Nu går Saudi-Arabien all in på e-sport, men det koster 10 milliarder kroner

Savvy Gamings investering på over 10 milliarder kroner i ESL er næsten tre gange så mange penge som prisen på Premier League-holdet Newcastle.

Målet med investeringen i ESL er at skabe et digitalt glansbillede af Saudi-Arabien, siger ekspert. (Foto: Wolfgang Rattay/Reuters/Ritzau Scanpix © Wolfgang Rattay/Reuters/Ritzau Scanpix)

Det er efterhånden ikke længere nogen hemmelighed, at der er store penge i e-sport. Millioner af kroner er på spil, når de største spillere konkurrerer på de største scener.

Men de største spillere dækker ikke kun over de unge mænd og kvinder, der er verdens bedste til netop deres sport.

Bag både hold og turneringer er store koncerner og virksomheder, der med tunge lommer har fået øjnene op for e-sportens kommercielle muligheder.

Det svenske firma MTG solgte i sidste uge e-sports-platformen ESL Gaming og FACEIT for omkring 10 milliarder kroner til Savvy Gaming Group. Køberne ejes af den saudiarabiske investeringsfond, PIF.

ESL Gaming og FACEIT står blandt andet bag den professionelle Counter Strike-liga, ESL Pro League. Målet med investeringen er at skabe verdens førende gamingplatform, lyder det.

Milliardbeløbet er næsten tre gange så højt som den sum penge, PIF købte Premier League-klubben Newcastle for i fjord. Den økonomiske opbakning kan bidrage med en voldsom udvikling i Counter Strike-verdenen, vedkender kommentator og ekspert, Jesper ’Quintin’ Moe.

Men overordnet set er handlen dog af yderst tvivlsom karakter. Saudi-Arabiens forhold til grundlæggende rettigheder for blandt andet kvinder og seksuelle minoriteter bliver kritiseret af blandt andre Amnesty International og Human Rights Watch.

- Man har tidligere taget afstand til turneringer i den verdensregion, så salget er overraskende. Kvinder og mænd anses ikke som ligeværdige i Saudi-Arabien, hvilket er i stærk kontrast til diversiteten i Counter Strike-miljøet, siger Jesper ’Quintin’ Moe.

Den saudiarabiske kronprins Mohamed bin Salman håber på, at landet er mindre afhængigt af olie i 2030. 2030-planen blev fremlagt i 2015, og sport har en central rolle. (Foto: pool © Ritzau Scanpix)

Et digitalt glansbillede

Counter Strike-eksperten hentyder blandt andet til, at ESL i slutningen af 2021 lancerede en ny struktur for kvindelige Counter Strike-hold med store turneringer og store præmiepenge.

Jesper ’Quintin’ Moe er derfor spændt på, hvor meget Savvy Gaming Group får af medbestemmelse, og om der i fremtiden vil blive afholdt store turneringer i Saudi-Arabien. Regimet harmonerer ikke med diversitet og forandring, siger han.

- Nogle gange taler pengene desværre, og der er mange på spil i Counter Strike. Hvis man er et partnerhold i ESL, er der ikke så meget at gøre, for du kan ikke bryde kontrakten med hovedarrangøren.

- Jeg tror dog, at ESL selv får lov at bestemme. De ved, hvem der kan levere det bedste indhold. ESL vil ikke gøre forskel på kommentatorer og eksperter på baggrund af køn eller seksuel orientering, mener Jesper ’Quintin’ Moe.

Saudi-Arabien satser stort på at blive verdens sportsmekka. De seneste par år har landets kronprins Mohamed bin Salman lanceret en ny national sportsstrategi og investeret milliarder i at tiltrække internationale sportsbegivenheder til landet.

Det handler i grove træk om at sælge et glansbillede af sig selv til omverdenen, mener Lars Erslev Andersen, seniorforsker med speciale i Saudi-Arabien ved Dansk Institut For Internationale Studier.

Saudi-Arabien er inspireret af de Forenede Arabiske Emirater, Qatar og Kina, hvor man har set effekten ved at gå ind i underholdningsbranchen, forklarer han.

- De har vist, at man kan skabe en modernisering og en enorm økonomisk vækst uden at lave en politisk liberalisering. Det kan de godt lide i Saudi-Arabien, for de har ikke lyst til at dele magten med befolkningen eller andre grupper af samfundet, siger Lars Erslev Andersen.

De unge som ressource

Reformen handler dog ikke blot om at sportsvaske et blakket ry, men også om at tjene penge på andet end salget af olie, vurderer Fannie Agerschou-Madsen, ekstern lektor på Københavns Universitet.

Saudi-Arabien har derfor brug for en reform af civilsamfundet, hvor mange af de unge har været utilfredse med at leve under konservative forhold, siger hun. Investeringen i e-sport kan meget vel handle om at mobilisere en ung, saudiarabisk befolkning.

- Den saudiske ungdom er superdigital, globalt orienteret og meget købestærkt, og det er altså et marked, der er værd at investere i for staten, siger hun.

Forskeren har undersøgt regeringens kommunikation til befolkningen. Her er der sket et markant skift, siger hun.

- Man ser dem i langt højere grad som en ressource end som en belastning. For 10 år siden gik det mest på, at der var en høj arbejdsløshed blandt de unge, men nu taler de om dem som kilden til landets fremtid, forklarer Fannie Agerschou-Madsen.