Hjernens evne til at genkende ansigter vokser med alderen

Opdagelsen fra Stanford University gør op med en central tankegang i neurovidenskaben om, at det kun går tilbage for hjernen med alderen.

Hjernen er en kompleks størrelse, og der er stadig mange ting, som forskerne ikke ved om, hvordan den fungerer. (Foto: the_lightwriter og Fotolia © the_lightwriter og Fotolia og Scanpix Iris)

Når babyer bliver født, er der masser af hjernevæv og potentiale for læring, men med alderen svinder det mikroskopiske væv.

Nu viser ny forskning imidlertid, at vævet udvikler sig med alderen i det område af hjernen, der genkender ansigter.

- Mange mennesker har et pessimistisk syn på hjernevæv, at vævet langsomt går tabt, når du bliver ældre. Vi så det modsatte, at det, der er tilbage efter barndommens tilpasning i hjernen kan vokse, siger ph.d.-studerende Jesse Gomez fra Stanford University i Californien i en pressemeddelelse.

Test med billeder af steder og mennesker

Forskerne fra Stanford er med hjælp fra Research Centre Jülich i Tyskland kommet frem til resultatet ved at kigge på hjernerne hos 22 børn i alderen 5 til 12 og 25 voksne i alderen 22 til 28 år, mens testpersonerne kiggede på billeder af steder og mennesker.

Hjernen bruger to naboområder af hjernen, når man skal bestemme steder og genkende ansigter. Cellerne ser forskellige ud i områderne.

Ved hjælp af to forskellige MRI-scanningsteknikker kan forskerne se, at der sker mikroskopiske forandringer med vækst i hjernevævet fra barnet er fem år og ind i voksenalderen i 20’erne i forhold til området med ansigtsgenkendelse, men ikke i forhold til området med bestemmelse af lokaliteter.

Stanford-professor Kalanit Grill-Spector (venstre) forskningsassistent Kevin Weiner og ph.d.-studerende Jesse Gomez har stået i spidsen for undersøgelsen af vækst i hjernevævet, der muliggør ansigtsgenkendelse. (Foto: Brianna Jeska © Brianna Jeska)

Kan få betydning for ansigtsblindhed

Ifølge forskerne bliver der ikke skabt flere hjerneceller i hjernen – neuroner – men derimod sker der en vækst i forhold til strukturen af hjernecellerne.

Forskerne valgte netop ansigtsgenkendelsen, fordi de ved, at unge er bedre end børn til at genkende ansigter.

Forskningen kan ifølge forskerne måske få betydning for de cirka to procent af den voksne befolkning, der lider af ansigtsblindhed og har svært ved at genkende ansigter.

Forskningsresultatet er offentliggjort i tidsskriftet Science.