Dansk forsker vejer hvaler med droner

Før kendte vi kun vægten på døde og strandede hvaler. Nu kan vi veje dem i levende live.

En sydlig rethval i havet ud for Valdés-halvøen i Argentina. Billede er taget med en af de droner, som den danske forsker bruger til at beregne hvalernes vægt. (© Fredrik Christiansen)

Hvordan vejer man egentlig en hval?

Det er ret besværligt at fiske sådan et mange tons tungt dyr op af vandet for at placere det på en gigantisk vægt. Faktisk er det umuligt uden også at slå dyret ihjel, forklarer Fredrik Christiansen, der er manden bag en helt ny metode til at veje hvalerne.

Som et led i sin forskning på Aarhus Universitet har han udviklet metoden, så han ved blot at tage et enkelt billede af dyret med sin drone, kan beregne dens vægt.

Med mere viden om hvalernes resultat på badevægten, kan vi nemlig blive meget klogere på, hvor meget energi det kræver at holde havets kæmper i live. Og dermed hvor mange hvaler der er mad nok til i havene, og hvordan klimaforandringerne kommer til at påvirke dem.

- Hvaler er the største levende dyr på kloden. At vi nu kan studere deres vægt, mens de er live, giver en helt masse nye muligheder. Og måske kan vi redde nogle af de truede bestande, siger Fredrik Christiansen.

Virker kun på en type hval lige nu

Lige nu virker den dansk-svenske forskers metode dog kun på én hvalart - nemlig den sydlige rethval, som han har taget tusindvis af fotografier af i Argentina.

- Men flere hvalarter skal nok komme til. Det kræver bare lidt arbejde, siger han.

For at Fredrik Christiansen kan veje en hval fra sin drone i luften, kræver det nemlig, at han har en model af lige netop den art, som han kan bruge til sine beregninger.

Og den model bygger han på computeren ved at tælle pixels på sine billeder. De mange billeder har givet ham et gennemsnit for, hvad sådan en sydlig rethval måler - i omfang, længde og højde.

- På den måde kunne jeg udregne hvalernes volumen. Når jeg har volumen, skal jeg bare bruge en massefylde for at beregne vægten. Og den fandt jeg i gammel litteratur om rethvaler. Jeg fandt otte hvaler, som var blevet målt meget præcist af japanske hvalfangere, siger han.

Har snart en algoritme til det

Når Fredrik Christiansen vil veje en af de hvaler, han kan se, når han står på stranden i Argentina og styrer sin drone ud over havet, tager han blot et billede af hvalen.

Dernæst finder han computeren frem, og fordi han har fået lavet en model af den sydlige rethval, tæller han blot pixels på sit billede af hvalen, plotter højden og længden ind og bum, så spytter computeren hvalens vægt tilbage i hovedet på ham.

Men snart bliver det endnu smartere, mener han.

- Alle tallene er der, så ved at bruge 'machine learning', er jeg sikker på, at computeren snart selv kan spytte hvalens vægt ud, hvis du blot fodrer den med billedet, siger han og fortsætter:

- Og selvom det lige nu kun fungerer med den sydlige rethval, så har jeg modeller for andre hvaler på vej. I Mexico har jeg fotograferet gråhvaler, og ud for Australiens kyst har jeg fanget pukkelhvaler i min linse. Og i teorien kan du gøre det med alle hvaler.

Meget vi endnu ikke ved om

Når vi i dag ved nogenlunde, hvad en voksen hval vejer, skyldes det, at vi gennem tiden har vejet hvaler, der er skyllet i land på strande rundt omkring i verden. Men den vægt er ikke nødvendigvis særlig retvisende, fortæller Fredrik Christiansen.

- Hvalers vægt kan variere enormt meget henover et år. En rethvals-hun taber omkring 25 procent af sin volumen, når hun får en kalv. Kalven kræver simpelthen så meget mælk for at vokse, og moren har ikke mulighed for at søge føde, mens hun ammer, siger han.

Så støder du på en rethval, der lige er blevet færdig med at amme, vil den veje markant mindre end en, der ikke har fået en kalv for nylig.

Med den nye teknik, kan vi dog blive klogere på de her udsving i hvalernes vægt, forklarer Frederik Oscar Christiansen.

Kan hjælpe hvaler fanget net

I Nordatlanten bliver flere rethvaler hvert år viklet ind i fiskernes net. Og det kan være fatalt for dem. Derfor er vi mennesker nødt til at klippe dem fri, men det er ikke ukompliceret - og her kan den nye teknik vise sig nyttig, vurderer Fredrik Christiansen.

- For at hjælpe hvaler ud af nettet er man nødt til at bedøve dem. Men for at man kan give den rette dosis, er man nødt til at kende deres vægt. I dag sjusser man sig frem, men det gæt kan sagtens ramme 25 til 50 procent ved siden af, siger han.

I dag er der kun omkring 400 rethvaler tilbage i Atlanterhavet, så arten er stærkt truet. Derfor er det afgørende, vurderer Fredrik Christiansen, at vi får bedøvet dem rigtigt, så de ikke lider skade.

Og måske kan den nye metode i fremtiden være til stor hjælp for alle verdens hvaler, slutter han.