"Tabt kontinent” er fundet i Det Indiske Ocean

Ældgamle krystaller afslører en af havets store hemmeligheder.

Under den billedskønne ø Mauritius i Det Indiske Ocean ligger resterne af det forsvundne mikrokontinent "Mauritia" spredt udover havbunden, mener forskere. (Foto: Oleksandr Dibrova)

Der var engang for mange år siden et superkontinent ved navn Gondwana, som bestod af stort set alt den landmasse, der i dag findes på den sydlige halvkugle.

Men for omkring 200 millioner år siden begyndte Gondwana at gå i stykker. Og i løbet af nogle millioner år blev det enorme kontinent til det, vi i dag kender som Sydamerika, Afrika, Indien, Den Arabiske Halvø, Australien, Antarktis og Indien.

I den proces forsvandt dog et stykke land, som forskere tidligere har betegnet som et tabt kontinent. Det er tilmeldt blevet døbt “Mauritia”.

Et problem har dog været, at forskerne ikke har kunnet bevise kontinentets eksistens. Før nu.

Tre milliarder år gamle krystaller

På øen Mauritius i Det Indiske Ocean har et hold af internationale forskere nemlig fundet nogle ældgamle krystaller. De såkaldte zirkonium-silikater er op til tre milliarder år gamle, og de blev fundet i nogle klippestykker, der selv er omkring seks millioner år gamle

Krystallerne er ifølge forskerne bevis på, at kontinentet Mauritia har eksisteret.

Når de er så sikre i deres sag, skyldes det, at zirkonerne indeholder spor af både uran, thorium og bly, som tydeligt har registreret de geologiske processer, og derfor kan krystallerne dateres meget præcist.

Og med en alder på op til tre milliarder år er krystallerne så gamle, at de kun kan stamme fra et kontinent og ikke selve øen Mauritius, som kun er ni millioner år gammel, understreger professor Lewis D. Ashwal fra det sydafrikanske Wits University, der har ledet forskningen, som netop er udgivet i tidsskriftet Nature Communications.

Opslugt af Det Indiske Ocean

Mauritia var et mikrokontinent med et areal på mellem 20-30.000 kvadratkilometer - 3-4 gange Sjællands størrelse.

Det lå placeret mellem Indien og Madagaskar indtil for 60-80 millioner år siden, hvor kontinentet, der tidligere var en del af Gondwanda, blev opslugt af Det Indiske Ocean.

Første gang, forskere hævdede Mauritias eksistens, var i 2013. Dengang blev opdagelsen også tilskrevet zirkonium-krystaller, men den mødte en del kritik.

Krystallerne var nemlig fundet i sandet på Mauritius’ strande, og derfor kunne de være blæst til øen eller være båret dertil.

Men denne gang er de fundet i seks millioner år gamle klippestykker, og ifølge Lewis D. Ashwal kan der ikke længere være tvivl om, at mikrokontinentet Mauritia har eksisteret...

... Og i dag ligger spredt på bunden af Det Indiske Ocean.