Saturn mister sine ringe tre gange hurtigere end først troet

Planetens egen tyngdekraft trækker ringene fra hinanden. Men bare rolig - de er først helt væk om 100 millioner år.

Saturn mister sine ringe om 100 millioner år. (Foto: NASA/Scanpix 2017) (Foto: NASA NASA © Scanpix)

Ny forskning fra NASA viser, at Saturn er ved at miste sine karakteristiske ringe tre gange så hurtigt som tidligere troet.

Ringene, som består af klumper og partikler af is og støv, bliver trukket mod Saturns overflade på grund af planetens egen tyngdekraft.

- Vi vurderer, at ”ring-regnen” tømmer ringene for den samme mængde vand, som kunne fylde et olympisk svømmebassin, hver halve time, fortæller James O’Donoghue, der er postdoc ved NASAs Goddard Space Flight Center i Maryland, USA.

Det svarer til 2,5 millioner liter.

Kombineret med det faktum, at noget af materialet fra ringene samtidigt falder direkte ind i Saturn, vil det ”kun” tage omkring 100 millioner år for ringene at forsvinde.

Baseret på data fra Voyager 1 og 2-sonderne har forskerne før troet, at det ville tage 300 millioner år før ringene forsvandt helt.

Materiale fra ringe bliver til skyer og støvregn

Partiklerne i Saturns ringe balancerer mellem Saturns tyngdekraft, der forsøger at suge dem ind mod planeten, og deres egen omdrejningshastighed, der forsøger at kaste dem ud i rummet.

Saturns tyngdekraft er dog stærkest, og hiver derfor materialet i ringene ind mod sig selv. Ifølge NASA vil isen dog ikke ramme Saturn i klumper, men i form af støvregn bestående af ispartikler.

Saturn vil dog ikke lide skade af at miste sine ringe, mener Hans Kjeldsen, professor ved Aarhus Universitets afdeling for Fysik og Astronomi.

Planeten vil heller ikke blive større af at opsuge ringene, for selvom ringene kan se store ud på billeder, er deres fysiske masse kun en brøkdel af en promille af Saturns egen masse.

Her kan du se, hvordan Saturn langsomt vil miste sin inderste ring først. Grafik: NASA

Ifølge Hans Kjeldsen er Saturns ringe et meget dynamisk sted, hvor de stumper, der udgør ringene, flytter sig rundt hele tiden.

Desuden mener han, at Saturn godt kan få nye ringe, selvom de gamle forsvinder.

- Hvis én af Saturns måner kommer for tæt på planeten, vil Saturns tyngdekraft kombineret med de kræfter, der holder månen sammen, ændre formen på månen og rive dele af den af. Efter dette vil månen gå i opløsning.

- Når materialet fra månen først spredes, vil det danne en ny ring langs månens gamle bane. Det vil tage få år, og ringen vil vokse sig større i takt med at månen går helt i opløsning.