Forskere finder sjælden del af ældgammel computer

En stor bid af den historiske computer Edsac blev for nylig fundet i USA. Computeren bliver rekonstrueret og står færdig i år - men den fylder 20 kvadratmeter.

Maskinen bestod af mere end 3000 rør. Senere i år kan den ses i fuld vigør i Storbritannien i en rekonstrueret version. Foto: Skærmdump fra YouTube-video.

Den fyldte et helt rum og bestod af mere end 3000 rør - og så var Edsac en af Storbritanniens mest avancerede computere dengang i 1949, da den for første gang blev taget i brug. Den blev blandt andet brugt til at finde meget store primtal og til at drive verdens første computerspiludgave af kryds og bolle.

Siden 2011 har The National Museum of Computing i Storbritannien arbejdet på at genskabe den tudsegamle computer, uden at have hverken de oprindelige tegninger eller ret mange dele fra computeren. Projektet har derfor krævet, at holdet bag har måttet sætte sig grundigt ind i datidens tankegang, for at kunne genskabe kopien.

I går kunne museet så fortælle, at det helt uventet havde modtaget en stor del af den oprindelige computer. Delen var endt i USA, efter givetvis at være blevet købt på en auktion i 1950'erne. Edsac, der står for 'Electronic Delay Storage Automatic Calculator' blev bygget fra 1946. Den var i drift fra 1949 og et par år frem, inden den blev skilt ad og solgt på auktioner.

Ikke verdens første

Edsac var ikke verdens første computer, men den var blandt de første, der ikke var lavet for sin egen skyld, men derimod for at understøtte videnskabsfolkenes arbejde.

Den uhyre primitive men meget omfangsrige maskine blev betjent med hulstrimler og var drevet af et simpelt styresystem, der ikke kunne ændres uden at udskifte fysiske dele af maskinen. Til gengæld dukkede det første computerspil, Oxo, til maskinen allerede op i 1952, hvor forskerne hyggede sig med at spille kryds og bolle. Det foregik via en tilsluttet drejeskivetelefon. De oprindelige spil er siden genudgivet via en Edsac-emulator.

Ifølge britiske BBC har der dog været mystik om, hvad der egentlig skete med computeren, efter at den blev taget ud af drift. Det var omtalen af projektet med at genskabe den, der fik den amerikanske ejer af den nyfundne del til at gøre museet opmærksom på dens eksistens.

Færdig i år

Arbejdet med at genskabe Edsac ventes at være færdig senere i år - men projektet har primært historisk interesse, for den ekstremt store computer er så gammel, at den ikke vil være til nytte i dag. Samtidig var den oprindelige maskine forsynet med rigelige mængder af både kviksølv og nikkel.

Museet opfordrer samtidig andre ejere af dele fra den oprindelige Edsac til at henvende sig - omend, det formodes, at dele af den fortsat kan opholde sig rundt omkring i loftrum og kældre på Cambridge-universitetet, hvor den i sin tid stod. Dele af maskinen kan være blevet bygget om til boghylder.

Projektet med at genskabe computeren varetages af Andrew Herbert, der var elev hos datalogen Maurice Wilkens, der skabte computeren i 40'erne. Wilkens døde i 2010, 97 år gammel, som en af computerhistoriens mere markante navne.

Den rekonstruerede maskine blev første gang tændt i efteråret 2014, hvor den dog ikke var komplet.