Mød robotstøvsugerens mor: Nu flyver hendes robotter

PORTRÆT: Helen Greiner opfandt robotstøvsugeren inspireret af R2D2 fra Star Wars og solgte 40 millioner af dem. Nu har hun kastet sig over droner.

Alle virksomheder bør have en strategi for droner, mener Helen Greiner, der opfandt robotstøvsugeren (Foto: Henrik Føhns © Henrik Føhns)

- R2D2 er min muse, siger Helen Greiner og fniser.

Det er en lidt uventet bemærkning fra en direktør i 40 års alderen. Vi sidder i et anonymt mødelokale i en et-etages industribygning nord for Boston. Her bor Helen Greiners virksomhed CyPhy Works, der laver droner.

Men hun insisterer.

- Da jeg var 11 år gammel, så jeg den første Star Wars-film i biografen. Jeg blev ikke forelsket i Han Solo (red. Harrison Ford), men i R2D2, siger hun med endnu et fnis.

Hvis man har set Star Wars film, så kender man den lille runde robot, der ligner en gammeldags Nilfisk støvsuger. Den taler gennem mærkelige bleep-lyde, men ifølge Helen Greiner, så har R2D2 en personlighed og er meget mere end en maskine.

Har drømt om at lave robotter hele sit liv

Og Helen Greiner må have været et usædvanligt barn. Hendes far købte en af de første computere fra den amerikanske elektronikkæde Radio Shack, som den lille Helen hurtigt satte sig på og begyndte at hacke løs.

TRS 80 computeren lavede back-up på et kassettebånd, og Helen Greiner opdagede, at hun dermed var i stand til at styre et stykke mekanik med sin software. Det skabte en aha-oplevelse om, at hun også ville kunne styre en robot som R2D2 med sin software.

Helen Greiner kom til at læse på MIT - det tekniske universitet i Massachusetts. Her ville hun lave robotter, men det kunne de ikke rigtig finde ud af at lære hende, som hun siger. Så da hun havde fået sin kandidatgrad i 1990, stiftede hun sit eget firma iRobot.

Sådan blev Roomba født

De lavede en masse forskellige robotter. Blandt andet meget store og komplicerede rengøringsrobotter, der kunne køre rundt på fabrikker om natten og gøre rent.

De var ikke ligefrem R2D2, men han rumsterede stadig i Helen Greiners baghoved. Så sammen med sine kollegaer fik hun i 1999 ideen om at lave en lille uskadelig og venlig - men effektiv - rengøringsrobot til hjemmet.

De kæmpede i nogle år med at finde de rigtige komponenter til den lille robot. Computerchips og motorer var stadig for dyre til, at man kunne lave et produkt til hjemmet til en lav nok pris, så folk faktisk ville købe en privat robotstøvsuger. Men til sidst var den færdige robotstøvsuger Roomba klar til julesalget i 2002. Den er nu solgt i over 40 millioner eksemplarer.

Lavede også anti-bomberobotter

Men 2002 var også året efter terrorangrebet på World Trade Center. USA var på jagt efter Osama bin Laden i Afghanistan, og til det formål lavede iRobot robotten Packbot. Den var designet til brug i Afghanistan, hvor den kunne sendes ind i bjerghuler og kigge efter bomber og skjulte terrorister, mens de amerikanske soldater kunne holde sig på sikker afstand.

Packbot blev også brugt under terrorbombeangrebet i Boston i 2013, og da atomkatastrofen indtraf på Fukushima-værket i Japan i 2011 donerede iRobot øjeblikkelig Packbot-robotter til oprydningsarbejdet.

Helen Greiner fik at vide, at packbotterne gjorde en stor forskel, fordi de kunne sendes ind i atomkraftværket og samle information, og at man derfor blev i stand til at lukke det hurtigt ned.

- Vi er ikke helt på niveau med R2D2, indrømmer Helen Greiner.

Selvom hun er Roombas mor, så er hun mere stolt af Packbot, der som hun siger, har reddet livet for hundredvis af soldater og tusindvis af civile.

Hendes Roomba hedder Arnold

Roomba er blevet et medlem af familier over hele kloden med sine venlige lyde. Familier giver sågar deres Roomba navne ligesom kæledyr.

Helen Greiners egen Roomba er dog ikke opkaldt efter R2D2.

- Den hedder Arnold, fortæller hun.

Opkaldt efter Arnold Schwarzenegger, der spillede den noget mere onde og voldsomme dræberrobot i Terminator-filmene.

Droner vil forandre alt

Helen Greiner fik iRobot børsnoteret, men forlod virksomheden efter 18 år for at lave droner i CyPhy Works.

- Droner er flyvende robotter, og derfor har de en fordel overfor almindelige robotter, der kører rundt på gulvet og skal køre uden om alle mulige ting - mennesker, møbler, tæpper - alt muligt rod, siger hun.

- Men oppe under loftet er der - næsten - fri bane. Og hvis du går udenfor - så har du nærmest en supermotorvej uden nogen forhindringer overhovedet.

Helen Greiner har beskæftiget sig med robotter i 25 år. Og hun mener, at dette årti er dronens årti.

- Alle industrier vil blive påvirket af droner, hævder hun.

Det gælder landbrug, byggeri, sikkerhed, politi, militær, fremstillingsvirksomheder og levering af pakker.

- Droner vil gøre alle industrier mere effektive og reducere omkostninger, lyder det fra hende.

Amerikansk lovgivning er en hæmsko

- Vi kommer til at se den første pakkedrone i USA i 2020, lyder hendes bud. Men den kommer i luften før det i både Afrika og Europa.

Det skyldes de amerikanske myndigheder. Indtil i år har det været forbudt at bruge droner til kommercielle formål i USA. Undtagen for politiet.

Hobbybrugere kunne flyve i lav højde men ikke om natten og ikke i nærheden af lufthavne. Derfor har en del virksomheder ikke udviklet en dronestrategi endnu.

Ifølge Helen Greiner er problemet, at man indfører de samme regler for droner som for almindelige fly, men droner har ikke hundredvis af passagerer ombord. Så de selv hvis de forulykker i beboelsesområder, så er de ikke nær så farlige.

Overvågningsdronen hænger i et kabel

Helen Greiners virksomhed CyPhy producerer tre forskellige droner, og hun viser glad rundt og lader sig fotografere sammen med sine droner.

Systemet hedder PARC Persistent Aerial Reconnaissance and Communications. Den første drone udmærker sig ved, at den ikke flyver rundt. Den hænger i samme position hele tiden. Og den er forbundet til en kontrolboks på jorden via et kabel, som den kommunikerer via og får strøm fra.

Kablet er ultratyndt og minder mest om sytråd. Dronen kan hænge på det samme sted døgnet rundt, året rundt. Den kommer aldrig ned og man kan ikke spionere på den eller hacke den, fordi den ikke bruger trådløs kommunikation.

Helen Greiner sammenligner den med en satellit tæt på jorden. Man kan få et overblik fra fugleperspektiv samtidig med at kommunikationen er god og stabil via kabel. Dronen kan overvåge en fabrik eller et kraftværk døgnet rundt. Den kan være udstyret med kameraer eller sensorer, som kan måle alt fra radioaktivitet til kemi eller forurening. Den kan fungere som radiosender for soldater i felten eller som en flyvende mobilmast.

Lommedronen er på vej

Helen Greiner laver også en lommedrone, der bogstaveligt talt er beregnet til at have med i lommen.

- Den bedste drone, er den drone, du har med dig, siger hun og sammenligner med kameraet i vores smartphone, der har overtaget de fleste af vores fotoopgaver i hverdagen, fordi vi altid har den i lommen i modsætning til det kamera, vi brugte i gamle dage.

Den meget lille drone har også et tyndt mikrokabel, som forbinder den til en kontrolboks. Kablet ligger i en rulle i dronen og folder sig langsomt ud som edderkoppespind uden at trække i dronen eller hæmme dens flyvning.

Kablet er vigtigt, fordi så lille en drone kun har batteri til ti minutters flyvning.

Den skal sendes ind i bygninger, som der er brand i eller er styrtet sammen, eller bygninger hvor en terrorist opholder sig eller har lagt bomber.

Kablet sikrer også, at man hele tiden kan kommunikere med den. Den mister ikke sit trådløse signal under vanskelige omstændigheder. Trods sin beskedne størrelse, så har lommedronen hele ti kameraer, hvis fotos og video kan sættes sammen til et 360 graders overblik af det område, som den flyver i.

Droner får kunstig intelligens

Den sidste drone kaldes Level One. Den flyver i en meget stabil bane, hvilket gør den særligt velegnet til fotografering, videooptagelse eller overvågning med sensorer. Og så kan den styres via en smartphone.

- Swipe to fly, siger Helen Greiner.

I fremtiden ser Helen Greiner, at kunstig intelligens bliver integreret i dronerne, som lige nu er kontrolleret af brugeren. Vi vil få frit flyvende droner med det, man kalder sense and avoid teknologi. Dronen kan fornemme omgivelserne og undgå at flyve ind i ting eller at lande på en hund eller et barn, når den skal levere en pakke fra Amazon.

Men den kan også have viden om, hvad der bør foregå på et kraftværk og slå alarm, hvis der pludselig sker noget uventet.

Facebook
Twitter