Canadisk ekspert storroser NHL-danskere: Én af dem kan gå hele vejen

Danmark og de danske spillere fascinerer canadisk NHL-ekspert, der forudser, at flere af dem kan få afgørende roller i årets sæson.

Nikolaj Ehlers skal i gang med sin ottende sæson i NHL for Winnipeg Jets. (arkivfoto) (Foto: © Larry Macdougal, Copyright 2021 The Associated Press. All rights reserved.)

Det er ikke hver dag, at man hører en canadier sige "Herning", men fedt lyder det, når Ryan Kennedy, chefredaktør hos ishockeymediet The Hockey News, ruller sin viden om NHL-danskere ud.

- Danmark er et af de lande, jeg er fascineret af, fordi vi har set nogle af de store talenter, der er kommet herover, siger Ryan Kennedy, inden han klemmer Frans Nielsen, danskeren med flest NHL-kampe, ind i samtalen.

Fredag aften begynder grundspillet, når Nashville Predators og San Jose Sharks rykker ind i O2 Arena i den tjekkiske hovedstad Prag. Første tur på skøjterne med kurs mod den ultimative triumf - Stanley Cup-trofæet.

I den jagt er fire danskere nok engang fast inventar i verdens bedste ishockeyliga, mens tre andre har lidt mere flydende roller og forventes at spille både for NHL-klubber og disses reservehold i AHL, den næstbedste liga i Nordamerika.

Særligt Oliver Bjorkstrand, Nikolaj Ehlers og Frederik Andersens er på Ryan Kennedys radar, ja faktisk tipper han, at én af dem kan gå hele vejen.

Det kræver bare, at han gør noget, der tidligere har været en udfordring, nemlig at holde sig skadesfri og slå til i slutspillet.

Han er den dansker, man skal holde øje med

Til denne sæson er Oliver Bjorkstrand (her i aktion for sin tidligere klub Columbus Blue Jackets) røget til Seattle Kraken. (arkivfoto) (Foto: © Rick Osentoski, 2022 Getty Images)

Oliver Bjorkstrand nævnes med den største selvfølgelighed, da Ryan Kennedy skal fremhæve, hvilken dansker, han glæder sig mest til at følge i årets sæson.

- Han er virkelig den, man skal se, siger chefredaktøren fra The Hockey News om Bjorkstrand, der er skiftet til Seattle Kraken.

Bjorkstrands tidligere klub, Columbus Blue Jackets, havde meget lidt lyst til at sige farvel til den danske stjerne, men fik - på grund af lønløftet i ligaen - vredet armen om på ryggen, forklarer Ryan Kennedy.

- I Seattle får Bjorkstrand en chance for virkelig at tage sit spil til det næste niveau. For et hold, der havde problemer med at score sidste år, bliver Bjorkstrand med sin teknik og færdigheder en, man skal holde øje med. Han viste i Columbus, hvor god han er.

Keeper har mulighed for den helt store triumf

Skader har flere gange udfordret en ellers velspillende Frederik Andersen (i midten). I sidste sæsons slutspil blev han også skadet, da danskerens klub mødte Colorado Avalanche. (Foto: © Ron Chenoy, Ritzau Scanpix)

Det kaldes ikke den vigtigste position på holdet uden grund. Dygtige keepere er uundværdlige og en af dem er Frederik Andersen, som spiller for Carolina Hurricanes.

- Carolina er mine favoritter til at vinde Stanley Cup, men hvis de skal gøre det, skal Frederik Andersen være virkelig god i slutspillet og holde sig skadesfri, siger Ryan Kennedy.

Skæver man mod den seneste NHL-sæson og fremhæver de keepere, som spillede mindst ti kampe i grundspillet, havde Frederik Andersen den tredje højeste redningsprocent.

Problemet er bare, at ligaen afgøres i slutspillet, og her har danskeren været udfordret og haft tendens til at tabe målmandsduellen, siger Ryan Kennedy.

- Potentialet er der, Frederik Andersen har værktøjerne og størrelsen, men vi har bare ikke set det endnu. Den seneste playoff-serie, han har været med til at vinde på banen, var med Anaheim Ducks tilbage i 2014-2015 sæsonen.

- Det er det store spørgsmålstegn, fordi nu er han nødt til at bevise, at det er noget, han kan (vinde i slutspillet, red.). Det bliver den store prøve for ham, forudser Ryan Kennedy.

Teknisk snilde har gjort Ehlers til stjerne i Winnipeg

Nikolaj Ehlers har lavet 358 point og leveret 194 assists i sin tid hos Winnipeg Jets. (arkivfoto) (Foto: © JASON FRANSON)

Nikolaj Ehlers blev draftet til NHL af Winnipeg Jets i 2014, debuterede året senere og har efter 478 kampe i klubben opbygget sig et godt navn i Nordamerika.

I Winnipeg er danskeren en af dem, der forventes at tage ansvar.

- Ehlers er en af stjernerne på holdet lige nu, og han har virkelig leveret stabilt i mange år efterhånden, siger Ryan Kennedy.

Han har flere gange set Nikolaj Ehlers repræsentere det danske landshold, hvor han - og holdet - udmærker sig ved at agere som en enhed og kæmpe i flok. I NHL får Winnipeg-spilleren mulighed for at udfolde sig på anden vis.

- Både Ehlers, men også Oliver Bjorkstrand, er virkelig dygtige teknikere, og det kommer mere til udtryk i NHL, siger Ryan Kennedy, der har sin tvivl om, hvorvidt Ehlers' klub kan gå hele vejen i årets sæson.

- Det føles som om, at de har misset vinduet, de havde, til at vinde Stanley Cup, men med det sagt har de stadigvæk en masse gode spillere. De har fået en ny træner, der måske kan give dem et mere defensivt udtryk og gøre dem succesfulde som hold, siger Ryan Kennedy.

Aftenens sæsonåbner i NHL mellem Nashville Predators og San Jose Sharks begynder klokken 20.00 og vises på Viaplay.