Forhistorisk murmeldyr rokker ved pattedyrets historie

En 66 millioner år gammel sandstensblok fra Madagaskar, kan ændre vores forståelse af de tidligste pattedyr.

Kraniet fra det store murmeldyrslignende fund, der går 66 millioner år tilbage. Bag kraniet et bud på hvordan dyret kunne have taget sig ud. (© Scanpix)

Da den amerikanske palæontolog David Krause i 2010, under en videnskabelig ekspedition på Madagaskar, fik udgravet og hjembragt en 68 kilo stor sandstensblok, regnede han blot med at skulle i gang med at analysere en bunke fiskefossiler fra den absolut seneste Kridttid for 66 millioner år siden.

Men efter at have CT-scannet sin videnskabelige souvenir fra den store ø i Det Indiske Ocean, kunne han juble over, at have medbragt en effekt, der vil rokke ved vores opfattelse af de tidligste pattedyrs historie.

Udsædvanligt stort pattedyr

For udover fiskefossilerne gemte blokken på et yderst velbevaret kranium fra en murmeldyrslignende skabning, og i en størrelse, man slet ikke regnede med eksisterede på den tid.

Den ca. 9 kilo tunge kleppert af en gnaver var på størrelse med en mellemstor hund og har fået navnet Vintina sertichi, der frit oversat fra malagasy, (hovedsproget på Madagaskar betyder held, med en direkte reference til forskernes temmelig tilfældige møde med kraniet.

Det beskriver David Krause og hans kolleger i en videnskabelig artikel i tidsskriftet Nature.

For 66 millioner år slog dinosaurerne stadig deres folder på Jorden og de eneste pattedyr man har fundet fra den tid, var på størrelse med mus. Med undtagelse af den grævlinge-lignende Repnomamus, der huserede i Kina yderligere 60 millioner år tilbage og som er fundet i nogle ganske få eksemplarer.

Fund kan ændre på opfattelsen af menneskets ophav

Men med Vintina, der tilhører en gruppe af meget primitive pattedyr kaldet Gondwanatheria, som man indtil dette fund udelukkende har kendt til fra få spredte tandrester, er der åbnet op for helt ny viden om pattedyrenes historie og dermed vi menneskers ophav.

Det siger Zhe-Xi Luo, ekspert i tidlig evolution pattedyr fra University of Chicago, der har revideret den videnskabelige artikel.

- Fundet hjælper os med at strække vores fantasi om, hvad der er evolutionært muligt, siger han i forbindelse med offentliggørelsen.

- Det tidlige pattedyrs historie er samtidig også vores egen historie - derfor er opdagelsen af denne art vigtig, fordi det kan få os til at genoverveje vores egen evolutionære fortid, siger han.