LeBron med harpiks: Gary Hines er alt det, amerikansk håndbold kunne være

På globalt plan venter håndbold stadig på et gennembrud blandt nogle af verdens største nationer. I Tyskland underholder en amerikansk showmand, og i Afrika forsøger en dansk træner at forløse kontinentets håndbold-potentiale.

I den lille bayerske by Bad Neustad an der Saale løber en usandsynlig håndbold-topscorer rundt.

Han er amerikaner, tidligere basketballspiller og venstreback på det lokale håndboldhold i den fjerdebedste tyske række.

Og så kan han hoppe højt. Meget højt.

Gary Hines - som har givet sig selv mellemnavnet ‘Hangtime’ - er ad omveje havnet midt i den tyske soveby og i håndboldsporten. For i Atlanta, hvor han er opvokset, eksisterer håndbold normalvis ikke.

Men en idrætslærer i en fritidsklub introducerede ham til sporten, og den 14-årige Gary var fascineret.

- Det var vildt underholdende, for sporten blander de bedste enkeltdele fra en række sportsgrene. Der var bevægelser og systemer fra basketball eller fodbold, som gik igen, og et fysisk element, som kan sammenlignes med rugby eller amerikansk fodbold. Det gjorde ikke noget, om du var stor eller lille: Kunne du score, var du god, siger 180 centimeter høje Gary Hines.

Han er det amerikanske landsholds største stjerne og tog i første omgang til Tenerife for at spille som professionel. Nu bijobber han som kontorassistent ved én af sin klubs sponsorer, mens han drømmer om at spille HSC Bad Neustadt længere op i rækkerne.

- Det bedste ved at være en amerikansk håndboldspiller i Europa er, at ingen har forventninger til mig.

  • Gary 'Hangtime' Hines er en vaskeægte showmand og har flere gange deltaget i det store gameshow 'Ninja Warrior Germany' (© Gary Hines)
  • Her skal deltagerne gennemføre en krævende forhindringsbane på tid, og Gary Hines har med sin imponerende fysik to gange fundet vej til finalen. (© Gary Hines)
1 / 2

LeBron på en håndboldbane

USA er måske det bedste eksempel på det rå og uopdyrkede potentiale, håndbold har på verdensplan.

Som håndboldens fødeland glemmer vi i Danmark tit, at håndbold ikke er en særlig udbredt sportsgren i et globalt perspektiv.

Hjemmesiden “Biggest Global Sports” rangerer sportsgrene på baggrund af webtrafik i hele verden. Her lander håndbold på en plads som nummer 25 lige foran kunstskøjteløb og efter sportsgrene som snooker og hestevæddeløb.

Den placering ser Stefan Fatsis gerne ændre sig. Han er amerikansk forfatter og journalist, og han forelskede sig øjeblikkeligt i håndbold, da han som 17-årig så sporten første gang.

- Jeg tænkte: 'Wow, det er sjovt!' Sporten kombinerer alt, hvad vi er gode til og kan lide at se i USA. Det er en hurtig og aggressiv banesport, hvor du skal kaste, springe og løbe hurtigt, og lige siden har det undret mig, hvorfor sporten ikke er slået igennem.

- Det er den mest amerikanske sportsgren, som vi amerikanere stinker mest til. Forestil dig, hvis vores bedste atleter spillede håndbold. LeBron James på en håndboldbane, du godeste! Vi ville være ret gode, siger Stefan Fatsis.

Men hvorfor er håndbold så ikke en sportsgren, som amerikanerne dyrker og kender? Stefan Fatsis peger på den ikke-eksisterende forhistorie og umulige rekruttering.

Ved OL i Atlanta i 1996 fik sporten en momentant øget eksponering drevet af det amerikanske landshold, men så længe håndbold ikke eksisterer som en naturlig del af det amerikanske skole- og college-system, bliver nye generationer af spillere hverken dyrket eller opdaget.

Og så er kampen for opmærksomhed hård i landet, hvor amerikansk fodbold, basketball og baseball er de store publikumsmagneter.

- Det er svært for nye sportsgrene at bryde igennem i USA - især hvis de minder lidt om andre sportsgrene, som eksempelvis håndbold ligner basketball. I nyere tid har vi set MMA og e-sport trænge igennem, men det er undtagelserne. For fodbold tog det nærmest 50 år, før man så et gennembrud - og vi er stadig ikke i nærheden af den absolutte elite, siger Stefan Fatsis og fortsætter:

- Det amerikanske sportsmarked er i den grad styret af tv-aftalerne, så en sportsgren, som er mere eller mindre ukendt for amerikanerne, har utroligt svært ved at bryde gennem uden massiv tv-dækning. Markedskræfterne taler ikke til håndbolds fordel.

Trods sportens trange kår i USA, stiler det amerikanske håndboldforbund højt frem mod OL i 2028 i Los Angeles. Hjemmebanen skal udnyttes, og derfor hedder den officielle målsætning, at både mænd og kvinder skal slutte i top seks.

Drømmen om at repræsentere den stolte nation ved et OL skal bruges aktivt i rekrutteringen af amerikanske atleter, og måske kan de olympiske ambitioner være motoren for en vækst for håndbold i USA.

Soubaks succeser

Den danske træner Morten Soubak har stor erfaring med at arbejde i håndboldmæssige ulande. Efter trænerjobs i blandt andet GOG og FCK tog han til Brasilien og blev i 2009 landstræner i landet, hvor fodbold er gud og al andet sport sekundært.

I 2013 kulminerede hans karriere med et overraskende sæt VM-guldmedaljer til de brasilianske kvinder.

- Havde man for 15 år siden sagt, at Brasilien ville blive verdensmester, ville folk se skævt til én, siger Morten Soubak.

Han ser et stort potentiale for håndbold på breddegrader, hvor sporten endnu ikke er populær. Det kunne være i Kina, Afrika eller USA.

- Den dag USA beslutter sig for at gå ind i håndbolden for alvor, vil de også på sigt kunne konkurrere med de bedste nationer. De har økonomien, atleterne og evnen til at systematisere talentarbejdet. Men de er langt bagud, for de har ikke strukturen og kulturen på plads, så de skal starte fra nul.

Morten Soubak er både klub- og landstræner i Angola og har tidligere gjort de brasilianske kvinder til verdensmestre i håndbold. (© Weiss/Eibner - Pressefoto)

Morten Soubak er selv klub- og landstræner for kvinderne i Angola, som han i december gjorde til afrikanske mestre. Og selvom håndbold er en forholdsvis populær sportsgren i Angola, hvilket blot understreges af nationens deltagelse ved det igangværende VM, ser Soubak store muligheder hos kontinentets øvrige nationer.

Men talentarbejdet skal sættes i system.

Foreningsdanmark er en stor del af forklaringsmodellen på dansk håndbolds succes ifølge Morten Soubak. Unge håndboldspillere flaskes op med boldspillets bevægelser og taktiske dispositioner, men selvom uddannelsen af danske spillere er misundelsesværdig, lader den sig ikke nødvendigvis eksportere 1:1.

- Man skal ikke tro, at en skandinavisk model per automatik kan fungere i Kina, USA eller Angola. Det gælder om at finde frem til det bedste fra begge verdener. Mange af mine spillere er ret dårligt skolet rent teknisk og taktisk, men de har nogle store færdigheder i mand-mand-spillet. For mig handler det så om at få løftet de kvaliteter i et stærkt kollektiv.

Ukendt land

Gary Hines tror på en lys fremtid for håndbold i USA, og han er ikke i tvivl om, at han har fået flere muligheder i håndbold, end han ville have fået i basketball. Han har rejst til eksotiske destinationer med landsholdet og fået muligheden for at leve som deltidsprofessionel i Europa.

Og selvom Gary Hines typisk bliver mødt med anerkendelse og skulderklap, når han fortæller om sine bedrifter, ærgrer han sig stadig over det simple og sigende tillægsspørgsmål, som han typisk bliver stillet af sine landsmænd:

- Hvad er håndbold?

Facebook
Twitter