NASA vil teste mini-satellitter på næste Mars-mission

De små CubeSats har hidtil kun været brugt i omløb om Jorden, men NASA sender to afsted på InSight-missionen til Mars i 2016.

MarCO-satellitten er bygget af 6 terningemoduler, som her ses i en model med solpaneler og antenner. (© NASA/JPL-Caltech)

Når Atlas-raketten i marts måned 2016 sender Mars-missionen InSight afsted, er der to små ekstra passagerer med - nemlig de såkaldte Mars Cube One-satellitter af typen CubeSats.

CubeSats er små, terningeformede satellitter som bare er 10 cm på hver led.

De bliver typisk brugt af studerende eller små private firmaer, som gerne vil sende forsøg eller instrumenter i omløb om Jorden, uden at det behøver koste en bondegård eller kræver adgang til de store rumorganisationers kolossale maskineri.

Blandt andet har herhjemme især Aalborg Universitet markeret sig ved at bygge og opsende adskillige succesfulde CubeSats gennem årene.

Men nu vil NASA også med på vognen.

Terninge-satellitter på tur i det dybe rum

I den kommende InSight-mission, som altså ifølge planen skal finde sted i foråret 2016, skal to CubeSats med på turen.

Der er dog i virkeligheden tale om flere CubeSats som er bygget sammen, så de to såkaldte MarCO-satellitter (Mars Cube One) hver fylder som cirka 6 af de små terninger, plus de solpaneler der skal give strøm til satellitterne.

Cube-satellitterne bliver taget med op i Atlas-raketten, men efter selve affyringen bliver de to MarCo'er sendt afsted på deres egne baner mod Mars, mens selve InSight-fartøjet følger sin egen rute.

Det bliver første gang at CubeSats forlader Jorden for alvor og kommer på rigtig tur i rummet, skriver NASA.

Missionen skal give ny viden om Mars' indre

InSight har som mål at undersøge de geologiske forhold på Mars, i håbet om at gøre os klogere på hvordan klippeplaneter som Mars og Jorden er opstået.

Missionen består af to fartøjer - et modul som skal befinde sig på selve planeten, og et Orbiter-modul, som skal ligge i omløb om planeten og sende data frem og tilbage, også i forbindelse med selve landingen.

Og det er her, at MarCO'erne måske kan hjælpe.

De små satellitter skal hjælpe med kommunikationen

Ideen med MarCO-satellitterne er at gøre det muligt at sende og modtage data samtidig, og de skal især testes i forbindelse med landingen af InSight-modulet.

Missionens eget modul kan nemlig ikke både modtage data fra landingsfartøjet og samtidig sende videre til NASA på Jorden, så der kan være stor forsinkelse på de informationer folkene i kontrolrummet får fra fartøjerne.

Og her skulle MarCO-satellitterne altså kunne sørge for hurtigere kommunikation. NASA understreger dog, at de små satellitter ikke er missions-kritiske.

Håbet er, at de små terninger også på fremtidige missioner kan fungere som en slags seperat kommunikationsnetværk, som supplement til de "rigtige" rumfartøjer.

Facebook
Twitter