VM-modstander blev en mand i Danmark: 'Han er en type, man hepper lidt ekstra på'

Det danske landshold står onsdag over for en spiller, der ser Danmark som sit andet hjem, og som er gået grueligt meget igennem for at nå til VM.

Awer Mabil kom til Danmark som en dreng og forlod landet igen som en mand. Nu står han over for sit andet hjemland ved VM. (Foto: © Jens nøRgaard Larsen, Ritzau Scanpix)

Australiens kantspiller Awer Mabil efterlader ingen tvivl om, hvordan hans forhold er til dagens VM-modstander, det danske landshold.

- Danmark betyder meget for mig, fordi jeg blev en mand der, og jeg blev meget uafhængig. Da jeg tog hjemmefra, var jeg en ung knægt, der kom til et nyt land. Det er et land, der altid vil være hos mig, for folk der er meget rare og meget rolige, siger Awer Mobil til The Sydney Morning Herald.

Australieren har boet det meste af sit voksenliv i Danmark, har en dansk kæreste og taler sproget. Derfor er VM-kampen mod hans andet hjemland noget ganske særligt for ham.

Det viste sig også med al ønskelig tydelighed, da han forlod FC Midtjylland tidligere på året. Mabil skrev blandt andet på Instagram:

“Jeg kom som en lille dreng fra et land down under, og jeg går nu som en mand, der har mødt sine forhindringer og aldrig givet op. Jeg har et stort stykke Danmark i mit hjerte for altid. Tak for alt og vi ses mit Dannebrog.”

Awer Mabil har samlet spillet 22 minutter for Australien ved VM i Qatar. Han fik sin landsholdsdebut i 2018. (Foto: © Chandan Khanna, AFP or licensors)

Awer Mabil var 19 år, da han skiftede fra Adelaide United hjemme i Australien til FC Midtjylland.

Klubben havde lige vundet sit første danske mesterskab og forberedte sig på at sælge sin helt store profil, Pione Sisto, og Mabil blev kørt i stilling til at tage over.

Sammenligningerne lå også lige for: Begge har sydsudanske rødder, begge er offensive kantspillere, og begge er født i 1995.

Købet var så stort et tilløbsstykke i Herning og Ikast, at Johnny Rune – en af drivkræfterne i fusionen, der førte til FC Midtjylland, og fortsat næstformand i bestyrelsen – aflagde et sjældent visit på træningsanlægget, fortæller Brian Priske, der dengang var assistenttræner i FC Midtjylland.

- Jeg husker, at Johnny Rune kom ud for at kigge på ham, da han kom, og det plejede Johnny Rune faktisk aldrig. Men nu skulle han ud og se, hvad det var for et stort talent, vi havde hentet fra Australien. Så der var kæmpe forventninger til ham, fortæller Brian Priske.

Priske blev senere cheftræner i FC Midtjylland. Dermed arbejdede han sammen med Mabil i stort set hele sidstnævntes tid i klubben.

Priske så en udadvendt person, der var god til at få venner og skabe sig et miljø i sit nye land langt væk hjemmefra.

Fodboldspillere skifter ofte klub og er næsten altid på vej videre, men det indtryk gav Awer Mabil ikke i Midtjylland.

- Awer har nogle fantastiske egenskaber, som tiltaler mig, hvad angår at ville integrere sig, give noget af sig selv og prøve at tilpasse sig. Det er ikke så tit, man ser det for fodboldspillere, som på nogle punkter er på gennemrejse. Hvilket jo er helt fair og helt reelt.

- Det giver bare noget ekstra for klubberne, når der kommer nogle mennesker ind, som prøver at give noget til kulturen. Det kan man kun rose Awer for, siger Brian Priske.

Awer Mabil fik endelig sit gennembrud i FC Midtjylland i efteråret 2018. Her fejrer han et af sine mål i den halvsæson med Brian Priske. (Foto: © Henning Bagger, Ritzau Scanpix)

En ny chance i livet

I begyndelsen var der ikke meget, der tydede på, at Mabil ville leve op til forventningerne til ham. I hans første år udeblev det store gennembrud, så FC Midtjylland lejede ham ud til Esbjerg fB.

Mabil gjorde fin figur, men klubben rykkede ned, og FCM sendte ham på et nyt lejeophold, denne gang i portugisiske Paços de Ferreira. Det endte også med en nedrykning.

Men da Awer Mabil vendte tilbage til FC Midtjylland i sommeren 2018, begyndte han at vinde tilliden fra Brian Priske og daværende cheftræner, Jess Thorup.

De kunne se, at Mabils trøje altid var gennemblødt af sved efter træning, og trænerteamet mente, at de netop havde brug for en mand, der altid gav sig fuldt ud.

Mabil tilkæmpede sig en fast plads og kvitterede for tilliden med mål og oplæg. I samme efterår kastede det så en debut på landsholdet af sig. Det ultimative symbol på en vellykket integration.

- Australien har givet mig og min familie muligheden for en ny chance i livet, og det australske landshold har også ambitioner om at komme til VM, sagde Awer Mabil i 2018 til Tipsbladet om sit valg af landshold.

Glæden over at spille for Australien skinnede også klart og tydeligt igennem, da han var i FC Midtjylland.

- Han er virkelig stolt af Australien, og han er taknemmelig. Det er ikke så tit, at man hører det ord, men der er ingen tvivl om, at Awer er taknemmelig for rigtig mange ting. Både det, der skete i Midtjylland, og primært for den måde, som Australien tog hånd om ham og hans familie, da de havde allermest brug for det.

- Han er supertaknemmelig og stolt over at kunne repræsentere Australien, men også være med til at betale lidt tilbage ved at kvalificere sig til VM og nu stå i slutrunden, fortæller Brian Priske.

Awer Mabil og Australien kan spille sig videre fra gruppespillet med uafgjort mod Danmark. (Foto: © DiaEsportivo/Action Plus/Shutter, Copyright (c) 2022 Shutterstock. No use without permission.)

Et ikonisk øjeblik

Mabil er langt fra den eneste i Australiens VM-trup, der har rødder i et andet land. Det har 17 i alt, hvoraf ni er født i udlandet. Tre af dem er endda fra Sydsudan: Awer Mabil, Thomas Deng og Garang Kuol.

Thomas Deng og Awer Mabil deler desuden mere end bare ophav.

I Australien boede de i samme lokalområde, gik i skole og spillede fodbold sammen.

Skæbnen ville, at de også debuterede på A-landsholdet i samme kamp mod Kuwait i efteråret 2018.

- Den dag talte jeg med ham i holdbussen. Jeg sagde: “Du kommer til at score, når du bliver skiftet ind.” Han svarede: “Nej, du laver sjov.” Men han kom ind, og så scorede han, og vi endte med at fejre det sammen.

- Det føltes, som om vi var børn igen og spillede sammen i parken. Det var noget helt særligt, et ikonisk øjeblik, sagde Deng i podcasten The Athlete Diaries for et par år siden.

Ifølge ESPN insisterede Thomas Deng (tv) på at akkompagnere Garang Kuol og Awer Mabil (th) til pressemøde før slutrunden. (Foto: © John Sibley, Ritzau Scanpix)

Mens Awer Mabil har været fast bestanddel af landsholdet siden barndomsvennernes fælles debut for fire år siden, måtte Thomas Deng vente til dette efterår på at få sin anden landskamp.

Fravalg, corona og en lang skadespause er blandt forklaringerne, men Deng nåede lige netop ind i varmen igen inden VM.

Thomas Deng mener, at han, Mabil og førnævnte Kuol er forbundet af, at deres veje til landsholdet ligner hinanden så meget.

- Vi har et stærkt bånd mellem os. Vi forstår de ofre, som vores familier har bragt, og vi har meget lignende historier. Det er formentlig derfor, vi altid er sammen, sagde han på et pressemøde før slutrunden.

DR Sportens faste podcast "Fodboldlisten" er rykket tæt på begivenhederne i Qatar og udgiver løbende dugfriske udsendelser under VM-slutrunden. Hør den seneste udgave her:

Hepper lidt ekstra på Mabil

Få mennesker har mødt så megen modstand i deres liv, som Awer Mabil har. I flygtningelejren i Kenya, hvor han voksede op, var maden sparsom. Mabil har flere gange fortalt, at han typisk kun spiste ét måltid om dagen og stadig mange år efter huskede sulten tydeligt.

Derudover var stemningen præget af den pressede hverdag. Som Mabil sagde i et interview med Ekstra Bladet:

- Der udbrød direkte krig mellem lokalbefolkningen og flygtningene. Sult og fattigdom er én ting, men når du som barn ser mennesker ligge lemlæstede og døde i gaderne, så glemmer du det aldrig.

Selv efter han kom til Australien, oplevede han at blive udsat for racistisk motiverede overfusninger, og i 2019 mistede han sin søster i en bilulykke.

Brian Priske har stadig kontakt til Awer Mabil og under kantspilleren det bedste. (Foto: © DAVE HUNT)

Læg dertil de omveje, som karrieren har budt på, og tilbage står, at vejen til VM har været lang og ujævn. Af samme årsag har han Brian Priskes evige sympati, selvom de to ikke altid så ens på Priskes sportslige dispositioner.

- Vi har haft nogle ture hist og pist i forhold til noget fodbold, og at jeg har sat ham på bænken, men han er en af dem, jeg stadig har kontakt til, så jeg under ham kun det bedste, siger den tidligere FC Midtjylland-træner.

- Vi snakkede en del i transfervinduet, og så skrev jeg selvfølgelig til ham, da han blev udtaget, fordi jeg vidste, at udtagelsen betød utrolig meget for ham. Han var lidt i tvivl om, hvorvidt han ville blive udtaget, når han sad lidt fast på bænken i Spanien (for sin klub Cadiz, red.).

- Jeg under selvfølgelig alle mennesker succes, men nogle gange hepper man lidt ekstra på nogen, og det er sådan en type som Awer, som har måttet kæmpe ufattelig hårdt for rigtig mange ting. Så han er 100 procent en af dem, man håber det bedste for.

Måske bortset fra kampen på onsdag?

- Selvfølgelig, siger Brian Priske og griner.

Du kan følge opgøret mellem Danmark og Australien alle DR's platforme. Vi sender kampen på DRTV og DR1 fra klokken 16.00 – med optakt fra klokken 14.00. Derudover kan du følge kampen i ’VM på P4’ og i DR LYD. I vores app DR Nyheder og på dr.dk/vm kan du ligeledes følge kampen i vores liveblog.