Nekrolog: Et symbol på den moderne sejlsport er død

Paul Elvstrøm var manden, der moderniserede sejlsporten, gjorde den til folkeeje, og udviklede den til det, den er i dag. Ikke kun i Danmark, men også på verdenshavene.

Paul Elvstrøm er død. Og med ham har vi mistet mere end en stor sejler. Vi har mistet en stor atlet og et stort menneske. Et menneske, hvis liv altid bar præg af at stræbe efter det perfekte. En stræben, der ind i mellem kostede ham dyrt.

Allerede i en alder af 20 år vandt Elvstrøm sit første OL-guld. Det var i London i 1948, umiddelbart efter Anden Verdenskrig. Allerede i sit første OL lagde Elvstrøm fundamentet til den seriøsitet, der kendetegnede ham igennem hele karrieren.

Han forsøgte altid at være i bedre fysisk form end konkurrenterne, og netop den fysiske form gjorde udslaget i de sidste to sejladser, som han vandt ved OL i London. Ud af det blå havde Danmark fundet den mand, der skulle lede dansk sejlsport ind i nye tider.

Elvstrøms fundament var altid at være den bedst forberedte. For ham gjaldt det altid om at have styr på så mange af sejlsportens mange detaljer som muligt, uanset om det var båden, sejlene, rebene, tøjet og skoene, eller de mange svære regler. Han var den første topsejler, der for alvor trænede fysisk, og han var i mange år væsentligt stærkere end sine konkurrenter.

Han trænede i det hele taget meget, og særligt før store og vigtige sejladser var han på vandet i timevis, uanset vejr eller årstid. Han kunne ofte ses alene i farvandet ud for Hellerup, hvor han sejlede hele sit liv.

De tre OL-guldmedaljer i 1952, 1956 og 1960 er historiske. Disse tre medaljer er alle vundet i den samme jolle, nemlig Finnjollen. Men også fordi Elvstrøm reelt set ikke havde konkurrence. Finnjollen er en stor og tung jolle, der kræver en solid fysik, men det er også en jolle, der kræver fokus på sejl og grej, for at man kan vinde.

Elvstrøm tog sejlsporten til et helt nyt niveau, og gik professionelt til sporten. Ifølge flere af konkurrenterne fra den tid var der aldrig tvivl om, at han ville vinde, de år han sejlede Finnjolle.

Den professionelle

Paul Elvstrøms professionelle tilgang til sporten fik ham tidligt til at begynde at lave sine egne sejl. I starten foregik det i kælderen i Hellerup, men det udviklede sig hurtigt det store firma, som vi i dag kender som Elvstrøm Sails. I hele sin lange karriere udviklede Elvstrøm konstant på grejet, og han er manden bag et utal af dimser, som moderne sejlere har fingre i, når de går på vandet.

Elvstrøm var igennem hele sit liv en innovator, hvis ambition om hele tiden at gøre det bedre har sat sit umiskendelige aftryk på både, sejl og grej. Men Paul Elvstrøm har også været dybt involveret i at revidere det svære regelsæt bag sejlsporten, hvor hans tilgang ofte har været at gøre tingene mindre komplicerede og enklere.

Personen Paul Elvstrøm havde det svært med det pres, det giver at være den bedste. Han har flere gange udtalt, at, så snart han havde vundet en medalje, så var han i gang med at forberede sig på den næste. Holdt sammen med at alle i feltet ønskede at slå ham, steg presset igennem årene på Elvstrøm.

Efter sin fjerde OL-guldmedalje i Rom var det sjove gået af sporten, og i en alder af 32 år stoppede Elvstrøm midlertidigt sin OL-karriere. Han var på det tidspunkt et ikon i sporten overalt i verden, og alle forventede, at ”the great dane” vandt, når han stillede op. Det gik godt med forretningen, men knapt så godt med motivationen og decideret skidt med nerverne.

Der skulle gå 6-7 år, før Elvstrøm for alvor var tilbage i sporten, men denne gang tog han også for sig af medaljerne. I årene 1966 til 1974 vandt han VM-guld i meget forskellige bådtyper. I perioden dominerede han Starbåd, Soling, 5.5 meter og vandt også VM i halvtonner. Alt sammen teknisk svære både, der kræver overblik og fokus, og hvor hans kompromisløse tilgang til sporten ofte gjorde, at han vandt.

Men til OL i Acapulco, Mexico, blev Elvstrøm nummer 4 i Starbåd. Han har efterfølgende fortalt, at han tog det for let, og at han ikke havde forberedt sig godt nok. Presset var altså så småt tilbage på skuldrene af den dengang 44-årige topsejler.

Fire år senere skulle der sejles OL i Kiel, og Paul Elvstrøm deltog i Soling. Han var favorit til medalje, og der lå et meget stort pres på hans skuldre. Desværre blev OL absolut ikke nogen fest for Paul Elvstrøm. Han kom skidt fra start i serien, og et stykke inde i sejladserne måtte han udgå med et nervesammenbrud.

Det satte sit præg, og igennem halvfjerdserne konkurrerede Elvstrøm kun en smule, før han i starten af firserne begyndte at sejle Tornado med sin datter Trine.

Tornadoen var den absolut hurtigste OL-båd dengang, og den lille katamaran er et godt bevis på, at Elvstrøm i den sidste del af sin karriere både ville konkurrere, men også ville have det sjovt.

Det var en tydeligt lykkelig Paul Elvstrøm, der sammen med datteren blev nummer 4 til OL i Los Angeles. Parret deltog endnu engang i Korea i 1988.

Da Elvstrøm lagde OL-sejladsen på hylden, holdt han dog ikke op med at sejle. I mange år lå der en lille trimaran, en båd med tre skrog, i vandet ud for hans hus i Hellerup, og som tilfældet altid var med Paul Elvstrøm, så havde båden lidt højere mast, og lidt mere sejl. Elvstrøm sejlede ofte ud og var tilskuer, når der var kapsejlads på Sundet. Og det var tydeligt, at han nød at sejle hurtigt, lige så meget som han nød at konkurrere.

Med Paul Elvstrøm har dansk sejlsport mistet sin allerstørste legende, og generationer af sejlere verden over har mistet et forbillede. Med Paul Elvstrøm har vi ikke blot mistet en sejler uden sidestykke, vi har mistet en fantastisk atlet og et meget stort menneske.

Æret være hans minde.