Kinesiske super-tvillinger har måske fået opgraderet deres hjerner

Forskeren bag hævder, at han ændrede babyernes dna, så de ikke får hiv. Men det kan også gøre dem klogere og bedre til at huske.

Menneskeforsøget har givet de kinesiske tvillinger en genetisk lottokupon, og det er umuligt at sige, hvad det fører til, fastslår to danske forskere. Tegning: Mathis Birkeholm Duus

De kinesiske tvillinger Lulu og Nana blev født i det sydlige Kina i november sidste år.

Allerede da de kun var få uger, skabte deres eksistens en chokbølge i forskningsverdenen – og i alverdens medier.

For der fortalte genforskeren He Jiankui, at han ved hjælp af den hypede CRISPR-teknologi havde genmodificeret babyernes dna, da de endnu kun var befrugtede ægceller.

Han havde ændret i dna’et for at mindske deres risiko for hiv, forklarede den omstridte forsker. Men nu har en anden gruppe forskere bekræftet, at genændringen ikke alene har nedsat børnenes risiko for hiv.

Genet har også betydning for hjernen. Derudover mener forskerne, at ændringen blandt andet kan give en fordel i forhold til at kunne komme ovenpå igen efter slagtilfælde.

- Man har brugt det som undskyldning, at tvillingerne kunne modstå en række infektioner, blandt andet hiv. Men det viser sig, at de kan have fået en række andre funktioner, og her ikke mindst, at de bliver bedre til at lære og til at huske, siger hjerneforskeren Troels W. Kjær, Københavns Universitet.

- Derfor kan man tale om super-tvillinger, konstaterer han.

Risikoen er ukendt

Men selv om det umiddelbart lyder som om, at de kinesiske piger har fået en genetisk fordel, understreger Troels W. Kjær, at forsøgene er risikable.

- Det er utrolig uhyggeligt, for man påfører to liv en risiko, som man ikke kender, siger Troels W. Kjær.

At genet, som er blevet slukket i pigernes arvemateriale, kun skulle være en ulempe, er nemlig evolutionært set usandsynligt. For så ville genet være forsvundet hos flere mennesker helt naturligt.

- Det er hele humlen i den her sag. Der er også forskning, der viser, at den genændring kan give større risiko for en anden infektionssygdom. Menneskeforsøget har altså givet pigerne en genetisk lottokupon - det er umuligt at sige, hvad det fører til, siger professor Jacob Giehm Mikkelsen fra Institut for Biomedicin, Aarhus Universitet.

Mange skandinaver har ikke genet

Det gen, som He Jiankui har slukket i pigernes dna ved at bruge gensaksen CRISPR, hedder CCR5. Og det gen kender forskerne ganske udmærket.

- Det viser sig, at en del af befolkningen i Skandinavien faktisk har en naturlig ændring i deres dna, der betyder, at CCR5 ikke er aktivt hos dem, fortæller Jacob Giehm Mikkelsen.

Det er blandt andet gennem undersøgelser hos de skandinaver, at forskere har fundet ud af, at genet både påvirker immunforsvaret og hjernecellerne.

- Mennesker med den naturlige variant ser for eksempel ud til at komme sig bedre over en hjerneblødning, siger Jacob Giehm Mikkelsen.

Men selv om mennesker, der naturligt ikke har et fungerende CCR5 gen ser ud til at være sunde og raske, understreger Jacob Giehm Mikkelsen, at de kinesiske tvillinger kan opleve negative konsekvenser.

- Problemet er, at vi ikke ved, om de mennesker, der har den naturligt forekommende variant, har noget andet, for eksempel et andet gen, der går ind og kompenserer. Så det er vanvittigt komplekst at gennemskue konsekvenserne, siger Jacob Giehm Mikkelsen, der også er medlem af Etisk Råd.

HIV var måske bare en undskyldning

He Jiankui fortalte i november, at han havde ændret pigernes dna for at mindske deres risiko for hiv. Han blev spurgt, om han kendte til de effekter, som ændringen kunne have på hjernen.

- Jeg kender godt til den undersøgelse, men jeg mener, at den mangler uafhængig verificering. Jeg er imod at bruge genredigering til forbedringer, svarede han.

Men Troels W. Kjær mener, at beskyttelsen mod hiv ikke nødvendigvis har været den primære grund til, at den kinesiske forsker har ændret genet hos tvillingerne.

- Hvis man forestiller sig, at man kunne forbedre hjernen ved hjælp af genmodifikation, så er der tale om en slags hjernedoping, siger han.

Jacob Giehm Mikkelsen har også svært ved at se, at beskyttelse mod hiv alene skulle være årsag til at ændre tvillingernes gener.

- Forsøgene fremstår primært som et forsøg på at være først med teknologien. Der er andre måder at undgå, at babyerne får hiv på, som er mindre drastiske.

- Hvis der var tale om, at de kunne arve cystisk fibrose eller en anden alvorlig genetisk sygdom, var det måske nemmere at forstå tankegangen. Men selv da er der jo også andre, lovlige metoder. For eksempel ægsortering, forklarer han.

Giver det videre til næste generation

Tvillingerne fik slukket genet meget tidligt i fostertilstanden. Det betyder, at alle celler i deres krop sandsynligvis vil være ændret.

- Og derfor vil ændringen sandsynligvis også blive givet videre til næste generation. Så konsekvenserne, positive og negative, er altså irreversible, siger Jacob Giehm Mikkelsen.

Det er en af grundene til, at forskningen ikke er lovlig i Kina. He Jiankuis kontroversielle menneskeforsøg blev derfor lavet i hemmelighed. Selv universitetet, hvor He Jiankui var ansat, hævder ikke at have kendt til det.

Derfor er der også endnu usikkerhed om, hvorvidt forsøget rent faktisk har fundet sted. For der er stadig ikke offentliggjort en akademisk artikel om forsøget, og ingen udefrakommende forskere har fået mulighed for at bekræfte He Jiankuis resultater.

Facebook
Twitter