Plutos 'hjerte' kan gemme på et underjordisk hav

Flydende vand på dværgplaneten kan udvide rammerne for, hvor liv kan opstå.

Pluto blev besøgt af Nasa-sonden New Horizons i 2015. Den sendte billeder hjem af en overraskende varieret overflade. Og en hjerteformet is-slette, som måske gemmer på et flydende hav. (Foto: Nasa © Scanpix)

Da Nasa-sonden New Horizons sendte de første højtopløselige billeder af Pluto hjem i sommeren 2015, tabte planetforskere verden over kæben.

For hvad der burde være en ensartet og kedelig overflade, var i stedet et arret, farverigt og plettet kludetæppe.

- Da vi fik billederne fra Pluto, var vi meget overraskede. Der var så meget variation og dynamik, siger Kjartan Kinch, der er planetforsker ved Niels Bohr Institutet.

Mest af alt skilte den hjerteformede is-slette Sputnik Planitia sig ud. For den var jomfrueligt hvid - uden nogen meteorkratere.

- Hjertet ser meget ungt ud. Isen ligner et isdækket hav. Men vi har hele tiden tænkt, at det formentlig bare er frossen kvælstof, siger han.

Plutos alder og afstand til Solen burde nemlig udelukke, at flydende vand kan eksistere der.

Men nu mener forskere fra Japan og USA at have regnet sig frem til, at hjertet netop er et isdækket hav. Som holdes flydende af et isolerende lag af gas.

Havet gemmer sig måske under det hjerteformede islag, som dækker en stor del af Plutos overflade. (© NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Southwest Research Institute)

Computermodel simulerer flydende vand

Forskerne har ved hjælp af computermodeller simuleret de forhold, der kan forklare Plutos kridhvide hjerte, og holde et hav flydende.

- De har simulere,t hvordan et hav kan holde sig flydende under isen. Og det går op, hvis der er et isolerende lag af gas blandet op med is, som en slags slush-ice, mellem overflade-isen og vandet, siger Kjartan Kinch.

Forskerne beskriver selv dilemmaet sådan her.

- For at vedligeholde et hav skal Pluto holde på den interne varme. På den anden side bliver Plutos isskjold nødt til at forblive meget koldt, hvis varierende istykkelse skal kunne eksistere. (...) tilstedeværelsen af et tyndt lag af gas-hydrater ved iskjoldets base, kan forklare både havets langvarige overlevelse og bevare isskjoldets forskellige tykkelser.

Forskerne gætter på, at det er metangas, som udgør det isolerende lag.

Her ses de forskellige lag på Pluto. Det orange lag, mellem isen øverst og det blå vand nederst, er de gashydrater, som måske holder vandet varmt nok til at være flydende. (© Kamata S. et al.)

Kan være en forklaring - eller ikke

Hvis laget af gashydrat er tykt nok og isolerer godt, kan det ifølge Kjartan Kinch godt holde på den smule varme, der er tilbage, fra da dværgplaneten blev dannet.

Han vil dog ikke gå så langt som at sige, at et flydende hav på Pluto hermed er bevist.

- Det er en interessant simulation, som giver os en potentiel forklaring. Men det betyder ikke nødvendigvis, at det er sket.

Har store perspektiver for jagten på liv

Mange ville måske mene, at det nok ikke har den store betydning, om der er flydende vand under isen på Pluto eller ej.

Men perspektivet er faktisk afgørende. For kan flydende vand eksistere her - i et så ekstremt, goldt og koldt miljø som Plutos - kan det også findes mange flere steder i universet.

Og det kan betyde, at liv i teorien kan opstå langt flere steder. Det mener forskerne bag i hvert fald.

Kjartan Kinch er delvist enig.

- Da jeg startede som astrofysiker, snakkede vi om, at der var vand under isen på Jupiters måne Europa. Og siden har det kun bevæget sig længere og længere ud, siger Kjartan Kinch.

- Og jeg er enig i, at flydende vand er en forudsætning for liv, som vi kender det. Men der skal også være en energikilde og en kemisk ubalance, som livet kan næres ved. Og det er en lille smule svært at se for sig på Pluto.

Men statistisk set øges mængden af steder, hvor livet kan opstå. Også udenfor vores solsystem.

Hvis altså der er flydende vand under Plutos hjerte.

Forskningen blev offentliggjort i denne uges udgave af Nature Geoscience.

Facebook
Twitter