12 nye måner opdaget omkring Jupiter

Astronomer har spottet et dusin små måner i kredsløb om solsystemets største planet, der nu i alt har 79.

De nyopdagede måner kredser om Jupiter i to grupper i hver sin retning - plus en enkelt særling med et underligt kredsløb. (© Carnegie Science)

Planeternes konge Jupiter havde i forvejen hele 67 måner, men nu har astronomer føjet 12 nye til karaktergalleriet.

Månerne blev opdaget under jagten på en fjern kæmpeplanet, der ofte kaldes Planet X eller Planet 9.

Forskere har længe kendt til den mystiske planets eksistens, men mangler konkrete beviser - for eksempel i form af et billede.

Men da Jupiter også var på himlen i nærheden, ledte holdet af astronomer også efter objekter omkring gaskæmpen. Og det bar altså frugt, forklarer Scott Shepard fra Carnegie Science i en pressemeddelelse.

- Jupiter var tilfældigvis på himlen i nærheden af de områder, hvor vi søgte efter fjerne objekter i solsystemet, så vi var heldige også at kunne lede efter nye måner omkring Jupiter på samme tid, siger han.

Processen tog et helt år, da det ikke ligefrem er nemt at observere så små måner omkring den store planet.

Kredser i flere forskellige retninger

Ni af de nyopdagede måner kredser omkring Jupiter i den modsatte retning af planetens rotation. De stammer sandsynligvis fra et sammenstød mellem nogle større måner, der er sket engang i fortiden.

Flokken på ni små måner bruger omkring to år på et kredsløb.

To af månerne kredser i samme retning som Jupiters rotation - og er langt tættere på planeten. De anses dog også for at være fragmenter af en måne, der er gået i stykker.

De to indre måner er under et år om et kredsløb.

Den sidste opdagede måne er helt anderledes og bliver af forskerne kaldt for en "oddball" - altså en særling.

- Vores anden opdagelse er en rigtig særling, som har et kredsløb, ingen anden måne omkring Jupiter har, siger Scott Shepard.

- Og med en diameter på under en kilometer, er den sandsynligvis også Jupiters mindste måne.

Her ses de to grupper af måner - de røde og blå streger - og den enkelte særling med grøn. Jupiters store måner er markeret med violet.

Kan kollidere med andre måner

Månens kredsløb er så skørt, og løber på tværs af de andre måners, at den er i stor risiko for at kollidere med noget.

- Det er en ustabil situation. Og frontale sammenstød vil hurtigt nedbryde objekterne til støv, siger Scott Shepard.

Faktisk er det præcis sådanne sammenstød, som astronomerne mener har skabt de mange nyopdagede måner.

Månerne blev opdaget via det fire meter store Blanco-teleskop i Chile, der er udstyret med et særligt Dark Energy Camera, der er perfekt til at opfange fjerne og svage objekter.

Facebook
Twitter