Vores solsystem har (måske) fået en ny dværgplanet

Opdagelsen betyder, at solsystemet nu kan nå op på seks dværgplaneter.

Den måske nye dværgplanet er en asteroide ved navn Hygiea. Den er 434 kilometer i diameter. (© ESA)

Nogle af os husker måske, da Pluto tilbage i 2006 mistede sin status som den niende planet og blev degraderet til blot at være en dværgplanet.

Nu ser det ud til, at den får selskab i dværgplanetklubben af asteroiden Hygiea.

En gruppe europæiske forskere har undersøgt Hygiea. Og det er altså efter at have nærstuderet asteroiden, at de konkluderer, at den muligvis kan klassificeres som en dværgplanet.

For at et objekt kan kaldes en dværgplanet, skal det leve op til en række kriterier, forklarer Kjartan Münster Kinch, der er lektor i astrofysik og planetforskning på Niels Bohr Institutet.

- Man har ikke tidligere kendt Hygiea så godt, fordi målingerne ikke har været gode nok. Det har man så lavet nu og konkluderet, at den er meget tæt på at være rund, hvilket er et af kriterierne for at være en dværgplanet. De andre kriterier vidste man godt, at en levede op til, siger han.

Pluto blev i 2006 degraderet fra sin status som planet. I 2015 viste billeder fra rumsonden New Horizons, at Pluto havde en overraskende varieret overflade. Og måske gemmer på et hav under overfladen. (Foto: Nasa © Scanpix)

Hygiea blev faktisk opdaget tilbage i midten af 1800-tallet. Men asteroiden er meget mørk i farven, og den består af en del is, så først nu har det været muligt at observere den med moderne teknologi.

Kan være solsystemets mindste dværgplanet

Asteroiden Hygiea er den mindste af de fire store asteroider i asteroidebæltet.

Med sine blot 434 kilometer i diameter er den noget mindre end den største asteroide, Ceres, der er 939 kilometer i diameter.

Selvom Ceres er den største asteroide i solsystemet, er den samtidig den mindste dværgplanet. Men den titel ser det nu ud til, at Hygiea kan snuppe.

Og det kommer bag på Christoffer Karoff, der lektor på Institut for Geoscience på Aarhus Universitet.

- Jeg er faktisk lidt overrasket. Jeg troede ikke, at vi ville finde så små objekter, som var i hydrostatisk ligevægt, siger han.

Hydrostatisk ligevægt betyder, at et objekt - for eksempel en asteroide - er så stor, at tyngdekraften trækker den sammen, så den bliver rund.

Dværgplanet er en ny betegnelse

Selve betegnelsen dværgplanet er forholdsvis ny.

Tilbage i 2006 besluttede IAU (International Astronomical Union), at der var brug for en ny måde at klassificere store asteroider, der minder om planeter, fortæller Kjartan Kinch.

- Diskussionen opstod, da man ude i Kuiperbæltet, hvor Pluto er, begyndte at finde en masse andre objekter, der mindede om Pluto. Det betød, at vi enten måtte tilføje en masse planeter, eller simpelthen opfinde en ny kategori, siger han.

Og det er faktisk ikke første gang, at vi har måttet finde på nye måde at klassificere himmellegemer på i takt med, at vi gør nye opdagelser, forklarer Kjartan Kinch.

- Da de første asteroider blev opdaget tilbage i 1800-tallet, kaldte man også dem for planeter. Men så rendte man ind i det problem, at antallet af planeter pludselig accelererede meget kraftigt, og så måtte man finde på en ny måde at klassificere dem på, siger han.

Opdagelsen kan gøre os klogere på hvordan planeter dannes

Men hvordan kan det være, at astronomer først nu opdager, at Hygiea er en dværgplanet, hvis man har kendt til den siden 1800-tallet?

Ifølge Christoffer Karoff handler det om simpel prioritering.

- Der er meget rift om at komme til at bruge de store teleskoper, som kan observere objekter langt ude i solsystemet. Og Hygiea er kun den fjerdestørste asteroide, så det har ikke lige været det, der har ligget først for, siger han og fortsætter.

- Men det giver faktisk god mening at kigge på. Vi bliver jo klogere på, hvordan planeter dannes.

Observationerne blev lavet på et stort teleskop i Chile med det sigende navn Very Large Telescope.