'Jeg har hiv': Walisisk jernmand afpresset til at afsløre sin sygdom

I weekenden stod rugbylegenden Gareth Thomas frem med sin hiv-diagnose.

Det kræver mod at tage en for holdet, men hvis der er noget, som flyder i Gareth Thomas’ årer, så er det netop det.

Den 45-årige waliser, tidligere anfører for det britiske rugbylandshold, tog i weekenden en dyb indånding, før han stod frem foran verden og fortalte, at han er hiv-positiv.

Med tårerne trillende lagde Gareth Thomas sin største hemmelighed frem, og siden da har han modtaget monumental støtte. Fra manden på gaden til det britiske kongehus.

- Hvad jeg vil lære, mere end noget andet, er, at jeg har hiv og at det er okay, lød det fra Gareth Thomas, der længe havde følt sig presset til at stå frem med sin historie, da blandt andet tabloidjournalister over en periode havde forsøgt at afpresse ham.

Gareth Thomas i tårer kort inden målstregen ved Ironman Tenby. Stephen, Gareth Thomas ægtemand, er manden med det orange armbånd. (Foto: Dimitris Legakis / SplashNews.co © www.SplashNews.com 2019)

Det var eksempelvis journalister, og ikke Thomas selv, der informerede hans forældre om hiv-diagnosen.

Lørdag tog han så kontrollen over sit liv tilbage, genvandt balancen og lukkede op, så andre ikke havde muligheden for at lukke ham ned.

Dagen efter modtog han, med følelserne uden på tøjet, folkets hyldest, mens han nærmede sig målstregen ved en ironman-konkurrence i den walisiske by Tenby.

- Jeg lever med hiv. At dele den information gør mig ekstremt sårbar, men det gør mig ikke svag, som Gareth Thomas selv sagde i sin video dagen forinden.

At bruge søndagen på at gennemføre en ironman-konkurrence var måske ikke den værste måde at statuere netop det eksempel på.

Udsat for hatecrime

Gareth Thomas, der lagde sin rugbykarriere bag sig i 2011, stod allerede frem som homoseksuel i 2009. En udmelding, der for ti år siden gjorde ham til mere end ’blot’ en legendarisk rugbyspiller.

Thomas, der er bred som et hus, formet som en græsk gud, tatoveret over brystet, armene, hænderne, har brugt en stor del af tiden efter sit karrierestop på at advokere for homoseksuelles rettigheder.

Samtidig har han været aktivt opsøgende i flere kampagner, der har til formål at give atleter modet til at dele det med omverdenen, hvis de er homoseksuelle.

En position, som har givet Thomas en platform til at sprede sit budskab, men som også har medført hårde reaktioner.

Gareth Thomas jubler efter at have krydset målstregen ved søndagens ironman-konkurrence. (Foto: Dimitris Legakis / SplashNews.co © www.SplashNews.com 2019)

Blandt andet blev Gareth Thomas i november 2018 udsat for en hatecrime, da en ung mand overfaldt ham under en tur i Cardiffs natteliv.

Episoden fik Thomas til at stå endnu stærkere på, at homofobiske tilråb skulle inkluderes i den britiske Football Offences Act fra 1991, der sikrer, at racistiske tilråb fra tilskuerpladserne kan straffes med karantæner.

Homofobiske tilråb på britiske stadioner er dog ikke inkluderet i loven.

- Loven er på min side, men det er den ikke, hvis jeg befinder mig på et fodboldstadion, sagde Gareth Thomas til BBC for en lille måned siden.

Ikke mange åbner op

Da Gareth Thomas i weekenden stod frem med sin hiv-diagnose, var det derfor langt fra første gang, at den 45-årige waliser har brugt sin styrke til at skubbe til samfundets målstolper.

Denne gang er det dog anderledes.

Gareth Thomas tager nemlig livtag med en af de mest stigmatiserede sygdomme, der overhovedet er, siger Andreas Æbelø, direktør i AIDS-Fondet.

- Vi kan kun tro, at der er lige så stor og om muligt endnu større stigma omkring hiv i sportens verden, end der er i det generelle samfund. Vi havde basketballspilleren Magic Johnson, som var åben om det for år tilbage. Han er en af de få. Der er generelt ikke mange offentlige personer, som er åbne omkring deres hiv-status, men måske er der ved at ske et eller andet.

Earvin "Magic" Johnson i november 1991, hvor han annoncerede, at han havde en hiv-diagnose. (Foto: MIKE NELSON)

- Der er ingen tvivl om, at det kan rykke på nogle ting. Det har en kæmpe betydning, at han stiller sig frem og siger det højt. Samtidig vil det få en ekstra betydning, fordi der har vist sig at være så stor opbakning til ham, siger Andreas Æbelø.

Stigma og afpresning hænger sammen

Den historiske kontekst, som klæber til hiv, er en af de største udfordringer, som AIDS-Fondet, der arbejder med at forebygge hiv, har.

Billederne fra 80’erne og 90’erne er svære at slette fra folkets kollektive hukommelse. Triste skæbner, slukkede øjne, kroppe i forfald.

Derfor rykkede det ekstra, da førnævnte Magic Johnson i 1991 stod frem med sin hiv-diagnose. Det var større end sport, og så var det med til at vise, at en hiv-diagnose ikke var lig en dødsdom.

Det er dog stadig det stigma, som Gareth Thomas, her 28 år senere, nu er med til at nedbryde.

- Når det er vigtigt at stå frem i forhold til sport, så er det på grund af det stigma, som klæber til en hiv-diagnose. Det er forestillingen om fysisk svækkelse. Billederne fra 80’erne og 90’erne er svære at afkode, og derfor er det sindssygt vigtigt, at en hærdebred, stor sportsmand stiller sig frem og siger, at han har hiv, siger Andreas Æbelø.

Derfor er det også tankevækkende, at Gareth Thomas undervejs er blevet afpresset i bestræbelserne på at holde diagnosen hemmelig, siger Andreas Æbelø.

- Kan man forestille sig en anden alvorlig sygdom, man ville afpresse folk med? Kræft, gigt eller diabetes? Det er noget helt særligt, der omgærder hiv. Det er skam og det stigma. Der ligger en undertone, som er: ’Var du selv ude om det? Du skulle have passet bedre på.’

Gareth Thomas spillede professionel rugby i 16 år. (Foto: Imago Sportfotodienst © Imago Sportfotodienst)

- Det er en af de største barrierer i forhold til at komme i mål med at bekæmpe hiv. Faktum er, at hvis man er i behandling for hiv i den vestlige verden, så er man så velbehandlet, at virustallene vil være umulige at måle. Det er simpelthen fysisk umuligt at smitte. Men hvis ikke det stigma var der, så ville folk ikke være bange for at lade sig teste, siger Andreas Æbelø.

Efter søndagens ironman-konkurrence venter nu den næste kraftudledning fra Gareth Thomas. Kampen om at hive fordommene væk fra den diagnose, som er forbundet med så meget stigma, at det virker umuligt at gøre alene.

Men er der en, som er klar til at tage en for holdet, så er det Gareth Thomas.