Showdown i London: Djokovic og Federer kæmper om at blive den bedste i historien

Djokovic møder Federer i sæsonfinalen. De spiller ikke kun om turneringssejren, men om deres plads i historiebøgerne.

I mange år har Roger Federer, Rafael Nadal og Novak Djokovic haft en trekamp i tennissens verdenstop.

De tre har været så altdominerende, at de ikke længere kun duellerer om at være deres tids bedste tennisspiller. De kæmper nu om den helt store historieskrivning – om hvem der kan kalde sig historiens bedste tennisspiller, når det sidste slag er slået.

På søndag skrives det næste kapitel i de tre giganters magtkamp, når verdens otte bedste spillere tørner sammen i sæsonfinalen i London.

Længe har schweiziske Roger Federer lignet manden, der ville efterlade sig den største tennis-arv af de tre og dermed også være ham, der i historiebøgerne vil stå tilbage som 'The G.O.A.T' – the greatest of all time.

Federer har vundet flest grand slams, flest turneringer og flest førstepladser på verdensranglisten.

Sluttede tennishistorien i dag, vil mange derfor pege på Federer som den bedste spiller nogensinde. Men ingen af de tre giganter har endnu lagt ketsjeren på hylden, og de seneste sæsoner har Novak Djokovic spillet stort set alle modstandere af banen og vundet fire af de seneste seks grand slams.

Derfor tror den tidligere professionelle tennisspiller og nuværende tennistræner Michael Mortensen også, at grand slam-rangordenen vil se anderledes ud om nogle år.

- Jeg tror, Djokovic kommer til at overhale Federer og Nadal i grand slam-titler.

Han fremhæver to årsager til, at han mener, at serbiske Novak Djokovic ender med at stå som den mest grand slam-vindende spiller i historien: Alder og alsidighed.

Novak Djokovic vandt i november Paris Masters for femte gang i karrieren. (Foto: CHRISTIAN HARTMANN © Scanpix)

Novak Djokovic er 32 år, mens Roger Federer er 38. Serberen har altså flere år tilbage på allerhøjeste niveau, end schweizeren har. Nadal er 33 år, men Michael Mortensen vurderer, at han ikke har helt samme og lange holdbarhed tilbage i sig som Djokovic.

For mens Djokovic næsten har været skadesfri hele sin karriere, har Rafael Nadal kontinuerligt og i årevis kæmpet med skadesproblemer.

Og så er der alsidigheden. Rafael Nadal er kongen af grus. Han har vundet grusturneringen French Open historiske 12 gange. Roger Federer er kongen af græs. Han har vundet græsturneringen Wimbledon historiske otte gange. Til gengæld har de det begge sværere på hardcourt og på hinandens foretrukne underlag.

Til forskel for dem er Novak Djokovic kongen af 'all round'. Hans spillestil gør sig stort set lige godt på både hardcourt, grus og græs.

- Nadal har måske et par French Open-titler i sig endnu, men han får det svært i de andre grand slams de næste år. Og jeg tror, Federers eneste chance for endnu en grand slam er Wimbledon. Derimod er Djokovic en seriøs vinder-kandidat på alle underlag.

Novak Djokovic vandt Australian Open i år. Han har vundet turneringen syv gange, hvilket er historisk mange. (Foto: Adnan Abidi © Scanpix)

Fra konge til krise – og tilbage igen

- Jeg tror, Novak kommer til at overgå Roger.

Sådan har den tidligere verdensetter i tennis Marat Safin svaret på spørgsmålet om, hvem der vil ende som historiens mest vindende tennisspiller. Og det er han ikke ene om at mene. Tennislegender som John McEnroe og Tim Henmann har lavet samme analyse på baggrund af Novak Djokovics storspil de seneste sæsoner.

At Novak Djokovic er ved at spille sig i stilling som førsteudfordrer til Federers førerposition i tennishistorien er særligt bemærkelsesværdigt, hvis man spoler tiden bare to år tilbage.

I 2017 lignede Novak Djokovic en spiller, der havde sine største præstationer bag sig.

Han havde i flere sæsoner været en noget nær uovervindelig verdensetter, som vandt grand slams på stribe. Blandt andet blev han den blot tredje spiller nogensinde til at være forsvarende mester i alle grand slam-turneringer på samme tid. En bedrift, som hverken Federer eller Nadal har formået.

Men pludselig slog serberens usårlige tennis-panser sprækker. Han begyndte at tabe. Ikke kun mod de andre spillere i verdenstoppen, men mod spillere uden for top-100. Han mistede sin position som verdensetter og røg ned som nummer 22 på verdensranglisten.

Djokovic kan vinde sin sjette sæsonfinale i år. Det vil være en tangering af Roger Federers rekord. (Foto: Martin Bureau © Scanpix)

Det viste sig, at han havde albueproblemer, og det resulterede i en operation og seks måneders pause. Da han vendte tilbage, var han langt fra sin tidligere storform.

- Jeg gennemgår lidt af en krise, indrømmede han.

På banen lignede han en spiller, der ledte efter sit spil. Han famlede. Ketsjere, trænere og træningsmetoder. Det hele blev udskiftet i Djokovics søgen på at vende tilbage til sit gamle niveau.

- Han var sårbar både fysisk og mentalt. Han så nogle gange fuldstændig handlingslammet ud på banen. Man kunne se i hans ansigtsudtryk, at han var blottet for selvtillid, siger Michael Mortensen.

Vejen tilbage til toppen var så hård, at Djokovic undervejs overvejede at opgive. Der har hans kone, Jelena Djokovic, fortalt til CNN.

- På et tidspunkt sagde han: 'Jeg er færdig. Jeg vil ikke spille tennis mere. Jeg synes ikke, det er sjovt længere. Jeg har mistet det.'

De tog Novak Djokovic to år at kæmpe sig tilbage i verdenseliten. I hans krisetid spillede han syv grand slams uden at vinde. Siden sit comeback har han vundet fire ud af de seneste seks grand slams.

- I dag har han ingen svagheder i sit spil. Han er en helstøbt spiller. Han er en levende mur på baglinjen, og han er en panter på banen. Han når nogle bolde og kommer ud i nogle yderpositioner, der ville sende os andre fem måneder på hospitalet bagefter, siger Michael Mortensen.

Novak Djokovic er særlig kendt for sin evne til at returnere selv de mest umulige bolde. (Foto: CHRISTOPHE ARCHAMBAULT © Scanpix)

Diskussionen fortsætter, uanset hvad statistikkerne siger

Går det, som eksperterne spår, forsætter Djokovic sin dominans i de kommende år, overhaler Nadal og Federer og indtager tronen som den mest vindende i tennishistorien.

Men én ting er tal og statistikker, fakta og rekorder. Noget andet er dét, der ikke kan tælles, måles eller opgøres i regneark. Spørgsmålet om personlighed, spillestil og storhed.

- Djokovic kan godt blive den mest vindende spiller i historien, men han bliver nok aldrig den, der har haft den største indflydelse på tennis, siger Michael Mortensen.

- Der har Federer en anden aura omkring sig, som gør, at Djokovic står i skyggen af ham. Federer er en elegant boldvirtuos, hvor Djokovic er mere kalkulerende i sit spil. Med alt det, Federer har betydet for tennis, og den spillertype og person han er, vil mange nok stadig betragte Federer som historiens største, selvom Djokovic skulle slå hans rekorder.

Uanset hvem der kommer til at toppe rekordlisterne, når Djokovic, Federer og Nadal har spillet færdig, får diskussionen om historiens bedste nok aldrig et entydigt svar.

Lige nu mener flertallet, at 'Federer er den'. Men sådan bliver det ikke ved med at være, hvis Novak Djokovic får sin vilje. Da han tidligere i år vandt Wimbledon ved at slå Roger Federer i finalen, sendte han en venlig advarsel til sin mangeårige kolleger og evige konkurrenter:

- Det faktum, at de (Federer og Nadal, red.) har skrevet historie i sporten, motiverer mig, og det inspirerer mig til at prøve at opnå, hvad de har opnået – og mere til.

Novak Djokovic vandt årets Wimbledon-finale mod Roger Federer. (Foto: USA TODAY USPW © Scanpix)

Rekorder står for fald, når Novak svinger ketsjeren

Rekorder er som bekendt til for at blive brudt. Og serbiske Novak Djokovic er lige nu på en mission om at gøre talemåden til tennis-virkelighed.

Vinder Novak Djokovic sæsonfinalen i London, vil det være hans sjette sæsonfinale-triumf. Og dét vil være en tangering af rekorden, som Federer lige nu har for sig selv.

En sæsonfinale-sejr vil også betyde, at Djokovic kan ende året som verdensranglistens nummer ét, hvilket i så fald også vil være sjette gang i hans karriere. Det vil bringe ham foran Federer, som er på fem, og op på siden af rekordholderen, som lige nu er den amerikanske tennislegende Pete Sampras.

Sæsonfinalen rummer altså flere muligheder for Djokovic for at gøre endnu et indhug i rekordlisterne og skærpe sit kandidatur som historiens bedste.

Ifølge tenniskommentator Michael Mortensen er Djokovic favorit til at vinde sæsonfinalen i London.

- Djokovic spiller på et utroligt højt niveau i den her sæson. Og selvom Federer og Nadal også kommer til turneringen i storform, tror jeg, Djokovic ender med at løfte trofæet. Når han er på sit bedste, som han er lige nu, er han nærmest umulig at slå. Og i det store kampe har han det mentale overtag på Federer og Nadal.

Novak Djokovic og Roger Federer møder hinanden i den ene af to grupper i sæsonfinalen, som spilles fra den 10.-17. november i London. I den anden gruppe spiller Rafael Nadal. Går de videre i turneringen, kan de møde hinanden i semifinalen og/eller finalen.