Historisk dag for rumfarten: Helikopter flyver for første gang på en anden planet

Nasa lykkedes her til formiddag med at flyve med deres helikopter-drone på Mars.

Navigationskameraet på helikopteren tog 30 billeder i sekundet, mens den fløj. Det er altså skyggen af helikopteren på Mars' overflade, der ses. Billedet er dog kun sort-hvid, men i aften eller i morgen kommer der farvebilleder og video fra et andet kamera på helikopteren. De tager blot længere tid at sende hjem fra Mars. (Foto: NASA/JPL-Caltech/ASU © Scanpix)

Ingenuity, som helikopteren fra Nasa hedder, fløj i dag for første gang.

I 40 sekunder svævede den over jorden i tre meters højde, mens den tog billeder af landskabet. Uden problemer landede den igen sikkert på den røde Mars-jord.

Da de to brødre Wilbur og Orville Wright i december 1903 for første gang lettede fra jorden i et fly med motorkraft, skrev de historie.

Selvom de ikke fløj i mere end et minut og kun nåede omkring 300 meter, blev det startskuddet til, at vi mennesker få årtier senere kunne flyve på tværs af kloden.

Når Nasa i dag er lykkedes med at flyve med en helikopter på Mars, er det en milepæl i samme liga, fortæller John Leif Jørgensen, der er professor ved DTU Space.

- Det her kommer til at ændre måden, vi laver missioner til Mars og senere andre planeter på. I fremtiden vil vi ikke sende missioner ned på planeterne uden mindst én drone, siger han

Har ventet på det rette øjeblik

Når Ingenuity først flyver i dag, to måneder efter at Perseverance-roveren landede med den på Mars, skyldes det, at forskerne har skullet checke alt ud og ventet på det rigtige vejr, fortæller John Leif Jørgensen.

- Vejret på Mars er meget voldsomt. Der opstår hele tiden såkaldte vindhekse - små tornadoer, der hvirvler Marsstøvet op. Nasa har været bange for, at helikopteren ville ryge ind i sådan en og blive splittet ad, siger han.

Perseverance har desuden kørt helikopteren hen til et område, der er helt fladt, så den ikke styrter ind i klipper eller store sten på de første flyvninger.

- Her er det sikkert at teste de første flyvninger. Vi har dog flyttet Perseverance 65 meter væk, så den ikke bliver ramt, hvis helikopteren styrter. Vi ville ikke risikere, at vores udstyr går i stykker, siger han.

Flyvning i tynd luft

Nasa har nu vist, at det er muligt at flyve med en helikopter på en fremmed planet med en atmosfære, der er meget anderledes end den på Jorden.

Selvom tyngdekraften er mindre på Mars - og det betyder, at der skal mindre til for at lette fra jorden - er det atmosfæriske tryk kun omkring én procent af, hvad det er på Jorden.

Det betyder, at rotorbladene skal dreje langt hurtigere rundt end på en helikopter på Jorden for at løfte fartøjet, da luften er så tynd.

- Rotorbladene skal bevæge sig med supersonisk hastighed [over lydens hastighed. red.], før den kan lette. Det har vi ingen helikoptere, der kan her på Jorden. Det svarer til, at en helikopter flyver op i 40 kilometers højde, siger John Leif Jørgensen.

Når rotorbladene skal rotere så hurtigt, betyder det, at helikopteren opbruger sit batteri ret hurtigt. Den står derfor nu på jorden og bliver opladt af sine solceller.

Det duer ikke, at den løber helt tør for strøm, da den skal bruge strøm til at holde sig varm om natten. Der bliver nemlig rasende koldt om natten på den røde planet, og det kan dens batteri ikke holde til.

- Der bliver koldere end minus 70 grader om natten på Mars, og batteriet i Ingenuity kan kun holde til minus 20. Derfor er den nødt til at have små varmeceller, der holder den varm om natten, siger han.

Perseverance-roveren holdt 65 meter væk og tog det her billede af Ingenuity, mens den flyver. I løbet af i aften eller i morgen, vil der desuden kommer flere billeder og video af flyveturen. (Foto: NASA/JPL-Caltech/ASU © Scanpix)

Den første af mange flyvninger

Ingenuity kan dog godt være i luften i mere end 40 sekunder. Den er designet til at kunne flyve i 90 sekunder ad gangen.

De næste flyvninger bliver derfor højere og længere, fortæller John Leif Jørgensen.

- De næste skridt er, at den skal flyve højere op og også navigere til siden. Med tiden skal den flyve op over højdedrag for at spejde efter, hvor Perseverance skal køre hen, siger han.

Det er planen, at Ingenuity allerede skal ud at flyve igen på torsdag. Og her skal den højst sandsynligt højere op end tre meter.

Planen er, at den med tiden kan flyve helt op i 15 meters højde.

Tre helikoptere med næste gang

Fordi Ingenuity primært er med på Mars-missionen for at demonstrere, at det er muligt at flyve med helikopter på Mars, har den ikke en særlig lang levetid.

- Nasa regner med, at den kan være operationel i 30 dage. Men den ender nok med at virke i meget længere tid. Det handler dog primært om at få nogle erfaringer og noget data, så vi kan bygge endnu bedre helikoptere i fremtiden, siger John Leif Jørgensen.

Allerede i 2026 er planen, at Nasa skal sende en helikopter til Saturns måne Titan, hvor den skal flyve rundt og undersøge landskabet. En markant større helikopter, der bliver en videreudvikling af Ingenuity.

Og næste rover, der skal sendes til Mars, kommer muligvis til at have tre helikoptere med, vurderer han.

- Fordi det er så dyrt at sende en rover op, giver det god mening at have en to-tre helikoptere med. Det betyder, at du kan undersøge et langt større område, siger han.

Der var jubel i kontrolrummet hos NASA, efter at Ingenuity fløj sin første tur helt uden problemer. I sidste uge måtte holdet udsætte flyvningen, da der var brug for flere tekniske tests. Men nu kom den altså endelig i luften. (Foto: NASA/JPL-Caltech/ASU © Scanpix)

Området får navn efter flypionerer

Det sted, hvor Ingenuity i dag er lettet og landet igen, har Nasa-forskerne efterfølgende valgt at opkalde efter de to Wright-brødre for at ære deres opdagelse.

Uden dem havde det nemlig slet ikke være muligt.

Med på Ingenuity er faktisk også et lille stykke fra den oprindelige flyvemaskine, som de to brødre fløj med i 1903.

Her gentager Nasa et ritual, som de grundlagde med Apollo 11-missionen, der var den første til at lande mennesker på Månen. Her var et stykke af flyvemaskinen nemlig også med ombord.

Området på Mars, hvor helikopteren fløj, hedder fra i dag “Wright Brothers Field”.

Facebook
Twitter

Mere fra dr.dk