2,5 milliarder Tyrannosaurus rexer har levet på Jorden: Hvorfor har vi kun fundet 40 skeletter?

For første gang har forskere et bud på, hvor mange T. rexer der har levet på Jorden.

I hele artens levetid har der levet 2,5 milliarder T. rexer. Men der har kun været omkring 20.000 på samme tid fordelt ud over Nordamerika. (© Fausto García-Menéndez / Unsplash.com)

2,5 milliarder T. rexer.

Det tal lyder helt ekstremt, men dét er, hvad en gruppe forskere fra USA er kommet frem til, da de satte sig ned for at beregne, hvor mange af de frygtindgydende kødædere, der egentlig har gået på Jorden.

I mere end to millioner år var T. rex kongen af Nordamerika. Det øverste rovdyr i hierarkiet.

Der har levet omkring 20.000 voksne individer på samme tid på Jorden.

Ganger man det tal op, når man altså op på 2,5 milliarder eksemplarer, der har levet i hele artens levetid på Jorden. Der er dog kun blevet fundet omkring 40 fossiler fra T. rex.

Alligevel overrasker tallet egentlig ikke Jesper Milán, der forsker i dinosaurer ved Geomuseum Faxe.

- Umiddelbart lyder det meget tilforladeligt. 20.000 individer fordelt ud over hele Nordamerika er ikke helt urealistisk. Når vi ikke finder flere fossiler, er det fordi, det kræver helt ekstraordinære omstændigheder, før knoglerne bliver bevaret, siger han.

Én T. rex for hver 250 kvadratkilometer

Når det kommer til nulevende dyr, har vi for mange arter en ret god idé om, hvor mange der lever i naturen.

Men med uddøde arter er det straks en anden sag. For hvordan kan man egentlig komme frem til, hvor mange der levede?

Som de første nogensinde har de amerikanske forskere kastet sig over at løse netop det problem.

Først og fremmest brugte de en lov, der hedder Damuths lov. Loven er én af en række lovmæssigheder om naturen, som biologer gennem tiden er kommet frem til ved at studere nulevende dyrearter.

Loven fortæller, at der er en klar sammenhæng mellem et dyrs masse og bestandtæthed. Har du eksempelvis et område på 100 kvadratkilometer, vil der være langt færre af et stort dyr end af små dyr i området.

Det hænger eksempelvis sådan sammen, at et dyr, der er 16 gange større end et andet dyr, vil have en gennemsnitlig bestandtæthed, der er 87,5 procent mindre.

Fordi T. rex var et stort dyr på omkring 5,2 tons, har der levet få af dem på store områder. Faktisk har hver T-rex krævet 250 kvadratkilometer.

I alt levede de på et område på knap 6 millioner kvadratkilometer. Divideret op giver det lidt over 20.000 T. rexer.

Hver generation var 19 år

For at komme frem til hvor mange T. rexer, der har levet i alt, er det ikke nok at finde ud, hvor mange der levede samtidig.

Man er også nødt til at vide, hvor længe de levede, og hvornår de blev kønsmodne, så de kunne få unger.

Men for at komme frem til det, er forskerne nødt til at vide, hvor gamle dinosaurerne bag skeletterne var på det tidspunkt, de døde.

Der er dog en metode til nogenlunde at bestemme en voksen dinosaurs alder.

I takt med at dinosaurerne bliver voksne, stopper deres knogler med at vokse og begynder i stedet at reparere og udskifte sig selv. Det laver små strukturer i knoglen - og jo flere af de strukturer, desto ældre er dinosauren.

På den måde er forskerne altså kommet frem til, at T. rex blev mellem 20 og 30 år gammel. Den blev dog først kønsmoden omkring 16-års-alderen. Derfor har de regnet sig frem til, at en generation af T. rexer er cirka 19 år.

Med det tal kunne de regne sig frem til hvor mange T. rex, der bør have levet i hele artens historie. Og det er altså det astronomiske tal 2,5 milliarder.

Stor usikkerhed ved tallene

Der er dog stadig meget, vi ikke ved om T. rex. Derfor er der stor usikkerhed ved tallene, oplyser de amerikanske forskere.

Vi ved ikke, hvordan T. rex levede. Om det var et flokdyr eller det levede alene - eller hvordan dets stofskifte og appetit var. Men netop det kan have stor indflydelse på, hvor mange der har levet på samme tid, fortæller Jesper Milán.

- Levede de i grupper, var der nok flere af dem. Tag jaguarer og hyæner: Jaguarer lever alene på et stort område, mens hyæner lever sammen i store flokke. De har nogenlunde samme størrelse og befinder sig begge samme sted i fødekæden, men der er mange flere hyæner end jaguarer, siger han.

Det gør, at tallene er behæftet med stor usikkerhed.

- Til et groft overslag er det godt at kunne lave sådan nogle tal. Men det bliver ikke mere end et groft overslag. Jeg tror aldrig, vi kan komme nærmere ind på det, siger han.

Her ses to voksne T-rex og to unger. T-rex levede formodentlig i små grupper eller familier, og var ikke en ensom jager, sådan som det ellers har været fremstillet på film. (© Maarten Heerlien / Wikimedia Commons)

Hvorfor finder vi ikke flere T. rex-fossiler?

I alt er der som tidligere skrevet kun fundet omkring 40 fossiler fra T. rex.

Det er ikke meget, hvis der har levet 2,5 milliarder af dem. Så hvorfor finder vi ikke flere fossiler?

Ifølge Jesper Milán skyldes det, at de omstændigheder, der skal til, før resterne af en dinosaur bliver til et fossil, er ekstremt sjældne.

- Når sådan et stort dyr som en T. rex lægger sig til at dø, vil den med det samme blive spist af mindre dyr. Det betyder, at knoglerne vil blive spredt og udsat for vind og vejr, så de smuldrer væk, siger han og fortsætter:

- Når vi har bevarede fossiler, er det ofte fordi, der har været en naturkatastrofe. Det kan være en oversvømmelse, der har skyllet dyrene væk og begravet dem under mudder i et iltfrit miljø, hvor intet nedbryder knoglerne.

De amerikanske forskere regnede sig da også frem til, at der faktisk er mange T. rex-fossiler i forhold til, hvor mange dyr der levede. Netop fordi det er så usandsynligt, at knoglerne bliver bevaret.

- Vi har langt flere fossiler fra de mindre dyr, fordi der var langt flere af dem. Knogler fra store dyr er meget sjældne. Vi hører bare mest om de store knogler - og det er også dem, vi leder mest efter, siger Jesper Milán.

Facebook
Twitter

Mere fra dr.dk