Nu kan Nadal blive den bedste nogensinde: Men hele karrieren har han spillet med ketsjeren i sin 'forkerte hånd’

I denne weekend kan Rafael Nadal overtage den ultimative rekord i tennis med sin 21. Grand Slam-titel.

Rafael Nadal er egentlig højrehåndet, men som tennisspiller er han skolet som venstrehåndet. På trods af det paradoks kan han nu blive den mest vindende spiller nogensinde i herrernes Grand Slams. (Foto: ALBERT GEA © Ritzau Scanpix)

Alt Rafael Nadal gør, gør han med højrehånd. Han skriver, spiser og børster tænder med højrehånd. Han bruger kun sin venstre hånd til én ting: Tennis.

Højrehåndede Rafael Nadal har med venstrehånd udødeliggjort sig selv i tennishistorien. I mere end et årti har han duelleret med Novak Djokovic og Roger Federer om hvem af de tre, der ikke bare er deres tids bedste spiller, men den bedste nogensinde.

Og nu er 35-årige Rafael Nadal snublende nær at kunne distancere sine rivaler i deres indbyrdes kamp om den ultimative plads i historiebøgerne.

I morgen møder han Novak Djokovic i semifinalen i French Open. Spiller han sig videre og vinder weekendens finale, bliver han den mest vindende spiller nogensinde i herrernes Grand Slams.

Det er rekorden over dem alle i tennis, og en rekord, som Roger Federer ellers har siddet tungt på siden 2009. Men med sin sejr i sidste års French Open tangerede Rafael Nadal rekorden. Genvinder han titlen i denne weekend, er rekorden hans alene.

- Rivaliseringen om Grand Slam-rekorden har udviklet sig til en episk trekamp, siger Michael Mortensen, tennisekspert hos Eurosport.

- Djokovic, Federer og Nadal er i deres karrieres efterår, og deres store, sidste dyst er nu, hvem der har vundet flest Grand Slams, når de lægger ketsjeren på hylden. De vil kæmpe til den bitre ende for den rekord. For ti år siden havde man nok ikke troet, at Nadal kunne overhale Federer. Det er en enestående præstation, hvis han gør det.

Rafael Nadal har sat kurs mod sin 21. Grand Slam-titel på sin yndlingsunderlag: Det røde grus i Paris. (Foto: Yoan Valat © Ritzau Scanpix)

Men hvordan kan det overhovedet lade sig gøre, at en højrehåndet kan blive historiens bedste tennisspiller ved at spille med venstrehånd?

For at finde svaret skal vi besøge Rafael Nadal som 10-årig på et træningsanlæg i hans hjemby Manacor på Mallorca.

Dengang spillede Nadal med en tohånds-forhånd. Altså med begge hænder på ketsjeren. Men på herrernes professionelle ATP Tour spiller stort set alle med én hånd på ketsjeren, når de slår en forhånd. Det ville Nadals onkel og træner, Toni Nadal, derfor også have sin nevø ’Rafa’ til.

Men i stedet for at få Rafael Nadal til at bruge sin foretrukne højre som forhånd, bad onkel Toni i stedet Rafa om at bruge sin venstre.

- Jeg havde indtryk af, at han var stærkere i sin venstre side end sin højre. Så jeg vurderede, at han ville være bedst som venstrehåndet. Så simpelt er det. Ville Rafa have været bedre, hvis han havde brugt højrehånd? Det ved vi ikke, og det finder vi aldrig ud af, har onklen Toni Nadal tidligere forklaret.

Selv har Rafael Nadal også undret sig over sin venstrehåndede tenniskarriere.

- Jeg er lidt mærkelig på det område. Jeg spiser med højre og spiller basket med højre. Men jeg spiller tennis med venstre. Det er lidt mærkeligt.

Rafael Nadal svinger sin venstrehånds-forhånd. (Foto: BENOIT TESSIER © Ritzau Scanpix)

Højrehåndede Rafael Nadal har ikke bare lært sig selv at spille tennis med venstrehånd. Han har mestret det. Perfektioneret det. Hans venstre forhånd misundes af hans modstandere og betragtes bredt som et af de bedste forhåndsslag verden nogensinde har set.

Det skyldes både hans brutale armstyrke, hans laserskarpe præcision og hans vilde ketsjersving, der giver bolden så meget topspin, at hans forhåndsslag bliver tæt på ustyrlige for modstanderne at returnere.

Tennislegender som Pete Sampras og Andre Agassi sendte gennemsnitligt bolden afsted med et forhåndsslag på 1.800 omdrejninger i minuttet. Roger Federer gør det gennemsnitligt med omkring 2.500 omdrejninger i minuttet. Mens Rafael Nadal med sin venstrehånd slår bolden afsted med 3.600-5.500 omdrejninger i minuttet.

- Nadal har videreudviklet den moderne forhånd. Hans bevægelser med benene, underarmen og håndleddet gør ham brutal i træføjeblikket. Hans vilde topspin gør, at bolden får et meget højt opspring, når den rammer modstanderens banehalvdel. Den eksploderer nærmest op fra underlaget med så meget fart og voldsomhed, at det er utrolig svært for modstanderen at kontrollere, siger Michael Mortensen.

Rafael Nadal letter, når han rammer sin forhånd med power. (Foto: ANNE-CHRISTINE POUJOULAT © Ritzau Scanpix)

Rafael Nadals frygtindgydende forhånd er ikke det eneste hans onkel Toni har haft indflydelse på.

Toni Nadal var træner i den lokale tennisklub Manacor Tennis Club, da Rafael Nadal begyndte til tennis som treårig. Men selvom det var onkel Toni, der stod for træningen, var der ingen positiv særbehandling at hente for unge Rafael. Tværtimod.

I sin selvbiografi ’Rafa: Min Historie’ beskriver Rafael Nadal, hvordan han dengang følte sig uretfærdigt og hårdt behandlet af sin onkel.

Hvis unge Rafas koncentration vandrede væk under træningen, kastede onklen bolde efter ham. Hvis han havde glemt sin drikkedunk, måtte han træne i den sydspanske varme uden en tår vand.

Og mens de andre drenge gik hjem efter træning, fik onklen Rafael til at blive for at samle bolde og feje grusbanerne. Ofte måtte han holde tårerne tilbage, når han kom hjem til sin mor efter træning.

Toni Nadal har selv indrømmet, at alt hans nevø har fortalt om deres træning, er rigtigt.

- Jeg tror på værdien i hårdt arbejde, og jeg tror på spillere, som er stærke nok til at håndtere intensiteten og hårdt arbejde. Jeg forstår ikke andre måder at leve på. Efter min mening skal man altid kende sin plads, har Toni Nadal forklaret til BBC.

- Det var derfor, jeg var sådan over for Rafael. Jeg vidste, at han kunne håndtere det. Jeg ville ham kun det bedste. Jeg var hård ved ham for hans egen skyld.

Toni Nadal overvåget sin superstjerne-nevø i træning. Her under WImbledon i 2015. (Foto: Andrew Couldridge © Scanpix Denmark)

Rafael Nadals beskrivelse af tennisopdragelsen kan måske give et førstehåndsindtryk af hans onkel Toni som en tyrannisk træner, der grænseløst pacede sin nevø. Men sådan er sandheden ikke. Selv værdsætter Rafael Nadal sit forhold til sin onkel højt.

- På trods af alle de plager, Toni gav mig, er jeg ikke en af de atleter vis livshistorie handler om at overkomme mørke i begyndelsen. Selvom Toni gnavede på mine nerve, vidste jeg, at jeg, at vi var i gang med noget godt. Fordi Toni havde ret. Ofte gjorde han mig rasende, men i det lange løb havde han ret, forklarer Rafael Nadal i sin selvbiografi.

På sin vej mod verdenstoppen vandt Rafael Nadal en U14-turnering med en brækket lille finger. Men han sagde aldrig til sin onkel, at han havde ondt.

- Han lagde altid vægt på vigtigheden af udholdenhed, siger Rafael Nadal om sin onkel.

- Hold ud, kæmp dig igennem, hvad end der kommer din vej, lær at overkomme svaghed, pres dig selv til smertegrænsen, men bryd aldrig sammen. Hvis du ikke lærer den lektie, vil du aldrig lykkes som eliteatlet. Det var, hvad han lærte mig.

Og det tog Rafa til sig. Som tennisstjerne er Rafael Nadals varemærke blevet de værdier, hans onkel har skolet ham med. På banen er Rafael Nadal blevet synonym med en intimiderende intensitet. Fra baglinjen slider han hver en bold over nettet. Altid i et arbejdsraseri. Aldrig opgivende.

Se bare på hans mest ikoniske sejre. Den næsten fem timer lange marathon-gyser mod Roger Federer i Wimbledon-finalen i 2008. Eller hans stædige comeback på nederlagets rand mod Daniil Medvedev i US Open-finalen i 2019.

- Onklen har betydet alt for Rafael Nadal. Han har været i stand til at inspirere Rafa og udvikle hans spillemæssige kvaliteter. Han har fået Rafa til at forstå, hvad der skal til for at tage det næste skridt. Og næste skridt. Han har været en mentor for ham, og han har store ære af Rafael Nadals karriere, siger Michael Mortensen.

Nadal faldt til jorden af udmattelse efter sin Wimbledon-sejr i 2008. (Foto: Alessia Pierdomenico © Scanpix Denmark)

I morgen møder Nadal rivalen Novak Djokovic i French Open-semifinalen. De to har mange gange udkæmpet drabelige dueller. Og Novak Djokovic har stor respekt for Rafael Nadals mentale råstyrke på en tennisbane.

- Det er allerede en udfordring inden kampen, når man ved, man skal møde en gladiator. En mental kæmpe. Og også en fysisk kæmpe. Hans modstandsdygtighed på banen er forbløffende, har Novak Djokovic tidligere udtalt om Rafael Nadal.

Nu er den venstrehåndede tennisstjerne kun to sejre fra sin 21. Grand Slam-titel.

Sine første 16 vandt han med onkel Toni som træner. I 2017 stoppede Toni Nadal som træner for sin suerpstjerne-nevø og blev i stedet træner på Rafael Nadals tennisakademi i Manacor. Kun en kort, solbeskinnet gåtur fra det tennisanlæg, hvor det hele startede for onklen og nevøen.

- Hvis du går tilbage til, da jeg startede med at træne Rafael, og du fortalte mig, at han ville 20 eller 21 Grand Slams, ville jeg have sagt, at det var umuligt, siger Toni Nadal til BBC.

- Men vi har bevist at en normal dreng fra Manacor – med hårdt arbejde og ofre – kan nå sine drømme.

FacebookTwitter