70 millioner år gammelt æg gemmer på ekstremt velbevaret dinosaur-foster

‘Det er fuldstændig uhørt at finde så detaljeret et foster’, siger ekspert.

Ud fra skellettet i det forstenede æg - og den viden, vi ellers har om oviraptoren - har forskerne lavet en rekonstruktion af, hvordan det bemærkelsesværdige dinosaur-foster ville have set ud i kød og blod. (Imagecredit: Julius Csotonyi)

I 2010 får en gruppe forskere fingrene i et forstenet æg, som i millioner af år har ligget begravet i det sydlige Kina.

Et minutiøst arbejde går straks i gang for at finde ud af, hvilke hemmeligheder fortidsægget gemmer på.

Og i et netop udgivet studie, løfter forskerne sløret for det ganske spektakulære indhold.

Inde i ægget ligger et lille, spinkelt dinosaur-foster rullet trygt sammen som en kugle. Alle knogler og detaljer er synlige, og man kan tydeligt se alt - fra den lange hale til den næb-lignende mund.

Fundet er derfor helt og aldeles ekstraordinært, fortæller Jesper Milan, som er palæontolog ved Geomuseum Faxe.

- Det er direkte uhørt at finde så velbevaret foster inde i et forstenet æg. Der findes kun en håndfuld eksempler på foster-fossiler i hele verden, og det her er uden tvivl det bedste og mest intakte, vi har. Det giver en unik mulighed for at blive klogere på både fortidens dinosaurer og faktisk også de moderne fugle, som lever på jorden i dag, siger han.

Et guldæg for forskningen

Det er omkring 70 millioner år siden, at fosteret inde i ægget var i live og på vej til at kradse hul på æggeskallen for at begive sig ud i verden.

Hvis tingene var gået anderledes, ville fosteret have delt jordkloden med de gigantiske, langhalsede sauropoder, frygtindgydende tyrannosaurusser og andre ikoniske kæmper i den sene kridttid.

I stedet endte det som et fossil, der først skulle se dagens lys i et kinesisk laboratorie millioner af år senere.

Surt for dinosauren, men en stor gevinst for forskningen, fortæller Jesper Milan.

- Det kræver nogle meget særlige forhold, hvis et foster skal bevares gennem så mange millioner år. Fosterknogler er tynde og skrøbelige og ville normalt gå til grunde lynhurtigt. Ægget er formentlig blevet begravet meget pludselig af eksempelvis et mudderskred, som har indkapslet det, siger han og fortsætter:

- Fordi det er så sjældent, kan et fossil som det her give os chancen for at kigge direkte ind i en tidslomme. Det giver os en indsigt i, hvordan sådan et foster har udviklet sig, og vi kan på længere sigt lære meget om en hel gruppe af dinosaurer.

Det kinesiske dino-foster er døbt ’Baby Yingliang’, og det spinkle skelet fra fortiden kan ikke kun lære os noget om, hvordan tingene var for lang tid siden, understreger Jesper Milan.

- Fosteret ligger i en sammenrullet position, som vi ellers udelukkende kender fra fugle – og det her sætter endnu en tyk streg under, at moderne fugle er direkte overlevende slægtninge til dinosaurer, siger han.

Der findes kun en håndfuld velbevarede fossiler af dinosaur-fostre i verden. Det nye fund fra Kina er det mest detaljerede, vi har, fortæller Jesper Milan, palæontolog ved Geomuseum Faxe.

Fugle er en slags dinosaurer

Oviraptor-fosteret var placeret i sit æg på samme måde som fugleunger, der bruger næbbet til at bryde gennem æggeskallen, når de udklækker.

Og det er langtfra den eneste ting, der kæder fugle og fortidsøgler sammen, fortæller Jesper Milan.

- De sidste 20 år har vi lært utroligt meget om den evolution, som har resulteret i de moderne fugle, der lever i dag. Der er simpelthen en helt flydende overgang fra dinosaurer til nutidens fugle, siger han.

Tidligere har ting som fjer på kroppen, små luftsække i knoglerne og ønskeben været karakteristika, som udelukkende beskrev fugle.

Men de træk findes også hos mange typer dinosaurer.

Det forstenede foster er seneste skud på stammen over fund, der kaster lys over linket mellem fugle og dinosaurer, og der kan meget vel være flere lige rundt om hjørnet, fortæller Jesper Milan.

- Forskerne har flere æg i deres varetægt, som de allerede i er gang med at undersøge nærmere. Potentielt kan de rumme nye fund af samme kaliber, som kan gøre os endnu klogere, siger han.