktioner af kranier har forskere nu fastslået, at den del af hjernen, der skulle behandle synet, var lille. Og det indikerer, at et dyr er aktiv om natten.

Det fremlægger forskere fra The University af Texas i en pressemeddelelse. Forskningen er udgivet i Proceedings of the Royal Society B: Biological Sciences.

- Undersøgelse af hjernens udformning er en meget nyttig måde at forbinde økosystemet - forholdet mellem fuglen og omgivelserne - og fuglens anatomi, siger Christopher Torres, Ph.D-studerende og leder af forskningen i pressemeddelelsen, og fortsætter.

- Undersøgelser som denne giver os et kæmpe indblik i livet for disse bizarre fugle, som vi ikke ved meget om.

Dårligt syn, men skarp lugtesans

Forskere har faktisk diskuteret, hvorvidt elefantfuglen var et natdyr siden år 1942. Men det er først nu, at det er blevet bekræftet gennem 3D-rekonstruktioner og scanninger.

Man har taget to hjernekasser fra elefantfugle, der ikke er helt forstenet, og lavet røntgen-scanning af dem.

Forskerne har kigget på to arter indenfor elefantfugle.

- De har kigget på formen på det hul, hvor hjernen har ligget. Hjernens ydre form hos fugle afslører nemlig, hvilke områder, der var veludviklet og dermed blev brugt meget, siger Bent Lindow, der er palæontolog ved Statens Naturhistoriske Museum.

Herefter har forskerne kigget på fugle, der er i familie med elefantfuglene. Det tæller fugle fra strudsfugle-gruppen, der for eksempel er emuer, kiwier og den uddøde moafugl.

Her ses en sammenligning mellem blandt andet elefantfuglen og kiwier. Rekonstruktionen viser ligheder mellem de to fugle-familiers hjerner. (Foto: C. Torres © The University of Texas at Austin)

Ved at sammenligne hjerneformen fra elefantfuglen med nutidens fugles opførsel og hjerner, har forskerne altså fundet frem til, at elefantfuglen med al sandsynlighed var et natdyr.

- Lugtekolberne, der er den del af hjernen med lugtesansen, er relativt meget forstørret ved elefantfugle. Samtidig har elefantfuglen et stærkt reduceret område med synsfeltet. Begge dele ses også hos kiwien, siger Bent Lindow.

Ud fra elefantfuglens hjerne kan man altså se, at hjernen mindede om kiwiens hjerneform.

- Hos kiwien er synsdelen af mellemhjernen nærmest svundet bort. De er næsten blinde. Samtidig er lugtekolberne relativ meget forstørret, siger han, og fortsætter.

- Det er overraskende, for man har tænkt, at elefantfugle rendte rundt om dagen, som emuer og strudse gør. Men det ser ikke ud til at have været tilfældet.

I mørke er synet ikke altid vigtigt

Bent Lindow mener, at en grund til, at elefantfuglens syn var dårligt udviklet er, at de måske levede i skoven. Og her er en veludviklet lugtesans mere vigtigt.

- Hvis de har gået rundt i tæt skov om natten, hvilket de store lugtekolber tyder på, så kan man ofte ikke se mere end et par meter frem. Så et godt syn, der kan se langt, er ikke ligeså vigtigt, siger han.

Samtidig mener man ikke, at elefantfugle havde naturlige fjender på Madagaskar. Og det kan også være en del af forklaringen på, at synet ikke var så udviklet.

- Der har ikke været et jagttryk, der kunne true elefantfuglene. Der har ikke været kødædende pattedyr, der kunne true en elefantfugl på tre meter og med en kampvægt på 700 kg, siger Bent Lindow, og fortsætter.

- Der har ikke været et evolutionspres, der gjorde, at elefantfuglene måtte udvikle et skarpt syn, som man ellers ser hos mange andre fuglearter.

Facebook
Twitter