Hvorfor dør millioner af søstjerner?

Siden 2013 er millioner af søstjerner døde af en mystisk sygdom. Nu har forskere endelig fundet synderen.

Millioner af søstjerner dør på grund af en mystisk sygdom. (Foto: Morten Rasmussen © Scanpix)

Søstjernen mister først sin struktur og udvikler hvide pletter, dernæst begynder dens ben at rive sig løs fra kroppen, som langsomt går i opløsning, før den til sidst ender sit liv som et hvidt udstrøg på havbunden.

I halvandet år har udbruddet hærget blandt søstjerner ud fra Nordamerikas vestkyst og helt til det sydlige Alaska.

Det er dog ikke første gang, at sygdommen plager de farvestrålende dyr - siden 1940'erne har den mystiske sygdom med navnet 'sea star wasting disease' eller SSWD hærget med jævne mellemrum.

Nu har forskere endelig fundet synderen - en virus fra familien parvoviridae.

Mange mistænkte skulle udelukkes

Svampeangreb, global opvarmning og forurening var nogle af de mistænkte i jagten på søstjernernes bøddel, men et grundigt detektivarbejde ledte forskerne på sporet af den skyldige virus.

Først ønskede forskerne at opklare, om sygdommen smitter.

Derfor undersøgte de akvarier, og fandt sygdommen blandt søstjerner, som fik tilført ufiltreret vand fra havet, hvorimod søstjerner, som fik tilført steriliseret vand fra havet, var raske.

Dermed kunne forskerne konkludere, at sygdommen var smitsom, og samtidig udelukke forurening og global opvarmning fra listen over mistænkte.

En søstjerne er ved at gå i opløsning på grund af den sygdom, som forskere netop har fundet årsagen til. (© Scanpix Denmark)

Vævsprøver afslørede virussen

Det næste skridt var at undersøge vævsprøver fra syge og raske søstjerner, og her gjorde forskerne en enestående opdagelse.

Det lykkedes dem nemlig at identificere en virus, som de fandt i særlig store mængder i væv fra syge søstjerner sammenlignet med raske.

Og for at undersøge, om det virkelig var den skyldige virus, opløste forskerne lidt væv fra en syg søstjerne, som de derefter kunne injicere i raske søstjerner.

Nogle søstjerner fik opløsningen direkte, og andre fik den kogt, hvilket burde slå virussen ihjel. Dermed burde den sidste gruppe ikke blive smittet.

Og ganske rigtigt - de søstjerner, som fik ukogt opløsning, blev syge, imens dem, som fik den kogte version, forblev raske.

Hundreder af søstjerner bekræftede mistanken

Forskerne samlede yderligere nogle hundrede søstjerner, som igen kunne bekræfte, at de havde fat i den skyldige virus.

De søstjerner, som havde den pågældende virus, var nemlig ofte syge, hvorimod søstjerner, som ikke havde virussen, var raske.

Og endelig så forskerne på vævsprøver fra gamle søstjerner, som i tidens løb var samlet ind, og de fandt bevis for virussens hærgen helt tilbage til 1942.

Nye spørgsmål dukker op

Resultatet af de omfattende undersøgelser er netop publiceret i det videnskabelige tidsskrift Proceedings of the National Academy of Sciences, hvor også virussens gener er analyseret.

Men med et løst mysterium dukker endnu flere uløste op, og forskerne vil nu finde svar på, om virussen kan leve i andre organismer, hvordan virussen helt nøjagtigt gør det af med søstjernerne, samt hvorfor virussen hærger så voldsomt i øjeblikket sammenlignet med tidligere år.

Videoen nedenfor viser, hvordan virussen langsomt opløser en syg søstjerne.

https://www.youtube.com/watch?v=SOgOe3pH5Qc

Facebook
Twitter