Kristi Himmelfartsdag vandt Brøndby IF pokalfinalen over Silkeborg IF. Mens holdet kan sætte pokalen ved siden af de seks andre i klubbens pokalskab, venter der en endnu større opgave på mandag. Her skal Vestegnsklubben op imod deres direkte konkurrent til mesterskabstitlen, FC Midtjylland, og når fløjten ekkoer ud på et fyldt Brøndby Stadion, kan Alexander Zorningers tropper komme et markant skridt nærmere drømmen om det første danske mesterskab i 13 år.

En sejr, der også vil være en symbolsk manifestation på, at klubben ikke kan væltes. Når kampen to timer senere er afgjort, er Brøndbys opgør med et årtis resultatmæssig krise det måske også. Men vil det lykkes?

Ifølge Brøndbys sportschef, Troels Bech, er svaret ja. Med en nyfunden mental styrke ved spillerne, hvor de vil hen og hvorfor. Vinderkulturen, som klubben har fået bygget op gennem de sidste tre år, vil stå den sidste prøve. Brøndby har fundet vejen til toppen, og der har de tænkt sig at blive.

Fodbold er et spil med kroppen, men det vindes med hovedet. Så er det åndssvagt, at vi kun træner lår og ben og lunger, når det er hovedet, der definerer spillet.

Troels Bech, sportsdirektør Brøndby IF

- Det er lykkedes os at skabe en vinderkultur, som jeg mener, vi godt kan bibeholde, hvis vi fortsætter med det samme mentale fokus. Alle fodboldklubber har fokus på det mentale lige nu, men vi har fået sat det rette sammenspil op spillere, stab, ledelse og fans imellem, siger Troels Bech.

Klubben har fundet retningen og vejen tilbage til den velkendte DNA, som før har skabt lige dele frygt og respekt hos deres modstandere gennem autentiteten. I spillestilen, i ledelsen og i relationen med deres hårdtprøvede fans. Rejsen hertil har været lang, og især én ting har været vital for, at klubben er kommet tilbage på sporet mod førstepladsen.

- Det mentale aspekt har været helt afgørende i Brøndby. Det er blevet en hellig gral, fordi vindermentaliteten er grundlæggende for succes. Fodbold er et spil med kroppen, men det vindes med hovedet. Så er det åndssvagt, at vi kun træner lår og ben og lunger, når det er hovedet, der definerer spillet. Det er min hjertesag, siger Troels Bech.

Troels Bech startede mandag d. 22. juni 2015 som sportschef i Brøndby IF. (Foto: BAX LINDHARDT © Scanpix)

En turbulent fodboldklub uden retning

Brøndby ligger nu i toppen af tabellen, men vi skal kun et par år tilbage for at finde dem i bunden. Siden deres sidste mesterskab i 2005 er de løbet ind i nederlag efter nederlag. Sæsoner, hvor spillere blev købt ind på baggrund af forskellige strategier og med forskellige kulturer, mens trænerne og sportscheferne kom og gik, indtil Brøndby IF i 2013 med nød og næppe overlevede i Superligaen ved at besejre AC Horsens på udebane i sæsonens sidste spillerunde.

Det resulterede i en højere psykologisk usikkerhed, hvor spillerne kunne spørge sig selv, om de egentlig havde hinandens ryg

Christian Engell, mentaltræner

Mentaltræneren Christian Engell kom til Brøndby IF i slutningen af 2014, et år før Troels Bech og to år før træneren Alexander Zorniger. Christian Engell fornemmede efterdønningerne af mange års turbulens i klubben med udskiftninger, fejlkøb, økonomisk underskud og en fanbase, som skreg på bedre tider. En frustration, der ifølge Christian Engells analyse blev født af et udefinerbart forventningspres fra klubben selv.

- Vi kunne se, hvor svært det var for spillerne at være i en klub som Brøndby IF på grund af de store forventninger til klubben fra forskellige interessenter. Ændringerne skete med sådan en hastighed, at ingen kunne følge med, og der var ikke nogen, der kunne samle forventningerne til én retning, og energien gik tabt, og det blev frustrerende at være i. Det resulterede i en højere psykologisk usikkerhed, hvor spillerne kunne spørge sig selv, om de egentlig havde hinandens ryg, siger Christian Engell.

Det udsagn resonerer også på ledelsesgangen hos sportsdirektøren. Derfor har Troels Bech haft et massivt fokus på, at klubben skal have præcis ligeså høje forventninger, som de har ressourcer til at udfylde.

Mentaltræner Christian Engell og en af de spillere han tidligere har coachet fra Brøndbys talenttrup. (Foto: MARIE HALD © Scanpix)

Da Troels Bech kom til klubben i 2015, mærkede han en ny energi, som var født af en ny start efter en tid med nederlag. Mangel på retning og det store forventningspres holdt dog stadigvæk Brøndby IF fra at vinde. Ifølge Christian Engell sætter de resultatmæssigt dårlige perioder ofte gang i en negativ mental spiral.

- I perioder med flere nedture kan man begynde at pege fingre af andre i stedet for at se indad. Der skabes en overlevelseskultur, hvor man beskytter sig selv og bliver bange for at lave fejl. Det gælder både trænere, spillere og organisationen, og det havde også ramt Brøndby, siger Christian Engell.

Ved at være meget mere kompromisløs end andre trænere i Danmark har Zorniger involveret nogle af de sidste ubehagelige procenter hos hver enkelte spiller

Troels Bech, Sportsdirektør for Brøndby IF

Det der vendte skuden

Ifølge Christian Engell fandt Brøndby for alvor sin retning, da Troels Bech blev ansat. Sportsdirektøren kiggede efter, hvilken spillestil, der skulle til, for at Brøndby med sit fodboldmæssige DNA ramte sit potentiale. Her var et hidsigt genpres og stabile og mentalt stærke spillere essentielt for at nå det fælles mål.

- De fleste spillere, der spiller dansk og international fodbold, er nogenlunde lige gode. Selvfølgelig er der nogle helt unikke eksempler, men der er måske max fem til ti procent forskel mellem niveauerne. Det, der gør den store udslagsgivende forskel, er, hvilken evne de har til at vælge deres fokus - hvilket foregår mentalt, siger Troels Bech.

Brøndbys mentalcoach om Zornigers trænerstil
  • I stedet for at spillerne økonomiserer med sine kræfter i en kamp, vil Zorniger hellere have, at de går død midt i kampen og bliver skiftet ud. Man skal give sit alt fra start.
  • Zorniger er den eneste træner, jeg har mødt, der har inkorporeret fejl i spillestilen. De fejl, hvor de forsøger på noget, truer modstanderen og så fejler, er gode og lærerige. Og så skal de hurtigt komme med genpres (presse modstanderen lige efter at de har fået bolden).
  • Zorniger er hurtig til at spotte, når en spiller gemmer sig. Når en spiller mærker en form for ubehag og derfor ikke byder sig til for holdkammeraterne og ikke er til stede i kampen, råber han dem op og forlanger noget af dem. De skal altid gå til grænsen.

Nu er Brøndbys forventning til dem selv, at de spiller for at vinde. En grundpræmis for hele klubbens måde at operere på. Og her har Troels Bech mærket betydningen af Christians Engells arbejde med klubben.

- Den træner, vi har bedt om at udføre vores spillestil, er fuldstændig styrende for, at vi har fået en så slagkraftig vinderkultur og stærk mentalitet ind i Brøndby. Her har Christian Engell spillet en kæmpe rolle, fordi han blandt andet har været i stand til at synliggøre, hvor opmærksomhedspunkterne kan ligge. Det har han og hans mentaltræning en kæmpe indsats i, siger Troels Bech.

Troels Bech vidste præcis, hvilken spillestil og hvilket mindset han selv ville have spillerne til at følge . Men han vidste også, at det krævede en helt bestemt slags træner.

- Èn af Zornigers mange kvaliteter er, at han er meget tydelig i sine forventninger og kræver noget af hver spiller. Hans beslutningshurtighed giver et forstærket mentalt fokus hos spillerne, og det er nøglebegrebet for mig. Mental styrke er, at man på forhånd ved, hvilket fokus der gavner én, og som man evner at holde fast i uanset, hvad der sker. Ved at være meget mere kompromisløs end andre trænere i Danmark har Zorniger involveret nogle af de sidste ubehagelige procenter hos hver enkelte spiller, siger Troels Bech.

Brøndbys Cheftræner Alexander Zorniger under DBU pokalfinalen mellem Silkeborg IF - Brøndby IF i Telia Parken torsdag den 10 maj 2018. (Foto: liselotte sabroe © Scanpix)

Ud af komfortzonen og ind i ubehaget

Troels Bech og Christian Engell er enige om, at nøglen ligger i aldrig at sætte sig til rette i komfortzonen, men at dyrke det konstante ubehag, der kommer ved hele tiden at rykke sin egen grænse. For ubehaget fører noget godt med sig.

Brøndbys mentalcoach arbejder med to forskellige spillertyper
  • Soldaterne: Dem, der gør alt det hårde arbejde som forsvarsspillere, midtbanespillere, der hele tiden har ryggen på de andre.
  • Artisterne: Det er de kreative personligheder, som har brug for tillid og tryghed fra blandt andet soldaterne for at kunne tage en risiko og udfordre sig selv ved at bevæge sig ind i svære situationer.

Ifølge Christian Engell er begge typer essentielle for at få et succesfuldt hold.

- Det interessante er, at når de personligheder lærer at forstå og respektere hinanden, går tingene op i en højere enhed. Der er det vigtigt, at de forskellige personligheder matches op med hinanden, så deres styrker komplementerer hinanden, siger mentalcoach Christian Engell.

- Det er meget hårdt for spillerne at skulle finde sit maksimale frem hver uge, men når man bliver vant til at gå ind i det ubehag, bliver éns mentalitet stærkere, og det er det, der er hovedet på sømmet. Uden en stærk mentalitet ville Brøndby ikke have den succes, de har. Når man har evnen til at gå ind i det ubehag, skaber man en vinderkultur, så jeg holder konstant øje med, om spillerne lever i deres komfortzone og spiller strategispil, eller om de slipper sig selv fri og dermed forløser det potentiale, de har. Det er det, jeg kæmper for, siger Christian Engell.

Og det mentale overskud har også givet udslag i Brøndbys resultater. Klubben fra Vestegnen har ikke tabt i 27 opgør i træk – og vundet otte gange efter at have været bagud – blandt andet mod FC Nordsjælland, FC Midtjylland, FC København og senest Silkeborg IF. Det er der en helt særlig grund til, ifølge Christian Engell.

- Da holdet kom bagud, så man ikke nogen psykologiske tegn på modgang. Der var ingen, der pegede fingre, blev bange eller begyndte at gemme sig. De blev ved med at tro på en sejr. Succesen er også baseret på, at vi snart har spillet 30 kampe uden nederlag. Det gør det nemmere at blive ved med at tro på os selv. Det kræver, at vi kender vores styrker og svagheder for at vide, hvad vi gør i modgang, siger Christian Engell.

I har endnu ikke oplevet modgang, efter at I har haft mere fokus på det mentale aspekt og opnået denne vinderkultur. Har jeres mentaltræning så overhovedet stået sin sande prøve endnu?

- Det er rigtigt, at vi egentlig ikke har stået prøven endnu. Medmindre vi er så friske ved havelågen at sige, at vi ikke har haft modgang endnu, fordi vi netop er i stand til at holde fokus. Vi er i gang med at lave en hel særlig sæson, hvor vi syv gange vinder kampe, hvor vi starter med at være bagud. Vi må se, om vi stadigvæk kan holde det fokus på det, vi ved, der hjælper os, hvis vi begynder at tabe. Det er det, vi skal bevise, når vi når dertil, siger Troels Bech.

Om Brøndby IF’s vinderkultur vil stå prøven på mandag mod FC Midtjylland, vil tiden vise. Efter opgøret vil klubben fra Vestegnen være to kampe fra at finde ud af, om de er vendt tilbage som Danmarks bedste fodboldhold.

Brøndby-fans under pokalfinalen mod Silkeborg. (Foto: liselotte sabroe © Scanpix)