Forstenet hav afslører titusindvis af forpinte fossiler: 'Det er et af de vigtigste fund nogensinde'

De mange fossiler er fundet i det centrale England og stammer primært fra dyr som søpindsvin og søliljer.

Hver eneste sten i den store udgravning rummer massevis af intakte fossiler. Derfor bliver fundet omtalt som enestående, da velbevarede fossiler stort set aldrig dukker op i så store mængder. (Foto: ANDREW MATTHEWS © PA Wire/PA Images)

Mens hele Storbritannien indtil for nyligt var lukket ned på grund af covid-19, sad ægteparret Neville og Sally Hollingsworth og researchede på, hvor i England der kunne gemme sig en forstenet skat.

Da restriktionerne igen tillod det, strøg de to fossiljægere ud til et område i det centrale England med drømmen om, at deres hjemmearbejde ville føre dem til noget stort.

Da de nåede frem til Cotswold, som området hedder, stødte de hurtigt på et fund, som trods forberedelserne fik dem til at tabe kæben.

Under mudder og skovbund gemte der sig et forstenet hav, som har vist sig at give et uforligneligt indblik i, hvordan verden så ud i juratiden for omkring 167 millioner år siden.

Adskillige professionelle forsker er nu stødt til udgravningen for at hjælpe, og det er uden tvivl et af de vigtigste fund fra juratiden nogensinde.

Det fortæller Jakob Vinther, som er palæontolog og forsker i fortidens dyreliv ved University of Bristol, som ligger en lille time væk fra Cotswold.

- Når man leder efter velbevarede fossiler, handler det normalt om at væbne sig med tålmodighed. Der er oftest langt mellem snapsene, men ved det her fund vrimler det bogstaveligt talt med intakte fossiler, hver eneste gang forskerne vender en sten. Det er et fuldstændigt unikt fund, og der findes stort set ikke noget lignende i verden, siger han.

  • Det er et nænsomt arbejde at børste fossiler fri og i det nye fund er der mange sten og træstykker, som skal undersøges. (Foto: ANDREW MATTHEWS © PA Wire/PA Images)
  • Det er de to ægtefolk Sally og Neville, som opdagede det forstenede hav fyldt med fossiler. De to hobby-palæontologer skyndte sig at ringe til Natural History Museum for at få professionel hjælp til udgravningen. De to har fået lov at spille en central rolle hele vejen igennem processen. (Foto: ANDREW MATTHEWS © PA Wire/PA Images)
  • Det område, hvor udgravningen finder sted, er cirka på størrelse med en basketballbane. Tidligere har det været et kalkbrud, og derfor er der nemmere adgang til de dybereliggende jordlag, som ofte gemmer på gamle fossiler. (Foto: ANDREW MATTHEWS © PA Wire/PA Images)
1 / 3

Et undersøisk Pompei

Den unikke situation med tusindvis af intakte fossiler er opstået, fordi det forstenede havområde skabte nogle helt særlige omstændigheder, da der stadigvæk var vand og liv til stede.

Dengang lå området for enden af en stor flod, som har skyllet en lind strøm af næringsstoffer ud til planter og dyr i området.

De mange næringsstoffer har resulteret i et overflødighedshorn af den type bløddyr, som hører til familien pighuder.

Det er for eksempel søpindsvin, søliljer og søstjerner, som alle sammen har levet i sus og dus, fordi flodens næringsstoffer har fungeret som en running-plankton-buffet.

Men de selvsamme forhold har også skylden for den ulykke, som pludselig ramte den frodige havbund, fortæller Jakob Vinther.

- Flodmundingen har i perioder sendt store bølger af slam og mudder ud havet for enden af floden, hvor alle pighuderne fra fundet har levet. De er som et lyn fra en klar himmel blevet begravet levende – og det er derfor, fossilerne er så velbevarede, siger han.

Den måde fossilerne er bevaret på, giver på mange måder associationer til en tragedie på landjorden, de fleste af os kender, fortæller Jakob Vinther.

- Det er som en slags Pompei under vandet. Dyrene er blevet begravet levende, og det er sket så hurtigt, at de forstenede aftryk faktisk viser, hvordan de har forsøgt at forsvare sig mod den visse død ved at vride sig og trække sig sammen, siger han og fortsætter.

- Det er selvfølgelig langt mindre tragisk, når det er søpindsvin og ikke mennesker, men på samme måde som med asken fra Vesuv har mudderlaget fra floden skabt nogle forhold, som gør det muligt at se præcis, hvordan dyrene reagerede var, da det skete.

  • Man kan finde mange forskellige typer fossiler i Danmark. Denne forstenede skildpadde er fundet i moleret på Mors, som er et af de bedste steder at jage fossiler herhjemme. (Foto: Terkel Broe Christensen)
  • I Danmark har vi flere områder, som er meget anerkendte for at rumme velbevarede fossiler. Her ses en helt intakt fisk, som er fundet i Limfjordsområdet. (Foto: Terkel Broe Christensen)
  • Også helt små insekter blev for millioner af år siden fanget som fossiler. Græshoppen her er et eksempel på, hvor præcist et billede man kan få af de dyr, som levede på Jorden tilbage i tiden. (Foto: Terkel Broe Christensen)
1 / 3

Endnu federe end store dinosaurer

Den enorme mængde fossiler giver forskerne en helt unik mulighed for at undersøge, hvordan verden har set ud for svimlende 167 millioner år siden.

Det store fund er derfor et af de vigtigste fra sin tid, selvom der hverken er lårbensknogler på størrelse med træstammer eller talrige hugtænder, fortæller Jakob Vinther.

- Vi kan lære sindssygt meget af sådan et forstenet hav med tusindvis af intakte fossiler. Det er en tidslomme, som giver en enestående mulighed for bedre at forstå, hvordan verden så ud dengang. Samtidigt giver det en mulighed for at blive klogere på, hvordan kloden har ændret sig – og hvorfor den ser ud som den gør i dag, siger han.

De kolossale dinosaurer vækker ganske vist nogle helt særlige følelser i mange af os, fordi de er så imponerende og uvirkelige sammenlignet med de dyr, vi har i dag.

Men det er på ingen måde kedeligt at finde forstenede havdyr, fortæller Jakob Vinther.

- Ud fra sammensætningen af dyr og planter i fossilerne får vi et konkret indblik i, hvor det, der i dag er det centrale England, befandt sig på landkortet for så mange millioner år siden. Dengang lå den her landmasse et omkring det sted, som i dag er Nordafrika og klima, dyreliv og meget andet var totalt anderledes. Det er et kighul ind i, at verden hele tiden er i udvikling, siger han.

Facebook
Twitter