Den russiske hockeymaskine skal op i sovjet-gear

Det russiske ishockeyhold er storfavoritter ved OL i Pyeonchang og skal forsøge at genskabe storheden fra sovjettiden.

Ruslands præsident Vladimir Putin på visit hos de russiske ishockeyherrer, der er favoritter i Pyeongchang. (Foto: Mikhail Metzel)

Èn af de største begivenheder ved vinter-OL i Pyeongchang bliver skudt i gang natten til onsdag, når der tages hul på mændenes ishockeyturnering.

Det russiske mandskab stiller op som klare favoritter, da der for første gang siden 1994 ikke vil være deltagelse af spillere fra den amerikanske NHL.

NHL har ikke ønsket at holde pause midt i turneringen for at frigive spillere til vinter-OL. Favoritterne i ishockeyturneringen bliver alle ramt, særligt USA, men Rusland kan takket være en pengestærk hjemlig liga stille et særdeles slagkraftigt hold trods fraværet af NHL-profiler.

Det russiske ishockeylandshold kommer dog ikke til at stille op som Rusland grundet sanktionerne mod den russiske vinter-OL-delegation. I stedet vil det russiske hold stille op som ’olympiske atleter fra Rusland’.

Det kommer ikke til at spille den store rolle for de russiske favoritter, forsikrer kaptajnen Ilya Kovalchuk.

- Alle ved, hvor vi er fra. Det betyder intet. Flaget er i vores hjerter.

Ilya Kovalchuk er anfører på det russiske ishockeylandshold, der er favoritter ved vinter-OL. (Foto: David W Cerny © Scanpix)

Som hovedparten af sine holdkammerater på det russiske hold spiller Ilya Kovalchuk til daglig i SKA Sankt Petersborg, der er helt suveræne - 46 sejre ud af 54 mulige i sæsonen - i den russiske liga, der er blevet så pengestærk, at den kan konkurrere med NHL om de bedste russiske spillere.

Træneren for det russiske ishockeyhold i Pyeongchang, Oleg Znarok, er også træner for SKA Sankt Petersborg, så det er en usædvanligt sammentømret enhed, som Rusland stiller med i Sydkorea. Ikke ulig landsholdene i sovjettiden, hvor Sovjetunionen var tæt på uovervindelige på isen.

Nye mirakler på isen?

Alt synes linet op til en triumf for det russiske landshold, der endnu ikke har vundet en OL-guldmedalje efter Sovjetunionens kollaps.

Det russiske ishockeyforbund har siden NHL’s udmelding om tilbageholdelsen af ligaens spillere til vinter-OL arbejdet på at hente profiler hjem til den russiske liga, mens man også holder den længste kamppause nogensinde i den russiske liga i forbindelse med et vinter-OL.

Rusland skuffede stort ved det seneste vinter-Ol, hvor det på hjemmebane i Sochi i 2014 blev til nederlag allerede i kvartfinalen mod Finland. Den misere skal der rettes op på i Pyeongchang, hvor russerne er kommet i gruppe med USA, Slovakiet og Slovenien.

Rusland åbner deres turnering onsdag eftermiddag dansk tid mod Slovakiet, mens den nok mest imødesete kamp i gruppespillet mod USA spilles lørdag.

Med den russiske styrke in mente og amerikanernes manglende NHL-profiler vil det kræve endnu et ’miracle on ice’, som amerikanernes sensationssejr over Sovjetunionen ved vinter-OL i 1980 blev døbt, hvor USA brød den sovjetiske ishockeydominans.

Rusland har dog lært lektien fra dengang, siger træneren fra det historiske nederlag i Lake Placid, N.Y., Vladimir V. Yurzinov, i et interview med New York Times.

- En af grundene til at vi tabte var, at vi blev for kæphøje i forhold til amerikanerne. Alt kan ske i hockey.