Syntetisk næsehorns-horn skal bekæmpe krybskytteri

Laboratorie-skabt næsehornspulver skal hjælpe de truede dyr. Spørgsmålet er dog, om asiatiske markeder vil acceptere de syntetiske horn.

I laboratoriet har Pembient skabt små horn-stumper af det syntetiske næsehornspulver, men mangler stadig en del udvikling før det helt ligner den ægte vare. (Foto: Pembient © Pembient)

Horn fra næsehorn er en eftertragtet vare, især i Asien. Her bliver hornene - hele, i stykker eller som pulver - solgt i alt fra smykker til naturmedicin.

Det er en handel som har medført et alvorligt indhug i verdens bestand af næsehorn.

Ifølge websitet Save the Rhino findes der idag omkring 30.000 næsehorn tilbage, langt størstedelen er hvide næsehorn i Afrika, mens især de indonesiske næsehorn nærmest er helt udryddet.

De nyeste tal fra det sydafrikanske miljøministerium fortæller ifølge Associated Press, at der i første kvartal i år blev dræbt 393 næsehorn i Sydafrika, en stigning på 20% sammenlignet med 2014.

Syntetisk næsehorns-horn

Det er dén triste statistik, som har givet Matthew Markus fra Seattle ideen til firmaet Pembient.

- Vi vil forsøge at bruge bioteknologiske redskaber til at begrænse sortbørshandelen med dyreprodukter, siger han.

Planen er i første omgang at lave et materiale i laboratoriet som er genetisk identisk med de produkter som kommer fra næsehornene, i håbet om at det kan være med til at gøre det mindre attraktivt at jage de truede dyr.

Hårdt arbejde i laboratoriet

Det kræver dog en masse undersøgelser og en masse eksperimenter at ramme helt den rigtige biologiske sammensætning og konsistens i sit kunstige næsehorn.

Et næsehorns-horn består primært af keratin, men der er mange andre elementer i - elementer som også skal inkorporeres i det kunstigt frembragte pulver, hvis det skal være overbevisende.

Det er med andre ord en proces med mange blindgyder, og mange fejlslagne eksperimenter - men Matthew og George bliver hele tiden klogere, og de er allerede kommet et godt stykke af vejen.

- Vi begyndte med at producere et syntetisk næsehornspulver, men nærmer os så småt et stadie, hvor vi også kan samle pulveret til noget der minder om ægte horn, siger Matthew.

Det hører dog med til historien, at Pembient stadig bruger materiale fra andre dyr i processen, så helt i mål er det lille firma ikke endnu.

Vil køberne acceptere et syntetisk næsehorn?

Det handler jo om at kunne producere et alternativ til ægte næsehornspulver, som både i udseende og konsistens kan hamle op med originalen.

Men det vigtigste er, at det kan overbevise især de asiatiske kunder om at det laboratoriefremstillede pulver har de samme medicinske, næsten magiske, egenskaber som den ægte vare.

Og det er måske især det sidste der kan blive den største udfordring, siger kritikere af Pembients ambitiøse projekt.

Matthew forsvarer dog firmaets planer, og fortæller at de også har lavet en del research om markedet.

- Vi har været i Asien og tale med de potentielle markeder, og vurderer at omkring 45 procent af de potentielle kunder vil være villige til at købe det kunstige pulver, især selvfølgelig hvis det er markant billigere, siger han.

Men naturligvis er der intet som er sikkert endnu.

Potentielt stor forretning

Netop fordi handelen med næsehorn og næsehornspulver som regel foregår i det skjulte, er det svært at vurdere omfanget.

Men forsigtige estimater anslår, at der er en omsætning på et sted imellem 500 millioner og 1 milliard om året, i dollars, vel at mærke - altså i runde tal cirka 5 milliarder danske kroner.

På de sorte markeder svarer det til, at et kilo næsehornspulver sælges for mellem 30 og 100.000 dollars.

Det er de høje priser, selvfølgelig, der gør det til en god forretning for krybskytterne og de mange mellemhandlere, men samtidig er kostbarheden også med til at gøre det mere realistisk for Pembient at de kan producere kunstigt, laboratorieskabt næsehornspulver-erstatning til en konkurrencedygtig pris.

Det syntetiske næsehorns-horn forventes klar næste år

Oprindeligt var det også håbet, at Pembient kunne sende det første kunstige næsehorns-pulver på markedet i efteråret, men lige nu er foråret 2016 nok mere realistisk.

Der er både teknologiske og forretningsmæssige forhindringer på vejen, og samtidig vil Pembient gerne alliere sig med økonomer og andre forskere, så en eventuel effekt på sortbørs-markederne kan blive registreret og vurderet korrekt.

Ikke desto mindre har Matthew Markus og hans medstifter allerede overvejet hvad næste skridt kunne være, hvis deres forsøg med kunstigt næsehorns-pulver viser sig at være en succes.

-Vi har blandt andet kig på en lille myresluger som har skæl der er lavet af keratin, og en dag håber vi også at kunne lave tigerknogler og elfenben, slutter Matthew Markus fra Pembient.