Ikke længere i tvivl: Dværg-art var i virkeligheden en teenage t-rex

Ny undersøgelse viser, at de små t-rex'er, som man tidligere troede var en ny art, i stedet er t-rex'er i voksealderen.

Som teenagere var t-rex slanke og hurtige og i stand til at løbe en hel anden type byttedyr op end sine voksne venner. Og det kan være en af grundene til, at forskerne tidligere troede, det var en helt anden art. (© Julius T. Csotonyi)

I 1942 dukkede et nyt t-rex-skelet op i USA.

Til forskel fra alle de andre t-rex-skeletter, der var fundet gennem tiden, var det meget mindre.

Fundet fik nogle forskere til at foreslå, at der måtte være tale om en ny art. En slags dværgtyranosaurus, som de døbte nanotyrannus. Men det var alle forskere ikke enige i.

De mente, at fundet måtte være en ikke fuldt udvokset t-rex.

I starten af 00’erne dukkede så yderligere to små t-rex-skeletter op, og det sparkede nyt liv i debatten.

Men den debat kan være overstået nu.

For et par dage siden offentliggjorde amerikanske forskere nemlig en artikel i det anerkendte videnskabelige tidsskrift Science Advances, hvor de én gang for alle kunne slå fast, at der ikke er tale om en ny art, men om teenage-t-rex’er.

Og for Christian Mac Ørum, der er palæontolog ved Globe Institute på Københavns Universitet, ser de nye resultater meget overbevisende ud.

- Forskningen ser rigtig solid ud, og du kommer altså heller ikke i det tidsskrift, uden du har lavet et rigtig grundigt stykke arbejde. Og deres forklaring giver jo mening. Det mest naturlige er, at den art, vi kender i forvejen, fandtes i forskellige størrelser alt efter, om de var børn, unge eller voksne, siger han.

Her ses det ene af de to fossiler af en mindre t-rex, der blev fundet i 00'erne. Det er blandt andet knogler fra fossilet her, som forskerne har kigget nærmere på. (© Scott A. Williams)

Har talt årringe i knoglerne

Når man har med fossiler at gøre, kan man ikke bare tage en dna-test for at afklare familieforholdene. Dna’en er nemlig for længst blevet nedbrudt i de forstenede knogler.

Forskerne bag den nye undersøgelse måtte derfor finde en anden måde at afgøre, om de små t-rex'er var i familie med de store eller ej.

En måde at gøre det på er ved at nærstudere knoglerne. Det er nemlig sådan, at alle hvirveldyr (dyr med en ryghvirvel som alle fugle, padder, fisk, krybdyr og pattedyr) har en periode hvert år, hvor de ikke vokser.

Den periode med stilstand kan ses i knoglerne som små årringe - ligesom i træers stammer.

Amerikanerne kunne fastslå, at de små fossiler var henholdsvis 13 og 15 år gamle, mens det fuldvoksne fossil, de sammenlignede dem med, var 30 år.

Og det giver stærke indikationer på, at de små er teenagere, som endnu ikke er fuldt udvoksede.

Her ses et tværsnit af en af t-rex-knoglerne. De amerikanske forskere har tegnet de blå streger op for at vise ringene i knoglerne, der viser, hvor gammelt dyret var. (© Science Advances)

Helt andet kropsbygning har skabt forvirring

Noget af det, der har forvirret forskere gennem årtier i arbejdet med de små t-rex'er, var, at de så ud til at være bygget anderledes end de voksne.

Det forklarer Jesper Milán, der er palæontolog med speciale i dinosaurer og museumsinspektør på Geomuseum Fakse.

- De små t-rex'er er meget slankere end de voksne. Deres kranier er smallere og deres tænder anderledes. Først når de er fuldt udvoksede, får de det her firkantede, massive hoved, siger han.

Han er dog ikke overrasket over den nye forskning. For ifølge ham har det peget den vej i mange år.

- Resultaterne bekræfter det, man har haft en stærk formodning om. De fjerner den sidste tvivl. At man ikke har undersøgt det noget før, kan godt undre, men det meste t-rex-forskning har været fokuseret på de store eksemplarer, for de fik mest opmærksomhed i medierne, siger han og fortsætter:

- Og så er det altså lidt af et sats, når du skærer sådan et fossil op for at tælle ringene. Hvis du er uheldig, er knoglerne ikke godt nok bevaret til, at du kan se noget i dem, fordi mineralerne har rekrystaliseret sig.

Selvom t-rex er den berømteste af alle dinosaurerne, er der ikke fundet ret mange fossiler af den. Kun omkring 50 på verdensplan. Så ifølge Jesper Milán, er det altså ikke bare nogle fossiler, man sådan bare lige skærer op.

- Og det kan være derfor, det først bliver gjort nu, vurderer han.

Voksede lige så hurtigt som fugle og pattedyr

Da forskerne skar de små t-rex-knogler op, opdagede de mere end blot dyrenes alder.

Ved at sammenligne, hvor meget de vokser fra år til år med moderne pattedyr og fugle, kunne forskerne blive klogere på, hvordan deres t-rex-stofskifte var, forklarer Christian Mac Ørum, palæontolog på Københavns Universitet.

- Ved at sammenligne med nutidige dyr, der vokser i samme tempo fra år til år, kunne de blive klogere på, hvordan deres stofskifte har været. Og det er endnu et af mange beviser for, at den gamle teori om at dinosaurerne var store koldblodede øgler, simpelthen ikke holder, siger han.

Krybdyr - såsom skildpadder, der er koldblodede - vokser meget langsommere end os varmblodede dyr. De er afhængige af den helt rigtige temperatur, for at de kan være aktive og dermed vokse. Det betyder, at deres vækstsæson er forholdsvis kort.

Men sådan var dinosaurerne altså ikke. Og slet ikke t-rex, forklarer Jesper Milán.

- Man har jo fundet t-rex'er med dun og fjer på. Det, at de var isolerede, er et af de bedste tegn på, at de var varmblodede, siger han.

FacebookTwitter