Splittet af religion, fattigdom og terror: Fodbolden samler Afrikas folkerigeste land

I Nigeria elsker de fodbold, som skaber national stolthed og endda bruges som værn mod radikalisering.

Det nigerianske landshold kaldes Super Eagles. (Foto: John Sibley © Scanpix)

Nigeria er et land med behov for oplevelser, der kan samle nationen og dets mere end 185 millioner indbyggere. Landet går ind til VM i fodbold efter mange år med intern splittelse, der har ført blodige konflikter med sig.

- Det er et land, der har en voldsom historie, fortæller Sine Plambech, der er seniorforsker ved Dansk Institut for Internationale Studier (DIIS).

Nigeria kvalificerede sig til årets VM-slutrunde til stor jubel efter en overbevisende kvalifikationsturnering. Men triumfen kommer efter en række triste år, hvor regeringen og militæret har kæmpet en blodig kamp mod den islamistiske terrororganisation Boko Haram, der har hærget den nordøstlige del af landet med bestialske drab og kidnapninger.

Samtidig er landet delt midt over mellem det fattige muslimske nord og det mere velhavende kristne syd.

- På den ene side er der den her nationale glæde over fodbolden, der kan forene og samle Nigeria, og på den anden side er der de her kæmpe splittelser i landet, siger Sine Plambech.

Fodbold er mere end en religion

Nigeria er med sine mere end 185 millioner indbyggere det mest folkerige land i Afrika. Halvdelen af befolkningen er kristne, og den anden halvdel er muslimer. De fleste deler dog en stor glæde for fodbold, hvor især den engelske Premier League og landsholdet følges tæt.

Præsidenten for det internationale fodboldforbund, FIFA, Gianni Infantino, beskrev det, da han for nylig deltog i et fodboldarrangement i landet.

- Jeg blev fortalt, at fodbold var en religion i Nigeria, men det er løgn. Det er meget mere end det. Fodbold er hele livet i Nigeria, sagde han.

Folk samles da også til hverdag på restauranter, barer og til storskærmsarrangementer for at se fodbold, mens undersøgelser viser, at stort set alle nigerianere af begge køn har en vis forkærlighed for sporten.

I storbyen Lagos er der endda hoteller, hvor værelserne er opkaldt efter engelske klubber, fortæller seniorforsker ved DIIS, Sine Plambech.

- Det er ikke engang noget særligt, det vil man kunne se mange steder. De er meget optagede af fodbold, siger hun.

Bombeangreb ved seneste VM

Nu står Nigeria foran deltagelse i sin sjette VM-slutrunde, hvor landet er i pulje med Island, Kroatien og Argentina. Spændingen og glæden er derfor stor, men samtidig kaster konflikten med Boko Haram skygger over de ellers festlige begivenheder.

For spoler vi tiden fire år tilbage til seneste VM, der blev afholdt i Brasilien, var det med terrorisme i fokus for det afrikanske land. En bilbombe detonerede og dræbte 14 og sårede 26, da folk var samlet for at se værtslandet spille mod Mexico.

Angrebet var bare et af en række mod fodboldarrangementer den sommer, som Boko Haram stod bag. Gruppens leder mente nemlig, at fodbold var en vestlig perversion, der kom imellem muslimer og deres religion.

Nigerianske soldater holder et Boko Haram-flag op. (Foto: REUTERS FILE PHOTO © Scanpix)

I dag er terrororganisationen imidlertid trængt i defensiven, mens den dog stadig slår til med angreb med jævne mellemrum. Ifølge BBC dræbte gruppen omkring 900 personer sidste år.

Angrebene er primært i den nordøstlige del af landet, hvor terrorgruppen har været klart mest aktiv. Og selvom Nigerias militær nu er massivt tilstede, ligger der stadig en frygt for at gå til større arrangementer.

- Der er helt sikkert stadig en bekymring for at gå i kirke og mange andre af sådan nogle events, og folk vil helt sikkert huske angrebet fra 2014, når VM starter, siger Sine Plambech.

Fodbold som redskab mod radikalisering

På det seneste er de positive historier dog igen begyndt at dukke op i takt med, at Boko Haram er blevet slået tilbage. I den nordøstlige by Maiduguri, der har været et af Boko Harams stærkeste områder, kunne den lokale fodboldklub sidste år igen begynde at spille fodbold efter mange år med frygt for angreb.

- Boko Haram har styret med frygt for eksempel med at køre ind på skoler, der har sport, og så skyde eller kidnappe børnene. Derfor har børn ikke kunnet komme i skole og lave helt almindelige ting, siger Sine Plambech.

- Diskussionen er hele tiden, om man tør at afholde ting, og der er fodbold helt sikkert en del af det.

Det går dog overordnet set fremad i Nigeria, og der bliver mere og mere plads til fodbold, ligesom tilfældet i Maiduguri.

Og udover at samle landet om noget positivt bliver fodbold nu blandt andet også brugt som et forebyggende værktøj mod radikalisering.

I delstaten Borno har militæret lanceret en stor fodboldturnering, der skal give unge mænd et alternativ til radikal islamisme.

Andet steds bruges fodbold og det sammenhold og holdånd, der følger med sporten, i et fængsel for at undervise og afradikalisere tidligere Boko Haram-medlemmer.

Fodbold giver desuden plads til kvinder, der noget usædvanligt sidder med og drikker øl, når favoritholdene spiller.

- Nigeria kan være meget opdelt mellem mænd og kvinder og er et patriarkalsk samfund, men fodbold er et sted, hvor kvinderne er med til at dyrke idolerne.

Politisk interesse i succes på banen

Ovenpå succesen i kampen mod Boko Haram og mange år med splittelse, er der nu et stort ønske om, at landsholdet leverer godt til VM.

- Der er meget politisk interesse i at samle Nigeria som nation efter uafhængigheden, og fodbold er bare en af de ting, der forener landet, siger Sine Plambech.

Samtidig vil det give Nigeria en sjælden positiv historie at fortælle om landet, der kæmper med et dårligt ry ude i verden, hvor det ofte associeres med falske e-mails, illegale migranter og kriminalitet.

- Der er et portræt af Nigeria som et farligt sted, og fodbold kan give et godt indtryk. Så de er utrolig stolte og glade for at kunne vise deres land på en anden måde, siger Sine Plambech.

Nigeria åbner VM mod Kroatien lørdag aften, inden det gælder Island og til sidst Argentina.

Denne artikel er skrevet på baggrund af artikler fra BBC, The Guardian, Forbes Africa og Quartz.

Facebook
Twitter