Et kamera, et håndtegn og en stor skraldespand: USA har fået to nye superskurke med overraskende metoder

A.J. Hinch og Jeff Luhnow har fået et års karantæne i massiv baseball-skandale.

Det var en forbrydelse af nærmest Egon Olsensk karakter, som mandag fik den amerikanske baseball-liga, MLB, til at uddele en historisk hård straf.

A.J. Hinch (træner) og Jeff Luhnow (general manager) fra holdet Houston Astros landede både et års karantæne og en fyreseddel.

Astros fik en bøde på 5 millioner dollar – den størst mulige inden for ligaens regler.

Og klubben blev frataget deres første og andet valg i de næste to drafts, hvor de største talenter bliver fordelt i ligaen.

Løst omregnet til europæiske fodboldtermer: Forestil dig, at Manchester Citys cheftræner, Josep Guardiola, blev karantænedømt og fyret, klubben fik en bøde på mere end 30 millioner kroner og blev samtidig udelukket fra at købe spillere i to transfervinduer.

Houston Astros har med holdets handlinger ”rejst spørgsmål om kampenes integritet”, som det hedder i den officielle rapport fra MLB, hvori den omfattende skandalesag dokumenteres.

Men hvad er det lige, Houston Astros har gjort?

Vi skal bruge et kamera, et håndtegn og en stor skraldespand

Noget så analogt og simpelt som håndtegn er epicenteret for den store skandale, som præger nyhedsbilledet hos giganterne New York Times og Washington Post.

For at forstå snyderiet, som startede i 2017, skal man kende tre positioner i baseball.

Pitcher – det er ham, der kaster bolden.

Batter – det ham, der slår til bolden.

Catcher – han sidder bag batteren og griber bolden, hvis ikke den bliver ramt. Og han er på hold med pitcheren.

  • Tre baseball-positioner er afgørende for at forestå skandalen: Pitcher, batter og catcher. (Foto: Robert Deutsch © Scanpix)
  • Pitcheren er ham, der kaster bolden. Det sker ofte ved hastigheder over 160 kilometer i timen. (Foto: Erik Williams © Scanpix)
  • Batteren står i den anden ende af kastet og skal forsøge at ramme bolden. Bag ham sidder catcheren, som er på hold med pitcheren, og som kommunikerer ved hjælp af håndtegn til sin medspiller. (Foto: RAY STUBBLEBINE © Scanpix)
1 / 3

Håndtegn bliver brugt som kommunikation mellem catcheren og pitcheren, og de har altid været genstand for stor spekulation og mytedannelse. Med simple fingerbevægelser fortæller catcheren, hvordan pitcheren skal kaste bolden: ”Giv den fuld skrald lige på”, ”skru bolden svagt mod højre” eller ”smid en led og dykkende bold”.

Normalvis kender batteren ikke til disse signaler. Han står med ryggen til catcheren og må uforberedt tage imod de bolde, som pitcheren høvler afsted med mere end 160 kilometer i timen.

Men hvad nu, hvis man på forhånd kunne advare batteren om, hvilke kast han kommer til at modtage?

Det er her, Houston Astros har udvist både hittepåsomhed og sjælden set kynisme.

For med avanceret kameraudstyr har holdet i realtid sendt optagelser af håndsignalerne ned i området ved holdets udskiftningsbænk, hvorfra man angiveligt har slået på en stor skraldespand for at markere, hvilket kast modstanderne ville ty til.

Vanvittig simpelt, vanvittig effektivt.

Astroball

Det er blevet bevist, at Houston Astros har benyttet sig af systemet adskillige gange i hjemmekampe i 2017, hvor holdet endda endte med mesterskabet.

De umiskendelige stumpe lyde kan høres på en lang række af transmissionerne. Det har blandt andet YouTube-kanalen Jomboy Media påvist. Dem vender vi tilbage til.

Jomboy Media har også fundet frem til en sekvens fra en sportsdokumentar, hvor man kan se det sted bag Houston Astros bænk, hvor slagene på skraldespanden angiveligt skulle have fundet sted.

Hvad angår skyldsspørgsmålet er sagen en smule speget. Hvem der i første omgang satte gang i snyderiet står hen i det uvisse, men træner A.J. Hinch og general manager Jeff Luhnow er blev udpeget som de største slyngler.

De har fået de store straffe, fordi de under alle omstændigheder har kendt til de ufine metoder og ikke har stoppet dem.

Og jagten efter de små marginaler er kendetegnende for Jeff Luhnows periode i spidsen for Houston Astros.

Han har selv brugt Blackjack som analogi for sin ledelsesfilosofi: I Blackjack har kasinoet den marginale fordel på cirka 0,5%, men han vil gerne være den spiller, som formår at vende spillet på hovedet.

- Hvis du går fra at være en halv procent nede til at have en halv procents fordel, går du hen og bliver millionær, har Jeff Luhnow sagt ifølge New York Times.

Også i amerikansk fodbold har der været eksempler på ulovlig overvågning. NFL-holdet New England Patriots blev i 2007 dømt for have snydt, og holdet (og ikke mindst træner Bill Belichick) er kendt for at presse reglerne til det yderste. (Foto: Maddie Meyer © Scanpix)

Med den tilgang forvandlede han Houston Astros fra taberhold til én af ligaens kæmper, og der er endda skrevet en bog om forvandlingen: ”Astroball” – med slet skjult reference til historien ”Moneyball”.

Gruppearbejde på internettet

At der var en skandale af de helt store under opsejling blev første gang tydeligt, da The Athletic i 2017 udgav en lang artikel om det dengang formodede snyderi.

Og med ét blev der sat ild til internettet.

Utallige fans og tech-nørder fandt den indre Sherlock Holmes frem og gik på jagt efter beviser mod Houston Astros.

På YouTube-udgaverne af transmissionerne i 2017 kan man i kommentarsporene se brugere angive tidskoder, hvor man kan høre de tydelige brag fra slagene på skraldespandene.

Og så var der de ”professionelle” amatører som Jomboy Media – et fanbaseret medieinitiativ, der med deres video nåede millioner af brugere og var med til at konkretisere anklagerne mod Astros.

  • Houston Astros er ikke det første baseball-hold til at tænke i kreative metoder til at videreformidle håndtegn. I 2017 fik Boston Red Sox en bøde for at have brugt Apple Watches på sidelinjen til at overvåge modstanderne. Repræsentanter for holdet kunne se tv-billeder på urene og derefter videreformidle information til holdkammerater. (Foto: Michael Dwyer © AP2017)
  • Leo Durocher (til venstre) fik øgenavnet "Spymaster", da han i 1950'erne var træner for New York Giants. Også han gjorde brug af sindrig overvågning til at opfange modstandernes håndsignaler. Dengang foregik det med teleskop fra tilskuerrækkerne. (Foto: Anonymous)
1 / 2

Det har ikke været op til brugerne at føre sagen mod Houston Astros, men de har utvivlsomt været med til at lette bevisbyrden for MLB.

Der har ganske enkelt været nok at tage fat på for undersøgelseskomitéen, og A.J. Hinch og Jeff Luhnow er derfor blevet fanget i at tage jagten på de små afgørende fordele mindst et skridt for langt.