Nadal møder den 'nye Nadal' i direkte duel: Stjerneskuddet udfordrer legenden

Rafael Nadal og Carlos Alcaraz mødes fredag eftermiddag i kvartfinalen i ATP-turneringen i Madrid.

Rafael Nadal slog Carlos Alcaraz i tre sæt ved seneste opgør ved Indian Wells. (Foto: Cal Sport Media © Charles Baus)

- Ved årets begyndelse var Rafael Nadal en talentfuld 18-årig rangeret uden for top-50. Seks måneder senere er han manden, der udfordrer Roger Federer som enehersker i verdenstoppen.

Sådan lød ordene fra tv-kommentatoren i 2005, da en ung, langhåret Rafael Nadal havde sikret sig det mytiske French Open-trofæ på det røde grus i Paris.

Grand slam-triumfen skulle vise sig som den første af en imponerende række af sølvtøj og hæder, og Nadal står nu 17 år senere som en af tennishistoriens indiskutabelt største spillere. Og målt på sine 21 grand slam-titler, den allerstørste.

Om lidt bliver han 36 år, og mens han tilsyneladende nægter at afgive sin plads fra verdenstoppen, ser vi nu et ungt stjerneskud, der banker gevaldigt på døren og udråbes som den nye Nadal.

Rafael Nadal vandt som 19-årig sit første grand slam-trofæ. (Foto: François Lenoir © Scanpix Danmark)

En ny stjerne er født

Navnet er Carlos Alcaraz. Et 19-årigt tennisfænomen, som har brudt igennem på verdensranglistens top-10 som den yngste spiller siden Rafael Nadal.

Den unge spanier fyldte 19 år i går, og har indtil videre spillet et imponerende 2022.

23 sejre og tre nederlag er det blevet til, hvilket har resulteret i turneringssejre i Rio de Janeiro, Miami og Barcelona. Og det er ikke uden grund, han forventes at bære Nadals spanske fakkel videre.

Amerikanske Chris Lewit er forfatter og tennisekspert og har blandt andet skrevet bogen ’The Secrets of Spanish Tennis’. Ifølge ham er det ganske naturligt at sammenligne de to spillere. Især når det kommer til det, han kalder den spanske tennis-etos.

- Kampånd, hårdt arbejde, ydmyghed, respekt og viljen til at lide. Alcaraz og Nadal symboliserer alle disse værdier. På disse områder er sammenligningerne meget præcise, siger Chris Lewit.

Spanien er et land fyldt med dygtige tennisspillere, men i Nadals regeringsperiode har ingen af hans landsfæller kunnet røre ham. Derfor er man i Spanien også henrevet over, at der nu ser ud til være en spiller, der kan overtage Nadals trone.

- I Spanien er folket ekstremt begejstret over Alcaraz. Spansk tennis har faktisk tabt lidt momentum det seneste årti, hvor Nadal har været den eneste rigtig store stjerne, men Alacaraz har virkelig ændret kursen, og det kan skabe en ny stærk generation af spanske spillere.

- Hans stil og hans tryllebindende tennis fanger virkelig det spanske folk. Spanien er heldige med, at Alcaraz entrér scenen, samtidig med at Nadal snart træder af den. Alcaraz kan sagtens gå hen og blive den mest berømte aktive tennisspiller i Spanien inden længe, siger Chris Lewit.

Carlos Alcaraz har vundet tre ATP-turneringer i 2022. (Foto: ISABEL INFANTES © Ritzau Scanpix)

Aggressivitet til forskel

Lighederne er mange, men Alcaraz’ spillestil er noget, som adskiller sig fra Nadal. I hvert fald når det kommer til Nadals unge år. I tiden under French Open-triumfen i 2005 var det især den defensive udholdenhed og dybe slag fra baglinjen, som gjorde ham umulig at spille i mod.

Her er Alcaraz anderledes i sin tilgang til spillet.

- Alcaraz er meget mere aggressiv. Han er dygtig over hele banen, noget som Nadal først udviklede senere i sin karriere. Han tager boldene tidligere, end Nadal gjorde i den alder, siger Chris Lewit.

To gange før har de mødt hinanden, og begge gange har Nadal forladt banen som sejrherrer. Men Chris Lewit er noget tøvende med at kalde udfaldet af dagens kamp i Madrid.

- Alcaraz har måske overhånden i Madrid, fordi Nadal muligvis ikke er på 100 procent. Han er netop kommet tilbage fra en slem ribbensskade og har derfor misset en del træning.

- Men det er også farligt at satse på, at Rafa taber, siger han.

Det er sjældent, at Rafael Nadal taber en tenniskamp. 1.048 sejre i karrieren og blot 210 nederlag. Med 91 titler til følge. Så nok er det fristende at tale om en ny Nadal, men Alcaraz har stadig utroligt meget at bevise.

- Alcaraz er en fantastisk ny stjerne, men har endnu ikke bevist, at han kan vinde en grandslam. Og han er heller ikke garanteret samme succes som Nadal. Selvom det er muligt, at han kan opnå samme ting, er der stadig lang vej fra at være nummer ni i verden til at have vundet 21 grand slams.

- Alcaraz kunne gå hen og blive en stor spiller med en grand slam eller to. Og det er en stor karriere. Men 21 grand slams? 13 French Open-titler? Jeg vil ikke satse på det på nuværende tidspunkt, siger Chris Lewit.

Kampen mellem Carlos Alcaraz og Rafael Nadal kan ses på TV2 Sport klokken 16.