Sydafrikansk teleskop spotter 1300 galakser i et lille hjørne af universet

MeerKAT-teleskopet er kun en fjerdel færdigt, men det leverer allerede astronomiske resultater.

  • MeerKat-teleskopets parabolantenner er 13,5 meter i diameter. (Foto: M.Cotton © SKA South Africa)
  • Det første billede taget af MeerKAT. Hver eneste hvide prik repræsenterer intensiteten af radiobølger fra objekter optaget med teleskopets 16 parabolantenner. Over 1300 individuelle objekter, galakser i det fjerne univers, kan ses på billedet. (© SKA South Africa)
  • Her er der zoomet ind på 10 procent af billedet. Over 200 astronomiske radiokilder (hvide prikker) kan ses på billedet. Før var kun fem af dem kendte (de violette ringe). (© SKA South Africa)
  • Her er der zoomet ind på fire steder i det første MeerKAT-billede. De to paneler til højre viser fjerne galakser med enorme sorte huller i deres midte. Nederst til venstre ses en galakse, der er 200 millioner lysår væk, hvor stjerner dannes af store mængder brint. (© SKA South Africa)
  • Når MeerKAT står færdigt består det af 64 paraboler. Det bliver en del af Square Kilometre Array, som skal bestå af over 3000 parabolantenner.
1 / 5

I weekenden blev det første såkaldte "first light"-billede fra MeerKAT-radioteleskopet i Sydafrika publiceret.

Billedet beviser, at teleskopet sandsynligvis allerede er det bedste radioteleskop på den sydlige halvkugle - selvom det kun er en fjerdedel færdigt.

Men første fase, kaldet AR1, er altså allerede i gang. Og det har taget et imponerende første billede.

I et lille hjørne af nattehimlen, der udgør under 0,01 procent af himmelhvælvingen, har MeerKAT opdaget over 1300 hidtil ukendte galakser i det fjerne univers.

Til sammenligning var kun omkring 70 galakser kendte i det område, inden MeerKAT nærstuderede det.

- Baseret på de resultater vi har fremvist i dag, er vi sikre på, at Meerkat bliver verdens førende teleskop af sin slags, når alle 64 parabolantenner er klar, siger professor Justin Jonas fra SKA South Africa i en pressemeddelelse.

- I hvert fald indtil Square Kilometre Array står klar.

Første skridt mod gigantisk teleskop

MeerKAT-radioteleskopet er både en teknologidemonstrator for Square Kilometre Array (SKA), men bliver også en del af det enorme teleskops første fase.

SKA er et gigantisk radioteleskop, der efter planen skal bygges i blandt andet Afrika og Australien. Over 20 lande er involveret, og opførelsen begynder i 2018, mens sidste fase først står færdig i omkring 2030.

Når det står færdigt, vil det bestå af over 3000 paraboler - og dække næsten en kvadratkilometer. Det vil efter alt at dømme revolutionere radioastronomien med en opløsning og et opdagelsespotentiale, der er op til 10.000 gange større end nuværende instrumenter.

Et enestående astronomisk værktøj

MeerKAT-teleskopet er bygget i den øde Karoo-region i Sydafrika. Det er her KAT-delen af navnet stammer fra: Karoo Array Telescope.

Og teleskopet er allerede i sin nuværende form et skridt fremad. 500 forskningsgrupper fra 45 lande har da også allerede booket sig ind på det.

- Det her vil bringe det mest forbløffende og gennemgribende kraftige instrument, som nogensinde er blevet brugt i radioastronomien, til astronomer fra Sydafrika og hele verden, siger SKA South Africa's direktør Rob Adam til nyhedsbureauet AFP.

Det består lige nu af 16 paraboler på hver 13,5 meter i diameter. Og fordi teleskopet opføres i faser - med henholdsvis 16, 32 og sidst 64 paraboler - kan det allerede nu producere forskningsresultater.

Mere teleskop for pengene

Navnet MeerKAT er et ordspil på "Mere Karoo Array Telescope", som teleskopet fik, da budgettet for det blev forøget af Sydafrikas regering. Teleskopet finansieres af staten og en række videnskabelige investorer.

Men navnet henviser også til det sydafrikanske navn for det sociale pattedyr surikat, der lever i store flokke i det sydlige Afrikas ørkener.

De små pattedyr er blandt andet kendt for at kunne vokalisere og advare hinanden om forskellige farer via specifikke lyde.