Nye Pluto-billeder afslører gletsjere af eksotisk is

De seneste data fra New Horizons afslører nyt om planetens atmosfære og besynderlige overflade - og billeder nok til at tage på en simuleret flyvetur, henover planetens overflade.

  • New Horizons LORRI-kamera har fanget en atmosfære-dis på Pluto, der strækker sig hele 130 kilometer op. (© Nasa)
  • Dette billede i falske farver, viser overfladens forskellige elementer og komplekse sammensætning. (© Nasa)
1 / 2

Mens New Horizons fortsætter sin tur i ud i solsystemets afkroge, sender sonden massevis af data tilbage mod forskerne på Jorden.

Den seneste data-pakke er fyldt med afsløringer, som understreger, at Pluto er et videnskabeligt slaraffenland.

- Vi vidste, at en mission til Pluto nok ville give os nogle overraskelser. Nu ti dage efter forbiflyvningen er vores forventninger langt oversteget. Vi har fundet iskapper, eksotisk overfladekemi, bjergkæder og en tyk atmosfærisk dis. Plutos mangfoldige geologi er virkelig spændende, siger John Grunsfeld, der er administrator for NASA's missionsledelse.

Eksotisk gas bliver til dis

Syv timer efter forbiflyvningen rettede New Horizons sit langdistance-kamera LORRI tilbage mod dværgplaneten.

Det resulterede i et enesteående billede af sollyset, der strømmede gennem Plutos atmosfære.

Disen fra planeten stod mere end 130 kilometer over planetens overflade. De første analyser tyder på, at disen er adskilt i to lag.

- Jeg tabte kæben da jeg så det første billede af en fremmed atmosfære i Kuiperbæltet, siger forskningsleder Alan Stern.

Disen er ifølge forskerne et af de elementer, som er med til at give Pluto sin rødlige glød.

Den bliver sandsynligvis skabt af ultraviolette stråler fra Solen, som nedbryder metangas. Det skaber mere komplekse gasser, som etylen og acetylen, der bliver til dis når de falder mod overfladen som ispartikler.

Forskerne troede ikke disen kunne opstå mere end 20 km over overfladen, og må nu finde på nye forklaringer.

Gletsjere af kvælstof og kulilte

Billeder fra LORRI-kameraet har også afsløret strømme af eksotisk is på Plutos overflade.

Det tyder på, at der har været geologisk aktivitet på Pluto for nyligt - geologisk set indenfor 100 millioner år.

I den nordlige del af Plutos Sputnik-slette tyder lyse og mørke former på, at iskapper af eksotisk is har bevæget sig rundt i terrænet som gletsjere gør det på Jorden. (© NASA/JHUAPL/SWRI)

Billederne viser en iskappe, der minder om gletsjere på Jorden, som har bevæget sig - og måske stadig bevæger sig, fra den vestlige del af Plutos hjerte, en region kaldet Sputnik-sletten.

- Vi har kun set overflader som det her på aktive kloder, som Jorden og Mars. Jeg kan ikke lade være med at smile, siger John Spencer, en forsker fra Southwestern Research Institute.

Iskapperne, som består af metan- kvælstof- og kulilteis, kan bevæge sig fordi Plutos overfladetemperatur på minus 234 grader Celcius tillader det.

Bjergkæder og gamle mørke områder

Da New Horizons-sonden fløj forbi Pluto, kom den meget tæt på. Nærbillederne har allerede givet forskerne masser af uvurderlig data om dværgplaneten.

Billederne viser blandt andet, at den mørke og meget gamle del af dværgplaneten, som har fået det uformelle navn Cthulhu-regionen (efter forfatteren H.P. Lovecrafts historier), er blevet invaderet af yngre og lysere is-flader.

Den sydlige del af Sputnik-sletten er et komplekst terræn. Med mangekantede iskapper og to bjergkæder samt den mørke og gamle region, Cthulhu, som nyere iskapper bevæger sig ind over. Det store krater på billedet er omkring 50 kilometer i diameter. (© NASA/JHUAPL/SWRI)

I samme område befinder en 1,6 kilometer høj bjergkæde sig, som forskerne har døbt Hillary Montes - Hillary-bjergene - efter Sir Edmund Hillary, der som den første besteg Mount Everest sammen med Tenzing Norgay i 1953.

Video simulerer overflyvning

Forskerne har også samlet de mange nye billeder i en video, som simulerer hvordan det har set ud, hvis man fløj henover Plutos overflade.

Videoen er en overflyvning af netop Hillary-bjergene og Sputnik-sletten.

Se den her.

Facebook
Twitter