Er han den nye LeBron? 19-årig er en millionforretning, før hans karriere er begyndt

Zion Williamson har endnu ikke været på banen, men han er allerede en superstjerne i NBA.

Barndomsdrømmen om at vokse op og blive verdens næste store sportsstjerne har mange haft. Kun for nogle få går drømmen i opfyldelse. Og kun for ganske få bliver drømmen gjort til virkelighed nærmest øjeblikkeligt efter, de begyndte at drømme.

Men sådan er det for amerikanske Zion Williamson. Han er kun 19 år, men er allerede et af verdens største navne i basketball.

Det seneste år har han underskrevet sponsorkontrakter for millioner. Energidrik, computerspil, sodavand og sportsudstyr er en lille håndfuld af de ting, som han nu reklamerer for.

Han har endnu ikke en eneste kamp i verdens bedste basketball-liga, NBA, på cv'et, og Zion Williamsons sportslige værdi på basketballs øverste hylde er derfor stadig uvis. Men hans kommercielle værdi er altså allerede en verdensstjerne værdig.

Tyngdekraft-trosende tricks

Særligt hans utrolige fysik har gjort ham til et internetfænomen,og bragt ham i sponsorernes søgelys.

Zion Williamson er 2,01 meter høj og vejer 129 kilo. Hans store og tunge fysik til trods har en ufattelig springkraft. Som en akrobat i størrelse extra large gør blandingen af styrke, hurtighed og teknik ham i stand til at lave spektakulære forsvarsblokeringer og score point med eksplosive dunk.

Derfor blev han i år også valgt som den første spiller, da klubberne i NBA skulle vælge nye unge spillere fra de amerikanske universitetshold. New Orleans Pelicans var klubben, som havde førstevalg, og blev dermed Zion Williamsons nye klub.

I nat skydes den nye NBA-sæson i gang, og forventningerne til New Orleans Pelicans nye stjerneskud er mildest talt enorme. Selvom Zion Williamson lige nu er skadet og ikke kan være med i nattens åbningskamp mod Toronto Raptors, er den storsælgende teenager et brandvarmt samtaleemne.

Køber ind på fremtiden

Men hvorfor investerer globale virksomheder store millionbeløb i en teenager, inden han overhovedet har spillet sin første professionelle kamp? Hvorfor venter de ikke, til vi får at se, om han rent faktisk kan begå sig blandt de bedste, eller om han flopper og ikke kan leve op til forventningerne?

Ifølge Kenneth Cortsen, der er sportsøkonom og forsker ved University College Nordjylland, er store internationale virksomheder interesserede i unge sportsfolk, fordi der kan være stor økonomisk gevinst i at indgå sponsoraftaler på talent-stadiet frem for at vente til, de har cementeret en sportslig superstjerne-status.

- Jo tidligere, de investerer i dem, desto bedre købmandskab har de mulighed for at lave. Skal de ud og lave en sponsoraftale med Cristiano Ronaldo eller LeBron James i dag, er prisen i en helt anden klasse, end da de var 19 år. Derfor er interessen og konkurrencen stor for at finde og skrive kontrakter med morgendagens stjerner.

Zion Williamson er særligt blevet kendt for sin evne til at dunke. (Foto: Dale Zanine © Scanpix)

Sportstøjsgiganterne Adidas, Puma og Under Armour forsøgte alle at indgå et skosponsorat med Zion Williamson, men de måtte se sig slået af Nike, som i år sikrede sig Zion Williamsons underskrift på en syvårig sponsoraftale til en værdi af cirka 500 millioner kroner.

- De køber selvfølgelig ind på ham, fordi han har kvalitet og talent nu. Men de køber først og fremmest ind på den fremtidige udgave af ham. Selvom det er mange penge for en 19-årig, håber og tror de på, at det kan blive et potentielt røverkøb, hvis han kan leve op til de forventninger, der er til ham.

- Samtidig kan Nike nu gå ind og forstærke den begyndende hype, der er omkring ham. Med deres egen enorme markedsføringsmaskine kan de nu være med til at bygge hypen yderligere op og på den måde selv bidrage til at øge hans markedsværdi.

Det er først og fremmest de langsigtede perspektiver, virksomhederne har øje på, når de investerer stort i teenagetalenter som Zion Williamson. Men der er også en kortsigtet effekt.

Multinationale virksomheder som Nike lever af opmærksomhedsskabelse, som kan adskille dem fra deres konkurrenter, og uanset hvad Zion Williamsons situationen er om ét eller fem år, så køber de sig medieopmærksomheden nu og her.

- Om han bliver den næste store stjerne, er der jo ingen garanti for. Men til gengæld er der garanti for, at når NBA-sæsonen starter nu, så taler alle om Zion Williamson og alle de forventninger, der er påklistret ham. Den hype har Nike nu købt sig ind på, siger Kenneth Cortsen.

Atleternes nye markedsplads

Ikke siden LeBron James i 2003 tog hul på sin NBA-karriere, har opmærksomheden og forventningerne til en ny NBA-spiller været større. I dag er LeBron James NBA's absolut største stjerne, og han har indskrevet sig i historiebøgerne, som en af de bedste basketball-spillere nogensinde.

Af mange bliver Zion Williamson udpeget som LeBron James' tronarving. Og legenden er også selv imponeret over det unge talent.

- Hans smidighed og hurtighed slår mig. I forhold til, hvor stor og stærk han er, er det vildt imponerende, at han kan bevæge sig, som han gør. Alle kan se hans atletiske evner. Det er åbenlyst, det er vanvittigt, sagde LeBron James tidligere i år til den amerikanske sportskanal ESPN.

New Orleans Pelicans var den første klub til at vælge en spiller i årets NBA-draft, hvor klubberne vælger nye spillere fra universitetsholdene, og her blev Zion Williamson valgt som den første. (Foto: Derick E. Hingle © Scanpix)

Det er dog ikke kun atleternes sportslige værdi, der gør dem kommercielt interessante.

Uanset om Zion Williamson ender som en megastjerne eller ej i NBA, er har han allerede stor på sociale medier. Flere gange er klip fra hans kampe gået viralt. Hans vilde spring og scoringer giver likes og delinger. Og det er værdifuld valuta for sponsorerne.

- Atleter flytter kunder og markedsandele i højere grad end tidligere, fordi de med de sociale medier har fået en større stemme og mere magt i kampen om forbrugerne. Derfor er pengene i spiller-sposnorater også voksende, siger Kenneth Cortsen.

Zion Williamson blev tidligere i år kårets som årets bedste spiller i basketball på universitets-niveau. (Foto: KAMIL KRZACZYNSKI © Scanpix)

De eksploderende sko viste vejen

Zion Williamsons markedspotentiale blev for alvor slået fast tidligere i år, da hans sko gik i stykker i en kamp mellem de to universitetshold Duke og North Carolina.

Williamson, som var Duke-spiller, faldt til jorden i et løb, da sålen på hans Nike-sko pludselig gik itu.

I sit fald pådrog Williamson sig en mindre forstrækning og måtte lade sig udskifte resten af kampen. Historien om 'the exploding sneaker' og nærbilleder af den iturevne Nike-sko gik verden over.

Det var elendig reklame for Nike, og den dag lukkede Nikes aktiekurs 1,1 procentpoint under den foregående dags. Altså et tab på flere milliarder kroner. Nike gik ud i en pressemeddelelse for at adressere sagen.

I en universitetskamp i februar gik Zion Williamsons venstre sko i stykker. (Foto: Streeter Lecka © 2019 Getty Images)

Men mens Nikes aktie led et knæk, steg Zion Williamsons kommercielle kurs med et fingerknips. For sagen viste, hvor stor opmærksomhed Williamson kunne generere.

- Episoden var skidt for Nike, men det gjorde også, at de fik øjnene op for Zion. For det demonstrerede, at her var en atlet, som har en evne til at flytte noget, og som er omgærdet af en interesse, man kan kapitalisere på.

- At en sko går i stykker under en universitetskamp, burde jo ikke være en særlig stor historie. Men det blev det, fordi det var Zion Williamson. Og den gennemslagskraft bliver kun større, når han lige om lidt træder ind på den store NBA-scene.

Zion Williamson har inden den nye NBA-sæson indgået en 7-årig sposnoraftale med Nike til en værdi af 500 millioner kroner. (Foto: JONATHAN BACHMAN © Scanpix)

Da en teenagers sko blev en milliardindustri

Når virksomheder som Nike, Gateorade, Mountain Dew og 2K Sports tager det store checkhæfte frem for at sponsorere Zion Williamson, er det med forhåbning om, at de har udset sig sportens næste kronjuvel – et generationstalent.

Nike har før haft succes med den model, da de i 1984 indgik et skosponsorat med den 20-årige basketballspiller Michael Jordan. Nike satsede stort og betalte Michael Jordan 3,5 millioner kroner om året, hvilket var tre gange så meget som det hidtil største skosponsorat på det tidspunkt, som konkurrenten New Balance stod bag.

Michael Jordan blev en legende. Efter manges mening er han den bedste basketspiller i historien. Og det har smittet af på skosamarbejdet med Nike.

Nikes Jordan-brandede sko er i dag en milliardforretnning, selvom Michael Jordan for længst er gået på basket-pension.

Det, som Nike lykkedes med dengang, og som de og andre globale virksomheder nu forsøger med Zion Williamson og andre unge sportstalenter som den 15-årige tenniskomet Coco Gauff, er at ramme fremtidens forbrugere, mener Kenneth Cortsen.

- Nike tog en chance dengang med Michael Jordan. Men hvad ville Nike være i dag inden for basketball, hvis de ikke havde investeret i ham? Ikke det samme i hvert fald. De formåede at kultivere markedet til deres egen fordel.

Ifølge Kenneth Cortsen er markedsføringsfordelen ved unge atleter, at de rammer fremtidens forbrugere. Unge atleter appellerer til de yngre segmenter, som er utroligt eftertragtede hos virksomhederne, fordi de unge som forbrugere ikke har defineret deres brand-præferencer på samme måde, som ældre har.

- Jo ældre vi bliver, desto mere tilbøjelige bliver vi til at sige, 'at jeg kører Volvo i stedet for Toyota. Eller vælger Nike frem for Adidas.' Her er unge atleter en super god adgangsbillet til at nå de unge og på den måde præge deres forbrug.

Usikkerhedens pris

På sit universitetshold Duke Blue Devils satte Zion Williamson adskillige rekorder. Det har gjort ham til et storkommercielt trækplaster, inden han overhovedet har fået NBA-debut.

Og selvom den nye NBA-sæson starter i nat, kan vi på grund af hans nuværende skade ikke helt endnu vente svar på, om Zion Williamson virkelig bliver den store NBA-stjerne.

Midt i hypen omkring Williamson, er de første skeptikere nu også begyndt at melde sig på banen. For Williamson har før været skadesplaget, og der bliver sat spørgsmålstegn ved, om han fysisk har holdbarheden til at begå sig i NBA.

Det er den slags øget usikkerheder, der følger med, når globale virksomheder kaster penge efter unge sportsudøvere frem for rutinerede kræfter, siger Kenneth Cortsen.

- Det, man sigter på, når man investerer, er selvfølgelig at maksimere udbyttet af den investering. Med unge atleter er der er nogle særlige risici forbundet med det. Atleten kan floppe, få skader, udvise dårlig adfærd og så videre. Det kan ældre atleter selvfølgelig også, men med unge atleter er spørgsmålstegnene og usikkerheden større.

Selv er Zion Williamson udmærket klar over forventningerne til ham. Og presset der følger med.

- Jeg er lige blevet 19 år. Jeg har stadig ikke spillet en NBA-kamp, og jeg ved, at jeg skal bevise, at jeg hører til på det her niveau, sagde Zion Williamson tidligere i år til nba.com.

Tilbage er der kun at vente på, at han kommer på banen i NBA. Først der, får vi endeligt svar på, om hans sportslige evner kan matche hans kommercielle værdi.