Klar til affyring: NASA-rumteleskop skal finde tusindvis af planeter

I nat opsendes det længe ventede rumteleskop TESS. Det skal finde Jord-kopier i solsystemets nabolag.

I dag opsender NASA rumteleskopet TESS, der skal spotte nye jordlignende planeter. Danske forskere har været med inde over projektet. (Foto: Nasa © sCANPIX)

Opdatering: En mindre fejl i Falcon 9 rakettens navigationssystem har udskudt opsendelsen af TESS i 48 timer. NASA regner med en opsendelse onsdag aften dansk tid.

5, 4, 3, 2, 1... TÆNDING!

I nat klokken 00.32 dansk tid opsender NASA en raket fra Cape Canaveral i Florida i USA. (Med mindre dårligt vejr kommer i vejen red.)

Og hvis alt går efter planen, bliver en meget særlig satellit sendt i et specielt kredsløb om Jorden.

Herfra skal rumteleskopet TESS (Transiting Exoplanet Survey Satellite) nemlig lede efter nye verdener, som kredser om andre stjerner end Solen.

Du kan følge opsendelsen live via NASA TV her.

Afløser Kepler-teleskopet

I modsætning til det nuværende rumteleskop Kepler, der har opdaget næsten 4000 planetkandidater om svage stjerner, vil arvtageren TESS kigge på de klareste stjerner.

Det vil sige, de stjerner, der er tættest på vores eget solsystem. Og det kommer til at gøre en forskel, forklarer exoplanetforsker og professor ved DTU Space på Danmarks Tekniske Universitet, Lars A. Buchhave.

HVAD ER EN EXOPLANET?

Planeterne som rumteleskopet TESS skal opdage kaldes for exoplaneter. Det vil sige, at de kredser om en anden stjerne end Solen.

Der findes i gennemsnit mere end én exoplanet for hver stjerne.

- Selvom Kepler har fundet en masse planeter, så kredser de om stjerner, der er så svage, at vi ikke kan lave analyser af planternes atmosfære og dermed finde ud af, om der er tegn på liv, siger han og fortsætter:

- Men nu kommer vi til at kigge på hele himlen og finde små planeter omkring de klareste stjerner.

Sammen med en ny exo-planetforskningsgruppe på DTU er han med i TESS-projektet som rådgiver og forskningsenhed.

De små, jordlignende planeter som TESS opdager, vil forskerne i fremtiden kunne nærstudere med et andet og mere avanceret rumteleskop - det enorme James Webb-teleskop. Efter planenerne skal det sendes op i rummet i 2020.

- Vi vil kunne kigge på planterne og måle, om der er ilt, vand eller metan i atmosfæren. Og i sidste ende vil det betyde, at vi kan kigge efter biosignaturer - altså tegn på liv, siger Lars A. Buchhave.

Sådan finder forskerne nye planeter ved hjælp af TESS

  • Forskerne vil analysere dataene fra TESS ved hjælp af den såkaldte formørkelsesmetode:

    Når en planet bevæger sig ind foran sin stjerne, formørker den stjernelyset en smule, når vi ser det fra Jorden. Der sker med andre ord et dyk i stjernelyset.

    Forskerne holder så øje med, hvor ofte dykket finder sted, og hvor kraftigt det er. På den måde kan de finde ud af, om der er tale om en planet, og de kan udregne planetens radius.

Danske stjernekameraer ombord

DTU Space har leveret navigationsudstyr i form af to ekstremt præcise stjernekameraer til projektet. De skal være med til at sikre, at satellitten peger i den rigtige retning ud mod universet, når planeterne skal findes.

- TESS skal svæve i en langstrakt og meget usædvanlig bane. Det er nødvendigt for at få nok data ned til Jorden. Men det giver udfordringer i forhold til at få teleskopet til at pege nøjagtigt nok, siger professor John Leif Jørgensen fra DTU Space. Han har været med til at udvikle de præcise stjernekameraer.

- Samtidig er TESS en forholdsvis lille konstruktion. Og det giver problemer i forhold til ikke at få teleskopet til at "ryste på hånden". Vores stjernekameraer er derfor 10 gange mere præcise end normalt, siger John Leif Jørgensen.

Aarhus Universitet og Stellar Astrophysics Centre er også involveret i projektet. De har blandt andet udvalgt 20.000 stjerner, som skal observeres fra TESS.

Spændt på opsendingen

Når selve opsendingen af TESS finder sted i dag, vil professor ved DTU Space Lars A. Buchhave være til stede med sin familie.

- Jeg har selvfølgelig sommerfugle i maven. Vi er jo meget tæt involveret i projektet, så det kommer til at betyde meget for, hvad vi kommer til at lave i de efterfølgende år. Og det sker jo, at det en gang imellem går galt med en opsending, siger han.

Opsendelsen af TESS foregår med en Falcon 9-løfteraket, som er fremstillet af firmaet Space X.

Her kan du se ingeniører arbejde på TESS-teleskopet.

Ved at afspille denne video accepterer du YouTubes servicevilkår. I dette tilfælde vil YouTube/Google modtage tekniske data om din browser og IP-adresse, og Google vil kunne henføre disse data med din profil.
TESS Undergoes Integration and Testing